Agricultores luchan para salvar cultivos atrofiados en calor récord en Reino Unido

La principal cosecha de papas del año de Edward Lindley se está marchitando. Las hojas que caen de las plantas en su granja de 1,500 acres en el este de Yorkshire son solo una señal de una cosecha atrofiada por el calor récord del Reino Unido; espera una caída en sus rendimientos de al menos una cuarta parte.

“Cuando un cultivo de papa se encuentra en este tipo de calor, simplemente se apaga. No crecerá”, dice. Refiriéndose a un herbicida de uso común, agrega: «Entras y piensas, parece que alguien le puso Roundup».

Sin embargo, Lindley se considera uno de los afortunados. Mientras sus papas están sufriendo, todavía se le permite obtener agua para la cosecha a través de un pozo en su granja en el norte de Inglaterra. Estima que la mayoría de los demás agricultores de patatas podrían sufrir una caída en el rendimiento de al menos un 40 por ciento.

Muchos de sus vecinos y otros productores de hortalizas de todo el país han llegado al límite del agua que la Agencia de Medio Ambiente les permitirá usar en el verano más seco del Reino Unido en medio siglo, empujándolos de una situación difícil a una crisis. El viernes, la agencia declaró una sequía en el sur, centro y este de Inglaterra.

La escasez de agua y calefacción ha agravado las dificultades de un sector que ya se enfrenta a una variedad de problemas posteriores al Brexit y aumentos dramáticos de los costos. El Centro Andersons, una consultoría agrícola, estimó que los costos de los insumos agrícolas aumentaron un 23,5 por ciento interanual en julio.

“Salvo una plaga de langostas, no creo que hubiéramos tenido cinco años peores”, dijo Lindley.

Los agricultores están acostumbrados a operar a merced del clima. Pero los extremos recientes han puesto a prueba sus modelos de negocio y han ofrecido un sabor desagradable del futuro, ya que la producción de alimentos se ve cada vez más afectada por el cambio climático, dijo Jon Stanley, un agricultor mixto en Leicestershire y autor de Farm to Fork: The Challenge of Sustainable Farming in 21st century. Bretaña.

“En el Reino Unido, dependemos de nuestro clima marítimo templado para la forma en que producimos nuestros alimentos. . . pero desde 2017 hemos tenido extremos todos los años que han tenido un gran impacto en la capacidad de mi granja para producir alimentos”, dijo.

El este y el sur de Inglaterra, incluidas áreas de cultivo clave como Lincolnshire, han sido especialmente cálidos y secos en 2022, y los productores de hortalizas, que dependen del riego, se enfrentan a algunos de los problemas más graves.

Tom Bradshaw, vicepresidente de la Unión Nacional de Agricultores, dijo que la escasez de agua para los productores estaba reduciendo los rendimientos, en algunos casos atrofiando las verduras por debajo del tamaño que aceptarían los supermercados.

“Un minorista rechazó 60 acres de coliflores porque no cumplían con sus especificaciones. La cosecha tuvo que ser arada”, dijo, y agregó que los agricultores estaban pidiendo a los minoristas que relajaran los requisitos de tamaño.

McCain, el mayor comprador de papas del Reino Unido, dijo que los efectos del cambio climático eran «demasiado reales» para sus productores. Los primeros cultivos de este año se comportaron bien, pero «muchos de los cultivos posteriores están bajo un estrés severo, y las próximas semanas serán críticas», dijo James Young, vicepresidente de la empresa multinacional de alimentos congelados.

Mientras tanto, Jack Ward, director ejecutivo de la Asociación Británica de Productores, dijo que los cultivos que se plantan ahora, como las brasicáceas, están luchando contra los suelos áridos.

“Ahora tenemos que lidiar con el hecho de que estamos tratando de poner plantas jóvenes muy pequeñas en suelos secos. Y eso es en lo que confiamos para comer en el invierno. Los estamos convirtiendo efectivamente en polvo”, dijo.

Los productores de leche y ganado también están soportando dificultades después de que la hierba que pastan sus animales se seque. “Caminaba por nuestros campos y crujía bajo mis pies. Está completamente seco”, dijo Ruth Grice, una productora de leche en Leicestershire.

Ruth Grice ha visto caer la producción de leche en un 7% a medida que sus vacas reaccionan al calor © Cameron Smith/FT

Grice está alimentando a su ganado con ensilaje destinado al invierno, incluso cuando el clima atrofia los cultivos que normalmente ayudarían a aumentar las existencias de alimento para el invierno en la granja.

La producción de leche de Grice se ha reducido en alrededor de un 7 por ciento debido a que sus animales reaccionan al calor, pero la mayor preocupación es el riesgo de escasez de alimentos más adelante en el año, lo que podría enfrentar a los productores entre sí al comprar alimentos a precios que ya son altos.

“Habrá granjeros cuando llegue el invierno que tendrán que tomar decisiones más drásticas en términos del tamaño del rebaño, colocando a los animales en la cadena alimenticia de la carne de res en lugar de permanecer en los lácteos”, dijo Grice.

Los cultivos herbáceos pueden cosecharse a principios de este año, con costos de secado más bajos, pero también enfrentan rendimientos más bajos, dijo Mark Tufnell, presidente de Country Land and Business Association. Uno de los cultivos más afectados es la colza, que es muy necesaria para ayudar con la escasez de aceite de cocina resultante de la guerra de Ucrania.

La NFU ha pedido un enfoque más flexible de las reglas que rigen el agua que los agricultores pueden obtener bajo las llamadas licencias de extracción, que les permiten tomar agua de ríos, arroyos, desagües y pozos.

Jerry Knox, profesor de gestión del agua agrícola en la Universidad de Cranfield, dijo que esto permitiría a los agricultores «tomar agua durante los períodos de alto caudal del río para almacenarla y usarla». [it] más tarde”, y agregó: “Esto facilitará el intercambio de agua y reducirá la presión del verano sobre los suministros de agua”.

A más largo plazo, los agricultores ahora pueden solicitar subvenciones para financiar la construcción de embalses en las explotaciones. También están adoptando una variedad de tácticas para fortalecer los suelos, lo que permite que la tierra retenga más agua, dijo Stanley, como cambiar de rye grass a pastos de hierbas mixtas con una estructura de raíces más profunda.

La hierba seca en la granja lechera de Ruth Grice en LeicestershireEl pasto reseco en la granja lechera de Ruth Grice en Leicestershire © Cameron Smith/FT

Pero en una escala mucho mayor, los grupos agrícolas quieren que los ministros desarrollen una estrategia nacional del agua para garantizar que el agua excedente se pueda almacenar en los meses más húmedos y que el Reino Unido se prepare a nivel nacional para un futuro con escasez de agua.

La Agencia de Medio Ambiente advirtió el mes pasado que algunos ríos podrían tener entre un 50 y un 80 por ciento menos de agua en el verano para 2050 con temperaturas 7,4 °C más altas.

Minette Batters, presidenta de NFU, dijo el viernes al programa Today de BBC Radio 4 que la gestión del agua como recurso nacional era imperativa, ya que era abundante en algunas partes del país y no en otras. “Tenemos que poder mover el agua, tenemos que poder pagar a los agricultores para que almacenen agua y tenemos que dejar de desperdiciar millones de galones de agua en el Mar del Norte”.

El gobierno dijo que estaba recibiendo actualizaciones periódicas “sobre los impactos en el sector agrícola”. Dijo que había ofrecido cierta flexibilidad en la extracción de agua, proporcionando 10 millones de libras esterlinas para la gestión del agua y brindando asesoramiento.

Stanley instó al gobierno, que dijo que estaba distraído por la carrera por el liderazgo conservador en curso, a elaborar una estrategia nacional del agua como una prioridad. Dijo que esto ayudaría a garantizar la seguridad alimentaria, una preocupación clave entre los agricultores preocupados de que más producción se traslade al extranjero a raíz del Brexit.

Sin embargo, en este contexto, Stanley dijo que el cambio climático era un determinante clave de la fortuna de los agricultores. “Salir de la UE fue un gran impacto para la industria, pero el cambio climático hasta este punto realmente ha [had] el mayor impacto en la rentabilidad de la granja”.

Información adicional de Camilla Hodgson

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