27,525 libras de zanahorias al día: cómo las escuelas de Los Ángeles están alimentando a las masas

Benjamin y Samuel Zuniga buscan educación para mejorar su futuro. Pero por ahora, los hermanos dependen de su distrito escolar para ayudar a poner comida en la mesa.

«Las personas simplemente viven de lo que pueden pagar básicamente», dijo Benjamin, quien toma clases en la universidad pero perdió su trabajo, al igual que otros miembros de la familia. Su hermano Samuel, estudiante de secundaria de Venice High School, es el único miembro de la familia que asiste a una escuela pública de Los Ángeles. Pero el distrito escolar de Los Ángeles está alimentando a todo el clan de seis personas.

«Por supuesto, aprovechamos todos los regalos de comida», dijo Benjamin. «Solo gracias a Dios».

Aunque los campus están cerrados, los distritos escolares de todo el estado han asumido un papel crítico durante la crisis del coronavirus: alimentar a los niños encerrados en sus hogares y pagarlos con dinero del programa federal de almuerzos escolares. Los carriles para dejar en la mañana se han transformado en carritos para recoger comida; los autobuses escolares en áreas rurales dejan cajas de comida en paradas de autobuses familiares; las familias se agrupan fuera de los campus en filas, separadas seis pies por conos, para recibir bolsas de «agarrar y llevar».

Pero el esfuerzo del sistema escolar más grande, quizás más generoso y financieramente riesgoso en el estado, si no en el país, está en marcha en 63 campus en el Distrito Escolar Unificado de Los Ángeles, que está regalando comidas no solo a los estudiantes, sino a cualquier persona que se presente. arriba – no se hacen preguntas, excepto: ¿Cuántas necesitas?

«Esta es una comunidad en crisis», dijo Supt. Austin Beutner. «Cualquiera que llegue buscando comida, estamos asumiendo que necesita la comida, y la vamos a proporcionar».

Desde el 18 de marzo, el segundo distrito escolar más grande del país se ha convertido en una gigantesca operación de distribución de alimentos, que hasta ahora ha servido alrededor de 9.8 millones de comidas en campus estratégicamente ubicados a través de la amplia extensión del sistema escolar y en asociación con la Cruz Roja y el banco regional de alimentos.

Para ponerlo en perspectiva, la Cruz Roja dijo que ayudó a proporcionar 382,100 comidas y refrigerios a raíz de los devastadores incendios forestales de California en 2018; 4,5 millones después del huracán Harvey, que azotó Texas y Louisiana en 2017; y 12.8 millones ese mismo año después del huracán María arrasó Puerto Rico.

Las líneas crecen todos los días a medida que avanza la crisis, a veces se extienden más de media milla. El viernes fue el total de comidas más alto hasta el momento, 585,017, poniendo al distrito en camino de superar los 25 millones para el 12 de junio, el último día del año académico.

En el condado de Los Ángeles, los 80 distritos escolares brindan al menos un servicio de alimentos limitado según las directivas estatales. Además, más de 100 escuelas chárter operadas de manera independiente también brindan comidas.

El Unificado de Los Ángeles fue muy adecuado para movilizarse: su operación masiva de servicio de alimentos ya proporcionaba alrededor de un millón de comidas por día cuando los campus estaban abiertos: desayuno en el aula, almuerzo en la cafetería y algunas cenas para llevar a casa, comida que generalmente estaba caliente y saludable, si a veces poco inspirador.

Pero esta nueva operación planteó desafíos de eficiencia y seguridad para los trabajadores y las familias necesitadas. El viernes en la Escuela Intermedia Byrd en Sun Valley, voluntarios entrenados usaron gorras, guantes y máscaras. Unas 20 personas en el gimnasio reunieron paquetes de comida, mientras que otras 20 personas manejaron el tráfico y una fila de autos que se extendían a 90 de profundidad durante el horario de recogida de 8-11 a.m.

Unos 3.600 trabajadores del distrito se ofrecieron como voluntarios para el esfuerzo y recibieron un estipendio de $ 100 por día. Las bolsas de comida preparadas se colocaron en una mesa trasera; Los trabajadores preguntaron a las personas cuántos necesitaban y luego trasladaron esa cantidad de bolsas a una mesa delantera para que las recogieran. Luego, un trabajador separado barrió con desinfectante para limpiar la mesa principal, el punto de contacto para familias y niños. Limpiar. Repita la recolección. Limpiar. Repetir.

Escuela media de Byrd

Las personas hacen fila el viernes para recibir paquetes de comida provistos por el distrito escolar de Los Ángeles en un sitio para llevar frente a la Escuela Secundaria Byrd en Sun Valley, que está cerrado debido a la pandemia de coronavirus.

(Irfan Khan / Los Angeles Times)

En un día se regalarán más de 26,000 galones de leche, 219,000 cajas de cereales, 27,525 libras de zanahorias, 50 toneladas de fruta e innumerables salchichas de pavo. Con la excepción de la leche, estas comidas se basan en ingredientes «estables» que no se echan a perder rápidamente.

Los empacadores de comida dentro del gimnasio de Byrd incluían a la asistente de enseñanza Johanna Cifuentes, que normalmente ayuda a los alumnos de primer y segundo grado a aprender a leer en una escuela primaria cercana. Ella quería una manera de seguir ayudando.
Los que están en la fila han incluido a sus padres: su padre perdió su trabajo como valet, mientras que su madre perdió su trabajo limpiando casas.

526341_ME_0417_LAUSD_Meals_001.IK.jpg

Los voluntarios trabajan en el gimnasio de la Escuela Secundaria Byrd preparando paquetes de comida para un centro de comida para llevar.

(Irfan Khan / Los Angeles Times)

La Cruz Roja ha proporcionado 1,000 trabajadores voluntarios no remunerados. El 6 de abril, el Banco Regional de Alimentos de Los Ángeles se unió, repartiendo cajas de 36 libras de alimentos no perecederos (pasta, arroz, sopa), suficientes para unas 30 comidas. El Banco de Alimentos espera llegar a 36,000 familias en las escuelas a fin de mes, habiendo proporcionado el equivalente a más de 1 millón de comidas.

El esfuerzo se produce en medio de la creciente inseguridad alimentaria. Según una encuesta reciente, casi la mitad de los hogares en el condado de Los Ángeles han perdido un trabajo o se les ha reducido el horario laboral, y un 10% adicional ha perdido otras fuentes de ingresos debido a la pandemia de coronavirus.

Los bancos de alimentos se enfrentan a una demanda histórica justo cuando sus cadenas de suministro han sido interrumpidas y no tienen voluntarios, dijo Katie Fitzgerald, directora de operaciones de Feeding America, que coordina la red nacional de 200 bancos de alimentos regionales. Los donantes también son necesarios para responder a la crisis. Muchos mercados ya no pueden donar el exceso de alimentos debido al aumento de la demanda, mientras que producen podredumbres en los campos porque no llegan al mercado.

En la región de Los Ángeles, el sistema de bancos de alimentos es tenso, con una distribución del 73% respecto al año pasado y algunos puntos de distribución cerrados, según una actualización del Banco Regional de Alimentos la semana pasada.

Por ahora, L.A.Unified generalmente ha podido gestionar la demanda.

Los zunigas están agradecidos porque su modesto ingreso familiar se ha reducido con la pérdida de sus empleos. La familia vive en Mar Vista Gardens, un complejo de viviendas de bajos ingresos, a poca distancia a pie del Centro familiar Mar Vista, un punto de distribución secundario para la comida que se entrega en la cercana escuela secundaria Marina del Rey.

A última hora de la mañana, Yadira Mora vino con su hija de primer grado, Emily, una de los tres niños que solía recibir el desayuno y el almuerzo en la escuela.

«Los niños están en casa y todo lo que hacen es comer todo el tiempo», dijo, riendo.

«Todo es increíble», dijo Mora, cuyo esposo, un jardinero, perdió el trabajo durante la pandemia. “Leche, leche con chocolate, panqueques, sándwiches, naranjas, manzanas. Todos los días, cuando mis hijos se despiertan, están emocionados de ver lo que tengo para ellos «.

«En algún momento si tengo demasiado, le diré a mi vecino: ¿Quieres leche? Nos estamos ayudando mutuamente durante esto «.

Aunque llegó antes de las 10 a.m., el suministro de comidas ya estaba agotado, lo que nunca antes había sucedido. La multitud pudo haber sido más grande de lo habitual porque los donantes también estaban entregando auriculares gratuitos para ayudar a los estudiantes a eliminar el ruido mientras hacen su trabajo escolar en casa.

En una mañana reciente en South East High School en South Gate, una fila de autos se extendía fuera de la entrada del campus más de un cuarto de milla.

La escena fue muy parecida en Gage Middle School en Huntington Park, donde el miembro de la junta escolar Jackie Goldberg recientemente empujó a su Prius ligeramente maltratada a la línea para ofrecer a los voluntarios un agradecimiento personal, desde la distancia segura del interior de su automóvil. Ella dijo que la línea de vehículos era al menos 10 veces más larga que cuando comenzó el sorteo de alimentos.

El sistema escolar de la ciudad de Nueva York, el más grande del país, ha seguido el ejemplo de Los Ángeles. Su programa de alimentos comenzó casi al mismo tiempo que el Unificado de Los Ángeles, pero inicialmente era solo para niños y brindaba aproximadamente 130,000 comidas al día. El 3 de abril, el programa se abrió a todos. La distribución del distrito se ha incrementado a más de 250,000 comidas por día. Nueva York tiene un impuesto especial para pagar las comidas proporcionadas a los adultos, dijo el portavoz Nathaniel Styer.

El Unificado de Los Ángeles ahora está acumulando más de $ 2 millones por día en costos de alimentos, casi $ 39 millones hasta ahora, un riesgo calculado. El gobierno federal, a través del Departamento de Agricultura, generalmente reembolsa a los distritos escolares solo por alimentar a los niños que viven en la pobreza, que describe aproximadamente el 80% de los estudiantes unificados de Los Ángeles. Aunque los federales han flexibilizado las políticas, algunas reglas permanecen vigentes.

Para obtener el reembolso, el distrito debe «asegurarse de que las comidas se distribuyan solo a los padres o tutores de los niños elegibles, y que las comidas duplicadas no se distribuyan a ningún niño», dijo una portavoz del departamento a The Times.

Documentar la conexión de las comidas con estudiantes matriculados específicos agregaría enormes complicaciones. Los funcionarios de Los Ángeles suponen que están alimentando tanto a adultos como a niños y que los niños incluyen a muchos de fuera del Unificado de Los Ángeles.

Beutner dijo que el distrito está haciendo lo correcto y que espera que el gobierno haga lo mismo, y no penalice al Unificado de Los Ángeles por alimentar a los hambrientos.

En el centro de Mar Vista, los que se alinearon incluyeron a Lilia Candelario, cuya hija Marlene asiste a un charter privado que no proporciona alimentos. Candelario dijo que está agradecida de poder evitar las tiendas abarrotadas, que considera menos seguras, y de ahorrar dinero. Ella ha perdido temporalmente su trabajo como niñera.

Yuliana Regalado, estudiante de segundo grado en Stoner Avenue Elementary en Culver City, mencionó lo que le gustaba mientras hacía cola con su madre, guardando lo mejor para el final.

521630_ME-EDU-COPING-SCHOOLING-AT-HOME_KKN_30416.JPG

Gaby Regalado y su hija Yuliana, de 8 años, revisan los auriculares donados por Yuliana, que deberían ayudarla a estudiar en casa, mientras su familia recoge comida en el Centro Familiar Mar Vista. A Yuliana le gusta especialmente el pastel de café.

(Kent Nishimura / Los Angeles Times)

«Obtenemos leche y zanahorias, y pasteles de café», dijo emocionada, pensando en un regalo que probablemente sea la oferta más famosa del Unificado de Los Ángeles. «¡Realmente bueno!»