Abogados penales en Inglaterra y Gales se retiran indefinidamente

Los tribunales penales de Inglaterra y Gales se paralizarán a partir del lunes cuando los abogados defensores comiencen una huelga general sin precedentes por la reforma del gobierno de las tarifas de asistencia legal.

La huelga de miembros del Colegio de Abogados Penalistas, que representa a 2.400 abogados penalistas, afectará a víctimas, testigos y acusados, muchos de los cuales esperan años por justicia.

La acción se sumará a las dificultades que enfrenta el nuevo primer ministro cuando asuma el cargo el martes. Se produce después de años de recortes de fondos en el sistema de justicia, con una acumulación de casos en los tribunales de la corona que aumentó de 40.000 en marzo de 2020 a 58.973 en junio de 2022.

Clare Ashcroft, abogada durante 20 años en Garden Court North Chambers, con sede en Manchester, dijo que los defensores estaban tomando la acción como último recurso. “La gente está enojada y desesperada”, dijo, y agregó que algunos honorarios ganados por un abogado junior a quien ella supervisó eran “casi lo que recibí en 2002”.

Los abogados, que son todos trabajadores por cuenta propia, votaron el mes pasado para intensificar su acción después de organizar una serie de huelgas en julio y agosto. Dicen que los recortes de austeridad en el sistema de justicia penal han provocado una caída del 28 % en sus ingresos durante los últimos 20 años y piden un aumento del 25 % en las tarifas de asistencia jurídica.

El gobierno se ha comprometido a aumentar las tarifas en un 15 por ciento, pero solo para casos nuevos. Debido a que a los defensores solo se les paga una vez que un caso ha terminado, esto deja a los abogados ya reservados para cubrir los próximos juicios sujetos a las tasas de pago más bajas actuales.

La CBA señaló que el aumento propuesto también tardará dos o tres años en llegar a los bolsillos de los abogados junior, que ganan tan solo 12.700 libras esterlinas al año. Dijo que 300 abogados junior se retiraron el año pasado debido a la mala paga.

Michelle Heeley QC, una abogada criminalista que representa a los abogados en el área de Midlands, cree que el impacto de la huelga general «golpeará muy, muy rápido» ya que «la gran mayoría de los casos cuentan con asistencia legal».

Breves huelgas de abogados ya han causado una interrupción generalizada en los tribunales de la corona. Cuando realizaron un paro de una semana a partir del 18 de julio, cerca de 864 audiencias no se llevaron a cabo, según cifras del Ministerio de Justicia.

Muchos tribunales están vacíos y los jueces ahora se ocupan regularmente de los acusados ​​​​sin representación. La semana pasada, tres hombres fueron sentenciados en el Tribunal de la Corona de Southwark a pesar de no estar representados porque sus abogados defensores estaban en huelga.

El juez Christopher Hehir sentenció al trío, que se había declarado culpable de delitos de desorden violento en una manifestación a favor del Brexit de 2019 en Parliament Square, Londres. Dijo que era «apropiado y en interés de la justicia» que se procedía con la sentencia y los acusados, quienes recibieron sentencias sin privación de libertad, estuvieron de acuerdo.

Sir Bob Neill, presidente del comité selecto de justicia de parlamentarios, dijo que la huelga debe ser «una de las primeras prioridades» para el nuevo primer ministro porque estaba causando preocupación entre los jueces y tenía un impacto en la policía y las prisiones.

Pero Sarah Dines, la ministra de Justicia, condenó la acción. “Esta es una decisión irresponsable que solo hará que más víctimas enfrenten más demoras y angustia”, dijo.

“La escalada de la huelga es totalmente injustificada teniendo en cuenta que estamos aumentando los honorarios de los abogados penales en un 15 por ciento, lo que hará que el abogado típico gane alrededor de £ 7,000 más al año”.

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