Algunas autopsias permanecen secretas durante años o décadas. Las familias de los asesinados por la policía quieren que eso cambie

Es una lista de tragedia y violencia, una lista poblada con los famosos en la vida y aquellos arrancados de la oscuridad por las circunstancias excepcionales de su muerte.

Elizabeth Short, conocida como Black Dahlia, es un miembro permanente de la lista. Nicole Brown Simpson y Ron Goldman todavía están allí, al igual que Susan Berman, la escritora a quien Robert Durst está acusado de matar en su bungalow de Benedict Canyon. The Notorious BIG estuvo en la lista durante unos 15 años después de ser asesinado en un tiroteo.

La gran mayoría son entradas más recientes, incluido Andrés Guardado, el joven de 18 años asesinado a tiros en junio por un diputado del sheriff del condado de Los Ángeles en Gardena.

Estas son personas cuyas muertes han estado bajo una llamada «retención de seguridad» por parte de la oficina del médico forense del condado de Los Ángeles, un estado que impide la divulgación pública de sus autopsias, a menudo durante meses, años y, en algunos casos, indefinidamente.

En un momento dado, más de 100 casos están bajo retención de seguridad. Este sellado se consideraba una función procesal de rutina, impuesta casi siempre a pedido de la policía o los fiscales, para proporcionar un manto de secreto durante la investigación de muertes complejas, de alto perfil, misteriosas o inusuales. Por lo general, la retención se levanta solo cuando la policía o la agencia procesadora que lo solicita da luz verde.

Pero en los últimos años, la práctica se ha convertido en el centro de atención cuando los oficiales de policía en servicio han matado a miembros del público, casos en los que la ira y el escepticismo han alimentado los llamados a la rendición de cuentas y la transparencia, y donde el control de seguridad solo ha agravado la desconfianza.

La bodega ha puesto la oficina del forense en el centro de un apasionado debate que llegó a un punto crítico en la muerte de Guardado, que trabajaba como guardia de seguridad en un taller de carrocería el 18 de junio, cuando los oficiales se le acercaron y corrieron. dijo la familia. Los diputados dijeron que Guardado produjo un arma de fuego durante la persecución. Su asesinato provocó días de protestas y demandas de justicia y respuestas.

Después de que la familia de Guardado compartió públicamente los resultados de una autopsia independiente, el forense forense del condado de Los Ángeles, el Dr. Jonathan Lucas, rompió unilateralmente la bodega instalada por el Departamento del Sheriff y publicó el informe forense completo, confirmando que el joven de 18 años recibió cinco disparos. veces en la parte de atrás.

«Creo que el gobierno puede hacer su parte al ser más oportuno y más transparente al compartir información que el público exige y tiene derecho a ver», dijo Lucas en un comunicado.

El sheriff Alex Villanueva estaba furioso y rápidamente reprendió la revelación, diciendo que ponía en peligro la investigación en curso, así como cualquier «proceso penal o administrativo futuro», incluso contagiando a posibles testigos.

Las autoridades sostienen que las detenciones de seguridad son esenciales para preservar la integridad de los casos, y para las familias de muchas víctimas de homicidio, la práctica ha sido en gran medida sin controversia. Las familias a menudo forman vínculos estrechos con detectives o fiscales de distrito y tienen un mayor grado de confianza a medida que las autoridades intentan procesar un asesinato.

Pero para los familiares de los asesinados por la policía, la detención de seguridad es una de una serie de formas en que son tratados de manera diferente, bloqueados de conocer oficialmente los detalles de los momentos finales de sus seres queridos.

«Los miembros de la familia especularon que era una forma de acosarlos, haciendo que su pérdida fuera más difícil porque no podían determinar cómo fue asesinado su ser querido», dijo Lael Rubin, un fiscal retirado del condado de Los Ángeles que sirve en la comisión civil que supervisa El Departamento del Sheriff. Señaló casos en los que las retenciones de seguridad han estado vigentes durante dos años o más.

«La palabra oficial era: ‘Solicitamos una retención de seguridad para una mayor investigación’, pero parece sospechoso», dijo Rubin. «Si no has completado tu investigación en dos años, ¿qué estás haciendo?»

Según la ley estatal, los informes del forense son registros públicos. El paquete suele ser tres informes en uno: pruebas de toxicología, una autopsia y un resumen de investigación. Los documentos pueden ser increíblemente detallados, con un historial médico, una lista de medicamentos recetados que tomó la persona y el médico que emitió los productos farmacéuticos, descripciones de la anatomía de la persona y la forma en que perecieron.

No se publican fotos o videos de una escena de la muerte, pero un informe puede incluir un diagrama de un cuerpo, junto con descripciones de tatuajes y piercings.

Una retención significa que la muerte no aparece en la base de datos en línea del forense, y el personal de la oficina tiene «acceso limitado a la información del caso», dijo Sarah Ardalani, portavoz del Departamento de Medicina Forense.

La «retención de seguridad» se ha convertido en una característica estándar después de la muerte de una celebridad, incluida la cantante Whitney Houston, la actriz y escritora Carrie Fisher, el actor Paul Walker y la esposa del actor Robert Blake. En estos casos, la retención impide que los bocados salaces lleguen a los tabloides y generalmente se levanta en tres a seis meses, cuando se completa el informe completo.

«Su función principal es garantizar que los hechos del caso se mantengan hasta que la investigación pueda ser examinada a fondo», dijo el Dr. Mark Fajardo, el principal patólogo forense del condado de Riverside y ex forense del condado de Los Ángeles.

De las aproximadamente 8,000 muertes revisadas por la oficina forense del condado de Los Ángeles cada año, una pequeña fracción se mantiene en secreto.

«Se gana un poco de tiempo», dijo Craig Harvey, el jefe de investigaciones de mucho tiempo del forense del condado, quien se retiró en 2015. Harvey dijo que los detectives y fiscales a veces consideran la confidencialidad como esencial para identificar a un sospechoso que puede tener información que solo el asesino podría saber.

Por ejemplo, LAPD Det. Meghan Aguilar dijo en un comunicado que el informe de la autopsia puede detallar si la víctima fue agredida sexualmente y si se recuperó evidencia de esto, información que los detectives y fiscales querrían mantener bajo control mientras persiguen a un sospechoso. La autopsia también puede revelar si hubo una lucha antes de que una persona muriera y qué tipo de lesiones en el cuerpo reflejarían esto, dijo Aguilar.

No está claro por qué las autopsias de Simpson y Goldman permanecen en espera. Aguilar dijo que los asesinatos aún se consideran sin resolver, lo que garantiza la suspensión, pero el juez Lance Ito, quien presidió el juicio penal de OJ Simpson, también parece haber sellado efectivamente las autopsias. La oficina forense confirmó que las autopsias fueron puestas en espera de seguridad por orden judicial.

«Recuerdo que esto fue acordado tanto por la fiscalía como por la defensa», dijo Ito a The Times por correo electrónico. Ito, quien ahora está retirado, declinó explicar por qué selló las autopsias, pero señaló que se exhibieron fotos de la autopsia y los expertos médicos transmitieron en audiencia pública los detalles de la causa de la muerte de las víctimas.

Los controles de seguridad también evitan que la información «inflamatoria» llegue al público sin el contexto adecuado, por ejemplo, una descripción de las heridas de bala en la espalda de una persona, dijo Harvey.

«Debido al trauma que le causa una bala al cuerpo, no necesariamente significa que la policía le disparó a alguien en la espalda», dijo. “La gente puede ponerse nerviosa por algo. Pero puede explicarse, y puede tener sentido, y puede presentarse al gran jurado o al fiscal de distrito ”.

Durante más de un año, la familia de Paul Rea, de 18 años, esperó ansiosamente para saber más sobre cómo fue asesinado a tiros por un ayudante del sheriff del condado de Los Ángeles durante una parada de tráfico de rutina en el este de Los Ángeles.

Los fiscales concluyeron el mes pasado que el diputado actuó legalmente y luego cerró su investigación. La familia de Rea solo aprendió esto de un periodista del Times. Hasta finales del mes pasado, la autopsia permaneció bajo un control de seguridad.

Las imágenes de seguridad granuladas que capturaron parte del encuentro del 27 de junio de 2019 parecen mostrar a Rea separándose del oficial y huyendo antes de que le dispararan cuatro veces. Dep. Héctor Saavedra dijo que sintió un arma en la cintura de Rea pero que Rea nunca la sacó.

“Quiero todo el asunto. Quiero leer todo «, dijo Julie Díaz-Martínez, la abuela de Rea. “Como miembro de la familia, la autopsia es importante porque te preguntas, ¿todavía respiraba cuando lo llevaron al hospital? Te preguntas, ¿cuán letal fue el primer disparo? ¿Cuánto tiempo sufrió? ¿Realmente podría haberse evitado?

Una espera de un año para que se levante una bodega de seguridad es común cuando la policía mata a las personas, pero la bodega puede prolongarse durante dos años o más.

«Están buscando respuestas sobre cómo murieron sus seres queridos y la autopsia del forense a menudo es uno de los pocos depósitos de información objetiva sobre eso y se les oculta», dijo Sean Kennedy, miembro de la Comisión de Supervisión Civil del Sheriff. Propuso que el forense levante las bodegas y haga públicos los documentos después de un período de tiempo razonable, quizás 60 días.

Walter Katz, un ex defensor público que se desempeñó como vigilante de la policía de San José e inspector general adjunto del Departamento del Sheriff del condado de Los Ángeles, dijo que los retrasos van al corazón de cómo son vistos los asesinados por la policía.

“No son tratados como víctimas de un delito. Toda la mentalidad es: quien sea que haya sido baleado por la policía es el sospechoso, y el agente de la ley que utilizó la fuerza es la víctima ”, dijo Katz. «Así lo caracterizan los libros de homicidios creados por agencias».

No todos los casos en los que un oficial de policía de guardia dispara fatalmente a un civil recibe una detención de seguridad, según las agencias locales de aplicación de la ley.

La capitana de LAPD, Gisselle Espinoza, dijo en un comunicado que las retenciones de seguridad están «basadas en la naturaleza confidencial, legal y sensible de un caso». Ella citó otros factores, incluida la protección de la evidencia y la revisión adecuada por parte de la oficina del Fiscal de Distrito.

«Si se divulgan los resultados de la autopsia durante una investigación activa, puede contaminar las entrevistas de seguimiento de las víctimas, testigos o transeúntes», dijo Jennifer De Prez, portavoz del Departamento de Policía de Long Beach.

La policía de Los Ángeles ha mantenido una suspensión de seguridad en la autopsia de Melyda Corado durante más de dos años. Corado estaba trabajando en el Trader Joe’s en Silver Lake el 21 de julio de 2018, cuando Gene Atkins llegó, como rehén, después de llevar a dos oficiales en una larga persecución en automóvil. Atkins detuvo el auto, corrió hacia la tienda llena de compradores y disparó a los oficiales. La policía devolvió el fuego y una de las balas alcanzó a Corado y la mató.

“Mely Corado no era alguien comprometido con la policía. No era sospechosa de un delito «, dijo John Taylor, el abogado que representa a la familia Corado en su demanda por homicidio culposo contra la ciudad y el Departamento de Policía de Los Ángeles. «Así que tener un control de seguridad en su caso ha sido desconcertante y confuso».

«Si hay algo que está en el cuerpo como evidencia que sería conocido solo por el autor del crimen, puedo entenderlo», agregó Taylor.

Desde el asesinato, la Comisión de Policía de Los Ángeles ha dictaminado que el oficial que disparó el disparo que mató a Corado actuó de acuerdo con la política de LAPD. Atkins ha sido acusado bajo la doctrina de «asesinato por acto provocativo» por presuntamente desencadenar los eventos que llevaron a la muerte de Corado.

El control de seguridad se ha mantenido. Albert Corado, un organizador comunitario que ahora vive en el apartamento de su difunta hermana en Atwater Village, dijo que sentía que el secreto era parte de una campaña para bloquear la información.

El año pasado, los abogados de la familia Corado citaron al condado de Los Ángeles por su autopsia; La oficina del forense negó su solicitud y remitió a su familia a un detective de LAPD, según los registros judiciales. La familia persuadió exitosamente a un juez de la Corte Superior del Condado de Los Ángeles para que ordenara la liberación de la autopsia. La ciudad no se opuso a la medida en la corte, pero tampoco levantó el control de seguridad.

Albert Corado dijo que revisó el informe y confirmó lo que ya sabía: su hermana murió a causa de una herida de bala, convirtiendo su secreto en una fuente de ira y motivación.

«Lo más difícil que hacen para dar información en el período previo al juicio es hacer que quieras renunciar», dijo.

El Departamento de Policía de Los Ángeles le dijo a The Times esta semana que había ordenado al oficial investigador en el caso Corado que retirara el control de seguridad. En un comunicado, el departamento dijo que el informe debería estar disponible al público a principios del próximo mes.

Los redactores del Times, Maloy Moore y Nicole Santa Cruz, contribuyeron a este informe.