A medida que EE. UU. Se retira, los intérpretes afganos temen quedarse atrás

KABUL, Afganistán – Fue un comentario casual, soltado con frustración. Es posible que haya destruido las posibilidades de Shoaib Walizada de obtener una preciada visa para los Estados Unidos.

Walizada, quien interpretó para el Ejército de los EE. UU. Durante cuatro años hasta 2013, dijo que un día se había quejado, usando blasfemias, de que su chaleco de combate asignado era demasiado pequeño. Cuando el episodio salió a la luz más tarde ese año, la aprobación preliminar del Sr. Walizada para una visa fue revocada por “conducta poco profesional”.

El Sr. Walizada, de 31 años, se encuentra entre los miles de afganos que alguna vez fueron empleados por el gobierno de los Estados Unidos, muchos como intérpretes, cuyas solicitudes para una Visa de inmigrante especial, o SIV, a través de un programa del Departamento de Estado, han sido denegadas.

El programa, establecido para trasladar a los iraquíes y afganos de Estados Unidos cuyas vidas están amenazadas porque trabajaron para el ejército o el gobierno estadounidense, ha rechazado a algunos solicitantes por infracciones aparentemente menores y a otros sin ningún motivo indicado.

Ahora, a medida que las tropas estadounidenses parten y los afganos experimentan una creciente sensación de ansiedad y desesperación, las solicitudes de visa han cobrado una renovada urgencia. Con los talibanes aprovechándose de la retirada de Estados Unidos, muchos ex intérpretes dicen que tienen más probabilidades que nunca de ser asesinados.

“Recibo llamadas telefónicas de los talibanes que me dicen: ‘Te mataremos’, ellos saben quién soy y que trabajé para los estadounidenses”, dijo Walizada. Ha retrasado el matrimonio porque no quiere poner en riesgo a su esposa, dijo, y se ha mudado de casa en casa por seguridad.

La más mínima imperfección durante años de servicio por lo demás estelar puede torpedear una solicitud de visa y negar las brillantes cartas de recomendación de los comandantes estadounidenses. Solo en los últimos tres meses de 2020, según muestran las estadísticas del Departamento de Estado, a 1.646 afganos se les negó una de las visas especiales, que se emiten a los solicitantes que satisfacen requisitos exigentes y verificaciones de antecedentes rigurosas a pesar de que los intérpretes ya habrían pasado los controles de seguridad.

Entre las razones citadas para la denegación se encuentran la falta de prueba de la duración requerida del servicio, la documentación insuficiente, la falta de establecer un “servicio fiel y valioso” y la “información despectiva”.

Más de 18.000 afganos están esperando decisiones sobre sus solicitudes de SIV, según la Embajada de Estados Unidos en Kabul, la capital de Afganistán. Muchos dicen que se apoderan de ellos por temor a que se les niegue o aprueben sólo después de haber sido perseguidos y asesinados.

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No One Left Behind, una organización sin fines de lucro que aboga por la reubicación de intérpretes afganos a los Estados Unidos, dice que más de 300 traductores o sus familiares han sido asesinados desde 2014. Miles de solicitantes de SIV han enviado “cartas de amenaza” que recibieron de los talibanes .

El programa de visas, aprobado por primera vez por el Congreso en 2006 para intérpretes en Afganistán e Irak, se ha visto frenado durante mucho tiempo por retrasos y atascos crónicos. Más recientemente, un informe de 2020 del Inspector General del Departamento de Estado identificó seis deficiencias graves en el proceso del SIV afgano, incluida la escasez de personal y la falta de una base de datos centralizada.

Muchos intérpretes se quejan de esperar meses, y en algunos casos años, una decisión. Algunos bromean diciendo que tienen el “síndrome de VIS” por ingresar constantemente al sitio web del Departamento de Estado para obtener actualizaciones.

Se emitieron casi 21.000 visas a afganos desde 2009 hasta marzo de 2021, según cifras del Departamento de Estado. Aún quedan disponibles poco menos de 11.000 visas.

Sayed Obaidullah Amin, de 46 años, quien interpretó para el Cuerpo de Marines de Estados Unidos durante dos años, dijo que había pasado una entrevista en persona en la Embajada de Estados Unidos. Pero se le negó abruptamente en 2019; una carta concisa citó “falta de servicio fiel y valioso” e “información despectiva asociada con el caso”.

El Sr. Amin dice que cree que el programa SIV se enteró de que, durante un período en una unidad de la Infantería de Marina, regresó al servicio dos días tarde después de que le concedieran permiso para lidiar con el ataque cardíaco de su padre.

Funcionarios del Departamento de Estado y de la embajada dijeron que no podían proporcionar el porcentaje de solicitantes de SIV afganos a los que se les había negado.

La mayoría de los intérpretes llevan carpetas gruesas llenas de cartas de ex comandantes que ensalzan su dedicación y coraje. Una carta de un oficial de la Infantería de Marina, enviada con la esperanza de revertir el rechazo del Sr. Amin, elogió su lealtad y firme servicio.

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El oficial, Andrew Darlington, un capitán retirado, dijo en un correo electrónico que la embajada no había respondido a sus consultas sobre la negación. “Miles como Obaid se enfrentan a una muerte segura en los próximos 12 a 24 meses”, escribió.

Waheedullah Rahmani, de 27 años, dijo que había estado esperando desde 2015 una decisión del SIV. Ese año, dijo, la embajada le pidió que volviera a enviar cartas de amenaza y cartas de recomendación. Lo hizo, dijo, pero sus correos electrónicos al programa no han recibido respuesta desde entonces.

“Me han puesto en una posición terrible al no decirme si ni siquiera están procesando mi solicitud”, dijo.

El Sr. Rahmani dijo que había servido durante dos años como intérprete para el Ejército de los Estados Unidos, acompañando a los soldados durante varios tiroteos.

Ahora casado y con una hija, enseña inglés. Pero todos en la escuela saben que alguna vez trabajó para el ejército estadounidense, dijo.

“Si los talibanes toman el control, fácilmente me encontrarán y me matarán”, dijo Rahmani. “Entonces mi esposa no tendrá marido y mi hija no tendrá padre”.

En una declaración el lunes, los talibanes dijeron que los intérpretes afganos no estaban “en peligro de nuestra parte”, pero que deberían mostrar “remordimiento por sus acciones pasadas y no deben participar en tales actividades en el futuro”. Sin embargo, la declaración se produce en medio de una campaña de asesinatos selectivos atribuida a los talibanes que ha matado a decenas de civiles, trabajadores del gobierno, fuerzas de seguridad y trabajadores de los medios de comunicación en el último año.

Los intérpretes sirvieron como ojos y oídos para las tropas estadounidenses, pocas de las cuales hablan dari o pashto o comprenden las normas culturales afganas. Los intérpretes ayudaron a navegar las rivalidades tribales y étnicas. Guiaron a los comandantes a través de asociaciones a menudo tensas con las fuerzas de seguridad afganas, algunas de las cuales apuntaron sus armas contra las tropas estadounidenses.

La mayoría de los intérpretes se cubrieron la cara y utilizaron apodos estadounidenses como “Mike” o “Charlie”, especialmente cuando interpretaban para miembros del servicio estadounidense que interrogaban a detenidos talibanes. Algunos dijeron que los detenidos prometieron matarlos una vez que fueran liberados.

Los intérpretes resultaron especialmente valiosos durante las reuniones con los líderes afganos locales, un pilar de los esfuerzos de contrainsurgencia, en el que los comandantes estadounidenses trabajaron para ganarse la confianza de los ancianos y funcionarios de las aldeas. Pero algunos de los afganos eran partidarios de los talibanes.

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El Sr. Amin, por ejemplo, “nos ayudó a ‘leer la sala’” durante las reuniones con los afganos locales “para asegurarse de que pudiéramos detectar a los infiltrados o espías talibanes”, escribió el capitán Darlington.

Otros países de la OTAN están acelerando sus procesos de visado para afganos elegibles. El 31 de mayo, el gobierno británico anunció planes para trasladar a Gran Bretaña a unos 3.000 intérpretes y otros que servían al ejército y al gobierno del país.

En Estados Unidos, miembros del Congreso, exfuncionarios de seguridad nacional y grupos de defensa han presionado al Departamento de Estado para que acelere el proceso de SIV y para que el Congreso proporcione más espacios.

En una carta del 19 de mayo al presidente Biden, 20 senadores demócratas y republicanos señalaron que los empleados afganos habían salvado la vida de las tropas y diplomáticos estadounidenses. Los senadores expresaron su apoyo a la adición de 20.000 plazas SIV y sugirieron evacuar a los solicitantes a un tercer país para esperar el procesamiento.

John F. Kirby, el secretario de prensa del Pentágono, dijo a los periodistas el 2 de junio que el Departamento de Defensa había “destinado algunos recursos de planificación” a una posible evacuación. Dijo que no se había ordenado ninguna evacuación, pero que si llegaba un comando, “estaremos listos para ejecutar”.

El lunes, el secretario de Estado Antony J. Blinken le dijo a un comité de la Cámara que el Departamento de Estado no había descartado tal medida.

La Embajada de Estados Unidos en Kabul dijo a fines del mes pasado que había aumentado temporalmente el personal consular para ayudar a acelerar las solicitudes de SIV en medio de la creciente demanda y las restricciones de Covid-19. La dotación de personal también se ha reforzado en Washington, donde se completa gran parte del procesamiento de solicitudes, dijo la embajada.

Pero esos pasos significan poco para los intérpretes cuyas solicitudes han sido denegadas o permanecen en el limbo.

Walizada resultó herido en la pierna durante un tiroteo con los talibanes, como se verifica en una carta de su comandante estadounidense. Dijo que su lesión aún le molestaba y que había perdido peso mientras se movía constantemente para evitar que los talibanes lo detectaran.

“Si los talibanes me encuentran, me torturarán y luego me matarán”, dijo. “Es mejor si me suicido primero”.

Thomas Gibbons-Neff contribuyó con el reportaje.