A medida que se acerca la temporada de marchas, Irlanda del Norte se prepara

BELFAST, Irlanda del Norte – La pandemia fue dura para David Milliken, quien vende tambores, banderas y estandartes pro británicos en su tienda de colores brillantes en Sandy Row, un bastión leal en Belfast. Pero ahora, dijo, “las cosas han comenzado a abrirse de nuevo”, especialmente desde que “los disturbios han vuelto”.

Hace dos meses, Sandy Row estalló en llamas cuando manifestantes enmascarados arrojaron piedras y bombas de gasolina a la policía para protestar contra lo que ellos llaman la “traición del Brexit”. Con la temporada de marchas leales comenzando el próximo mes, existe el temor de que el estallido de violencia sea solo un acto de calentamiento.

Al igual que otros en Sandy Row, Milliken, de 49 años, dijo que no quería un regreso a los Troubles, la sangrienta guerra de guerrillas de 30 años entre nacionalistas católicos, que buscan la unificación con la República de Irlanda, y predominantemente leales y sindicalistas protestantes, que quiere permanecer en el Reino Unido.

Sin embargo, el Brexit, que según los leales está abriendo una brecha entre Irlanda del Norte y el resto del Reino Unido, ha encendido las pasiones sectarias en un grado nunca visto en décadas. Eso es bueno para Milliken, al menos desde una perspectiva empresarial, ya que suministra a las bandas leales que marcharán el 12 de julio para conmemorar la icónica victoria militar de Guillermo de Orange sobre un rey católico, Jaime II, en 1690.

Por lo general, esta exhibición ruidosa de orgullo protestante irrita a los católicos. Pero en esta temporada de marchas, son los leales, no los nacionalistas, los que se sienten asediados y amargados. Milliken comparó la difícil situación de los leales, un subconjunto particularmente estridente de la población unionista de Irlanda del Norte, con la de los republicanos irlandeses en los días más oscuros de los disturbios, cuando se enfrentaron a los bozales de los soldados británicos.

“Es una versión espejo de lo que sucedió con la otra comunidad”, dijo. “Los jóvenes han visto en los últimos años que la amenaza de la violencia funciona. Todo está empezando a girar de cabeza “.

El espectro de la violencia renovada representa una amenaza real para el Acuerdo del Viernes Santo de 1998, que puso fin a décadas de luchas sectarias al aplastar la política de identidad de Irlanda del Norte. El Brexit ha vuelto a despertar esas pasiones, y podrían estallar aún más el próximo año si, como sugieren las encuestas actualmente, el partido de los nacionalistas irlandeses, Sinn Fein, se convierte en el partido más grande en un campo de sindicalistas divididos y desmoralizados.

El presidente Biden ya advirtió al primer ministro británico Boris Johnson que no haga nada para socavar el Acuerdo del Viernes Santo, que fue negociado con la ayuda de otro presidente demócrata, Bill Clinton. Se espera que Biden vuelva a plantear el tema esta semana cuando se reúna con Johnson antes de una cumbre del Grupo de los 7 en Cornualles, en el suroeste de Inglaterra.

Biden también está considerando el nombramiento de un enviado presidencial para Irlanda del Norte, una perspectiva que deleita al Sinn Fein y alarma a los leales, que temen que el presidente favorezca la causa nacionalista.

El detonante de los recientes disturbios fue una decisión de la policía de permitir que se llevara a cabo un funeral de un reputado jefe de inteligencia del Ejército Republicano Irlandés, a pesar de las restricciones relacionadas con Covid sobre las reuniones masivas.

Pero la causa más profunda es algo llamado Protocolo de Irlanda del Norte, una construcción legal posterior al Brexit que ha dejado a Corea del Norte a caballo entre los sistemas comerciales de Gran Bretaña y la Unión Europea. El protocolo surgió de un acuerdo entre Londres y Bruselas para evitar resucitar una frontera dura entre Irlanda del Norte y la República de Irlanda. El problema es que requiere controles de los bienes que fluyen entre el norte y el resto del Reino Unido, lo que conlleva un costo comercial y psicológico.

“La comunidad ha golpeado como una tonelada de ladrillos que esto es una separación de Irlanda del Norte del resto del Reino Unido”, dijo David Campbell, presidente del Consejo de Comunidades Leales, que representa a los grupos paramilitares que, según algunos, están provocando. agitación.

Campbell dijo que los paramilitares en realidad intentaron mantener a la gente fuera de las calles. Pero advirtió que a menos que el protocolo fuera descartado o reescrito radicalmente, la violencia estallaría nuevamente durante la temporada de marchas.

“El problema con la violencia del lado sindicalista”, dijo, “es que precipita la violencia del lado republicano”.

Los leales vieron la elección de Biden como otro golpe, ya que puso a un devoto estadounidense irlandés en la Casa Blanca después de cuatro años en los que el presidente Donald J. Trump había cultivado a Johnson y expresado simpatía por Gran Bretaña en su amargo divorcio con los europeos. Unión.

Jonathan Powell, exjefe de gabinete de Tony Blair, primer ministro británico en el momento del Acuerdo del Viernes Santo, reconoció que “Biden podría ser importante en el protocolo”.

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“Gran Bretaña no tiene amigos fuera de la UE, por lo que hay un límite a lo lejos que pueden llegar en contra de lo que quiere la administración”, agregó Powell.

Hasta ahora, Johnson ha adoptado una línea dura en las negociaciones sobre el protocolo. Su asistente principal, David Frost, dice que le corresponde a la Unión Europea proponer soluciones a las interrupciones de los controles fronterizos. Si no lo hace, Gran Bretaña podría abandonar el protocolo, una medida que, según la Unión Europea, violaría el acuerdo de retirada, aunque los funcionarios del bloque amenazaron brevemente con eliminar el protocolo ellos mismos en enero.

Los críticos dicen que el gobierno conservador está acabando con los leales con sus tácticas duras. “Existe un nexo entre los leales y el partido conservador”, dijo Powell. “Los conservadores están haciendo que la política de Irlanda del Norte sea interesante de una manera que no queremos que lo sean, que tiene que ver con la identidad”.

Los leales, por su parte, se sienten huérfanos del establecimiento político. Muchos dicen que creen que el gobierno británico los vendió para cerrar su acuerdo de Brexit con Bruselas. Son igualmente cínicos sobre los unionistas demócratas, un partido de Irlanda del Norte que apoyó el Brexit y que ahora ha caído en el caos debido al feroz retroceso del acuerdo de Johnson.

El partido depuso recientemente a su líder, Arlene Foster, y está discutiendo sobre cómo prepararse para las elecciones a la Asamblea de Irlanda del Norte en mayo de 2022. Eso ha abierto la puerta a algo que alguna vez se pensó inconcebible: que el Sinn Fein podría emerger como el partido más grande, con el derecho a nombrar al primer ministro.

Con sus vínculos vestigiales con el ejército republicano irlandés paramilitar y su compromiso fundamental con la unificación irlandesa, una Asamblea liderada por el Sinn Fein podría resultar mucho más desestabilizadora para los delicados acuerdos de distribución del poder de Irlanda del Norte que las reglas comerciales posteriores al Brexit, que son difíciles de explicar. y mucho menos usarlo como un grito de guerra.

Pero los líderes del Sinn Fein dicen que, con una población católica en crecimiento y las consecuencias del Brexit, el impulso está de su lado. Los partidos unionistas apoyaron el Brexit, mientras que ellos se opusieron. Consideran la campaña contra el protocolo como un esfuerzo inútil que solo deja al descubierto los costos de salir de la Unión Europea.

“Tiene una elección muy cruda”, dijo Michelle O’Neill, líder del partido y viceprimera ministra de Irlanda del Norte, en una entrevista. “¿Quieres ser parte de una Gran Bretaña que mira hacia adentro o de una Irlanda inclusiva que mira hacia afuera?”

Otra cuestión es cómo afrontarán las autoridades los nuevos disturbios. En abril, la policía actuó con cuidado contra las multitudes que lanzaban piedras, tratándolas como un disturbio local más que como una amenaza a la seguridad nacional. Pero si la violencia aumenta, eso podría cambiar.

Monica McWilliams, académica y ex política que participó en las negociaciones de paz de 1998, dijo: “Las amenazas o acciones violentas de los leales contra una frontera en el mar de Irlanda ya no pueden verse como un problema interno”.

Pero el mayor desafío, dijo, es tranquilizar a los sindicalistas y leales en un momento en que la política y la demografía se están moviendo tan claramente en su contra. Si bien hay poco apetito en la República de Irlanda por un referéndum a corto plazo sobre la unificación, el Sinn Fein está a una distancia sorprendente de estar en el poder en ambos lados de la frontera, un desarrollo que pondría la unificación directamente en la agenda.

En Sandy Row, la sensación de una comunidad en retirada era palpable.

Paul McCann, de 46 años, comerciante y residente de toda la vida, notó cómo los desarrolladores de bienes raíces estaban comprando bloques en las afueras del vecindario para construir hoteles y apartamentos de lujo. La ciudad, dijo, quiere demoler el puente Boyne, un predecesor del cual se dice que William de Orange cruzó en su camino hacia esa fatídica batalla con James II, para crear un centro de transporte.

“Están tratando de encubrir nuestra historia”, dijo McCann. “Están haciendo que nuestras comunidades leales sean cada vez más pequeñas”.

Para Gordon Johnston, un organizador comunitario de 28 años, es una cuestión de justicia: los leales aceptaron el argumento de que volver a imponer una frontera dura entre el norte y el sur de Irlanda podría provocar violencia. El mismo principio debería aplicarse a Irlanda del Norte y al resto del Reino Unido.

“No se puede tener ambas cosas”, dijo. “O no tienes fronteras o tienes violencia en las calles”.

Anna Joyce contribuyó con reportajes desde Dublín