A medida que las vacunas cambian el rumbo de la pandemia, EE. UU. Y Europa divergen en el camino hacia adelante

LONDRES – Durante el fin de semana del Día de los Caídos, 135.000 personas llenaron el óvalo de las 500 Millas de Indianápolis. Los restaurantes de Estados Unidos estaban abarrotados de clientes mientras se descartaban los mandatos de máscaras.

La fórmula, que obtuvo la bendición de la administración de Biden, fue sucinta: en esencia, si está completamente vacunado, puede hacer lo que quiera.

Pero mientras que Estados Unidos parece estar tratando de cerrar el telón de la pandemia, al otro lado del océano, en Gran Bretaña y la Unión Europea, la historia es bastante diferente.

A pesar de la caída de los niveles de infección y del creciente programa de vacunas, partes de Europa mantienen límites a las reuniones, vuelven a imponer restricciones a los viajes y sopesan los bloqueos locales.

En Gran Bretaña, la propagación de una nueva variante altamente contagiosa detectada por primera vez en India ha alterado los cálculos justo cuando el país planeaba volver a algo más parecido a la vida prepandémica el 21 de junio.

Partes de Gran Bretaña han decidido extender las restricciones de bloqueo. La semana pasada, el gobierno endureció sus reglas de viaje, incluso para los que están completamente vacunados, al eliminar Portugal, el destino turístico europeo más popular que queda, de la lista de lugares donde los británicos pueden volar sin cuarentenas estrictas.

Y los científicos están debatiendo acaloradamente si seguir adelante con una reapertura el 21 de junio, y algunos dicen que los costos de retrasarla unas semanas palidecerían en comparación con el daño que podría producirse al administrar la variante detectada por primera vez en India, conocida como Delta, oportunidades adicionales para propagarse mientras las personas aún están adquiriendo inmunidad.

Aunque las vacunas empezaron lentamente en gran parte de Europa, desde entonces han ayudado a reducir los casos, como en los Estados Unidos. Sin embargo, en la cuestión fundamental de cómo abordar el fin de las restricciones al coronavirus, Estados Unidos y Europa se han divergido.

“Ahora estamos viendo una variante en la que tenemos menos conocimiento sobre sus propiedades”, dijo Theo Sanderson, investigador del Instituto Wellcome Sanger, sobre Delta. “Simplemente significa que tenemos menos certeza sobre cómo serán las cosas en el futuro”.

Gran Bretaña se ha convertido en el laboratorio más sofisticado del mundo para la evolución del virus, y el 60 por ciento de los casos de coronavirus de Inglaterra se analizan mediante secuenciación genómica. Eso le ha permitido al país detectar los primeros signos de variantes peligrosas y ha convertido a Gran Bretaña en un presagio de los desafíos que enfrentan incluso las naciones fuertemente vacunadas a medida que las nuevas versiones del virus llegan a los no vacunados.

Si bien los científicos están en desacuerdo sobre la gravedad exacta de la amenaza que representa la variante Delta para Gran Bretaña, los temores sobre su potencial para deshacer parte del progreso del país hacia la reapertura, que tanto le costó ganar, han aumentado.

“Los británicos se preocupan más que cualquier otro país”, dijo Tim Spector, profesor de epidemiología genética en el King’s College de Londres. “Parece que somos mucho más receptivos a los escenarios apocalípticos que en los EE. UU.”

Desde que la variante Delta llegó a Gran Bretaña en marzo, se ha extendido rápidamente a otras versiones del virus, incluida la variante muy contagiosa identificada por primera vez en Gran Bretaña que contribuyó a las olas mortales en todo el mundo este invierno. Eso, a su vez, ha creado brotes localizados que han impulsado los casos de Covid.

Un importante asesor científico del gobierno británico estimó el viernes que la variante Delta era aproximadamente un 60 por ciento más contagiosa que la anterior de Gran Bretaña. Los funcionarios de salud también advirtieron que los casos causados ​​por la variante Delta podrían conducir a un mayor riesgo de hospitalización, aunque era demasiado pronto para decirlo con certeza.

Las estrategias divergentes de las naciones europeas y los Estados Unidos también reflejan diferencias más amplias en cómo los gobiernos occidentales están pensando sobre su responsabilidad de las personas no vacunadas, dijeron los científicos.

Muchos estados estadounidenses comenzaron a reducir drásticamente las restricciones poco después de que todos los adultos fueran elegibles para las vacunas, independientemente de que los niveles de absorción fueran tan altos como se deseaba. La economía se ha reabierto, y con las personas completamente vacunadas más protegidas contra la variante Delta, Estados Unidos parece estar en una posición fuerte para limitar su propagación.

Sin embargo, a los científicos les preocupa que la variante pronto pueda ganar terreno en zonas no vacunadas de los Estados Unidos, donde el virus continúa enfermando y matando personas a tasas elevadas. La administración de Biden todavía está buscando formas de superar esa vacilación por las vacunas.

En Gran Bretaña, incluso con más del 90 por ciento de las personas mayores de 65 años que han sido completamente vacunadas, los funcionarios de salud se han resistido a una reapertura tan rápida mientras buscan expandir las tasas de inoculación en áreas de bajos ingresos y no blancas.

“Sabemos que el virus afecta principalmente a las comunidades más pobres ya las personas de color”, dijo James Naismith, biólogo estructural y director del Instituto Rosalind Franklin de Gran Bretaña, un centro de investigación médica. “La estrategia de Estados Unidos quizás refleja un compromiso más arraigado con el individualismo. La campaña de vacunación del Reino Unido está muy gestionada y refleja más la sensación de ser el guardián de nuestro hermano “.

Gran Bretaña decidió el año pasado retrasar la segunda dosis de la vacuna para brindar a más personas la protección parcial de una sola dosis. Eso lo ayudó a capear el aumento del invierno, pero también lo dejó potencialmente expuesto a la variante Delta. Los funcionarios de salud dijeron la semana pasada que había una fuerte evidencia de “una reducción en la efectividad de la vacuna” para la nueva variante que fue más pronunciada después de una sola dosis.

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Desde entonces, los funcionarios de salud cambiaron la guía para acelerar las segundas dosis, pero muchos científicos instan al gobierno a no comprometerse a reabrir hasta que el impacto de la variante sea más claro.

Si bien se han reanudado las cenas en interiores, la mayoría de los grupos de más de seis personas están prohibidos, y los clubes nocturnos, los locales de música y los grandes eventos permanecen cerrados, lo que deja a muchos negocios hoteleros aún tambaleándose. El gobierno británico ha apuntado durante mucho tiempo al 21 de junio, “día de la libertad”, en el lenguaje de los tabloides, como la fecha en la que esperaba “eliminar todos los límites legales al contacto social”.

La cuestión fundamental es si un aumento reciente de los casos de Covid se acelerará y se traducirá en un aumento de la enfermedad grave, algo que depende en parte de la rapidez con la que se administre la segunda dosis a las personas. Los científicos informaron la semana pasada que la vacuna de Pfizer provocó una respuesta de anticuerpos más débil a la variante Delta que el virus original, especialmente entre las personas mayores, lo que aumenta la posibilidad de que se necesite una vacuna de refuerzo.

“Hay razones para tener esperanzas, no estamos viendo una gran tendencia en las admisiones hospitalarias, pero son los primeros días”, dijo el profesor Naismith. “Si no vemos nada para el 14 de junio, podemos exhalar. No necesitamos contener la respiración “.

Otros científicos sostienen que las vacunaciones generalizadas han cambiado el cálculo de la reapertura. Si bien solo la mitad de los adultos británicos están completamente vacunados, eso incluye a casi todos los más vulnerables. Y el 76 por ciento en general ha recibido una oportunidad. Como resultado, dicen algunos científicos, los aumentos en las nuevas infecciones son tolerables siempre que la gran mayoría no provoque una enfermedad grave o la muerte.

“Esta variante va a tener dificultades para propagarse, porque se limita a los jóvenes y se limita a ciertas partes del país”, dijo el profesor Spector.

Dijo que el gobierno necesitaba ayudar a los barrios donde se estaba extendiendo y, más allá de eso, alentar a la gente a seguir trabajando desde casa y distanciándose socialmente cuando sea posible. Pero no era necesario retrasar la flexibilización de las restricciones, dijo.

“Necesitamos acostumbrarnos a la idea de que habrá unos pocos miles de casos todos los días y que esto es parte de nuestra vida”, dijo el profesor Spector. “Esos casos serán más leves”.

Si bien muchos británicos aceptaron a regañadientes la necesidad de cierres cuando los hospitales estaban abrumados, el gobierno del primer ministro Boris Johnson ha sentido una creciente presión para ceñirse a la reapertura del 21 de junio. Incluso su decisión de frenar los viajes a Portugal causó indignación: “La pesadilla de las vacaciones en el extranjero de los británicos”, gritaba el viernes una portada sensacionalista.

En la Unión Europea, donde los niveles de vacunación todavía están por detrás de los de Estados Unidos y Gran Bretaña, los funcionarios también están siendo cautelosos. Alemania, Francia y Austria se movieron rápidamente para prohibir la mayoría de los visitantes de Gran Bretaña.

Al igual que Gran Bretaña, el bloque fue castigado por un aumento de la variante de Gran Bretaña este invierno que contribuyó a una de las cifras de muertes más altas del mundo. Los gobiernos fueron criticados por no cimentar las ganancias del verano pasado, cuando se levantaron los bloqueos en la mayor parte de Europa.

En el bloque, el 47 por ciento de la población adulta ha recibido una primera dosis, según el Centro Europeo para la Prevención y el Control de Enfermedades, pero solo el 23 por ciento tiene protección total.

Por esas razones, los líderes europeos han dicho que se necesita vigilancia, a pesar de que las infecciones han caído alrededor del 80 por ciento desde mediados de abril.

“Este progreso es frágil”, advirtió Hans Kluge, director de la Organización Mundial de la Salud en Europa, el mes pasado. “Hemos estado aquí antes. No cometamos los mismos errores que cometimos en esta época el año pasado “.

Aún así, ahora que los cuellos de botella en el suministro se han aliviado, los funcionarios europeos confían en que el 70 por ciento de los adultos estarán completamente vacunados en julio.

El dilema que enfrenta Europa sobre cómo reaccionar a la variante Delta puede repetirse a medida que el virus continúa evolucionando, dijeron algunos científicos. Mientras permanezca en una amplia circulación, podrían surgir incluso más variantes transmisibles, lo que obligaría a los países a lidiar con la posibilidad de refugiarse una vez más o arriesgarse a que el virus se propague a través de poblaciones desprotegidas.

Sin embargo, las naciones más pobres se enfrentan a decisiones mucho más difíciles. Si el mismo tipo de bloqueos que controlaron la variante de Gran Bretaña resulta insuficiente contra este nuevo, esos países podrían tener que elegir entre cierres aún más draconianos y económicamente dañinos o brotes aún más devastadores. La variante Delta ya ha cobrado un precio espantoso en el sur de Asia.

“A nivel mundial, es una pesadilla, porque la mayor parte del mundo todavía no está vacunada”, dijo Jeremy Kamil, virólogo de la Universidad Estatal de Louisiana. “Sube las apuestas”.