África resiste la presión de anteponer las emisiones al crecimiento

Cuando era niño, Sam Mamia, un maasai del condado de Kajiado, en el sur de Kenia, solía pastorear el ganado de su padre en las colinas alrededor de su casa.

Ahora con 34 años, todavía trabaja a la vista de donde deambulaba cuando era niño. “Mi casa está allí y mi escuela estaba allí”, dice, señalando los campos cercanos donde pastan vacas y cabras. Pero los campos ahora están eclipsados ​​por un ejército de 60 enormes turbinas eólicas blancas que zumban suavemente, cada una más alta que la longitud de un Boeing 747.

Como ingeniera con una década de experiencia en General Electric, Mamia está ayudando a operar el parque eólico Kipeto de 100 megavatios, el segundo más grande del país, construido a un costo de $300 millones.

Kipeto, 70 km al sur de la capital, Nairobi, es parte de una combinación de energía renovable que hace que el suministro de electricidad de Kenia sea más ecológico que el de la mayoría de los países del oeste. Aproximadamente el 92 por ciento de su electricidad se genera a partir de energías renovables, aunque Kenia tiene una capacidad instalada de solo 2,9 gigavatios frente a 76 GW en el Reino Unido. La energía geotérmica y la hidroeléctrica satisfacen cada una alrededor de un tercio de las necesidades, y la eólica representa un 13 por ciento adicional, según la Autoridad Reguladora de Energía y Petróleo de Kenia.

El parque eólico de Kipeto es parte de una combinación de energía renovable que hace que el suministro de electricidad de Kenia sea más ecológico que el de la mayoría de los países del oeste.

La economía baja en carbono de Kenia es evidencia para algunos de que las economías africanas pueden buscar el desarrollo mientras evitan el camino de los combustibles fósiles recorrido por los países industrializados.

“No hemos construido nada de eso en absoluto, tenemos algunas de las emisiones per cápita más bajas del mundo”, dice James Mwangi, director ejecutivo de Dalberg Group, una consultora especializada en abordar problemas sociales. “Y, con la reducción de los costos de varias tecnologías de energía renovable, incluso los casos comerciales básicos para algunas de las tecnologías con grandes emisiones comienzan a parecer dudosos”.

Mwangi dice que se ha convertido a la idea de que las economías africanas deberían adoptar la energía verde. Tecnologías como la captura de carbono, la sustitución del carbón vegetal para cocinas y la producción de hidrógeno permitirían a los países generar nuevos ingresos mediante el desarrollo de esquemas de fijación de precios del carbono. “La pregunta es quién va a ser la Arabia Saudita del carbono [trading]”, dice, y agrega que los inversores ya cuentan con precios del carbono de $ 40 a $ 50 por tonelada. El año pasado, los gobiernos recaudaron colectivamente $ 84 mil millones a través del comercio de carbono.

Sin embargo, la fe de Mwangi en la capacidad de las economías africanas para saltar directamente a la tecnología verde es la opinión minoritaria en un continente donde muchos rechazan la idea de que deben limitar las emisiones.

En cambio, con cientos de millones de personas que aún carecen de acceso a la electricidad básica y la industria sin energía confiable, argumentan que el continente necesita espacio para crecer, incluso si eso significa aumentar el uso de combustibles fósiles.

Mientras que las reservas de petróleo en los grandes productores como Angola y Nigeria se han estancado, otros países han hecho grandes descubrimientos de gas. Aunque la financiación de los bancos multilaterales de desarrollo ha resultado difícil, las grandes petroleras como Total, Exxon y Eni no han rehuido invertir miles de millones en el desarrollo de nuevos activos en Mozambique, Uganda, Costa de Marfil y otros lugares.

Macky Sall, presidente de Senegal y presidente de la Unión Africana, dijo en una conferencia organizada por la Fundación Mo Ibrahim que los países africanos tenían todo el derecho a explotar sus reservas de gas. Criticó lo que considera la hipocresía de los gobiernos occidentales que están felices de tragar gasolina en casa pero han declarado una moratoria virtual sobre la financiación de proyectos de hidrocarburos en el extranjero.

“No puede decirnos que las energías renovables por sí solas pueden desarrollar un continente; nunca ha sido el caso en ningún otro lugar y no puede ser el caso en África”, dijo.

Mo Ibrahim estableció su fundación homónima para apoyar el buen gobierno en ÁfricaMo Ibrahim estableció su fundación homónima para apoyar la buena gobernanza en África © Jason Alden/Bloomberg

Un libro blanco de African Finance Corporation, la unidad del sector privado del Banco Mundial, señala que África contribuye con menos del 4 por ciento de las emisiones de gases de efecto invernadero. “Los africanos deben equilibrar la necesidad de combatir el cambio climático con la urgencia de desarrollar las economías del continente para aliviar el hambre y la pobreza”, argumenta el informe, titulado Roadmap to Africa’s Cop: A Pragmatic Path to Net Zero.

Mo Ibrahim, un empresario sudanés-británico y fundador de la fundación de gobernanza del mismo nombre, dice que la mayoría de las economías africanas, fuera de Sudáfrica, que depende del carbón, emiten una fracción del carbono de sus contrapartes occidentales. Nigeria, la mayor economía de África y su país más poblado, emite 0,6 toneladas per cápita frente a las 7,9 toneladas de Alemania y las 14,7 toneladas de Estados Unidos, según el Banco Mundial.

“Si bien el gas está aprobado por la UE, el carbón está disfrutando de un resurgimiento en EE. UU., China y algunos países europeos”, dice. “Si los africanos dicen ‘Por favor, necesitamos un poco de gas, no para calentar nuestras piscinas o nuestro aire acondicionado, sino para tener luz’, les dicen ‘Por favor, no contaminen’. Pero es nuestro turno de desarrollarnos y acabar con la pobreza”.

El debate deja a las agencias multilaterales de desarrollo en una posición incómoda, sujetas a las reglas de los gobiernos donantes, muchos de los cuales prohíben el financiamiento de nuevos desarrollos de petróleo o gas.

Si los africanos dicen ‘Por favor, necesitamos un poco de gas para tener luz’, les dicen ‘no contaminen’. Pero es nuestro turno de desarrollar y acabar con la pobreza.

Holger Rothenbusch, director gerente de infraestructura y clima de British International Investment, el organismo de inversión para el desarrollo del gobierno del Reino Unido, dice que la energía eólica y solar aún no son capaces de reemplazar las centrales eléctricas de petróleo debido a su naturaleza intermitente. Solo cuando la tecnología de baterías y almacenamiento se vuelva más barata será posible utilizar las energías renovables como energía de carga base, dice.

La buena noticia es que la tecnología que cambia rápidamente “hará que los caminos de desarrollo sean más ecológicos” que antes, dice, aunque, en la práctica, muchos países desarrollarán combustibles fósiles si los tienen, incluso a riesgo de eventualmente ser cargados con activos varados.

Pero incluso algunas economías que dependen de los combustibles fósiles cambiarán a tecnologías más ecológicas donde puedan, dice Rothenbusch, imaginando lo que describe como un modelo híbrido de desarrollo. «Será una conversación más matizada que ‘Me vuelvo verde o me vuelvo sucio'».

Read More: África resiste la presión de anteponer las emisiones al crecimiento