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Algunos policías crean tormenta en las redes sociales en medio de disturbios raciales

Cuando era un joven policía en Richmond en 2008, Ben Murdoch cometió un error que le costó su carrera y llevó a algunos a etiquetarlo como racista.

En una fiesta de Halloween, un amigo latino llegó vestido con un atuendo del Ku Klux Klan destinado a ser un disfraz de un personaje de la cultura pop creado por el comediante Dave Chappelle: Clayton Bigsby, un hombre negro ciego que también es un supremacista blanco. Murdoch, vestido como una estrella de rock, y su amigo empezaron a burlar la parodia de Bigsby, dijo, incluso haciendo un saludo nazi.

Se tomó una foto y se publicó en las redes sociales. Las noticias locales lo recogieron, y dos días antes de terminar su período de prueba, Murdoch dijo que lo presionaron para que renunciara y que no ha trabajado en las fuerzas del orden público desde entonces.

“En ese momento piensas que es gracioso y no piensas en lo que estás haciendo”, dijo Murdoch recientemente. “Piense dos veces con todas sus decisiones”.

Las redes sociales estaban en su infancia cuando ayudaron a poner fin a la carrera de Murdoch. Ahora, es tan ampliamente utilizado por la policía y los oficiales retirados, y tan vigilado por sus detractores, que sus peores momentos están arrojando un foco de luz sobre la mentalidad de las fuerzas del orden y sirven como prueba para algunos de que los policías son intrínsecamente parciales.

El ayudante del alguacil del condado de Plumas, Ed Obayashi, quien ha desarrollado el primer curso de capacitación del estado para oficiales en las redes sociales personales y ha investigado múltiples casos de mala conducta en línea, dijo que los oficiales infractores a menudo se sorprenden por el alboroto.

“Cuando hago estas investigaciones, recibo estas excusas todo el tiempo, ‘No, no soy racista, es gracioso’”, dijo Obayashi. “No hay excusas. No hay justificación. ¿Qué circunstancias se le ocurren para justificar tales publicaciones? No hay ninguno, y por eso los jefes y los alguaciles se están arrancando los pelos “.

En los últimos meses en California, un ayudante del sheriff fue despedido y un ayudante de un departamento diferente fue sancionado por publicar un meme de una estrella porno negra con la rodilla en el cuello de George Floyd; un sindicato de agentes de la ley para guardias de prisiones ha sido criticado por un video en línea donde la cara de un legislador negro fue cubierta por una diana; y un capitán del Departamento del Sheriff de Los Ángeles fue reasignado después de una publicación en Facebook que decía que Andrés Guardado, un adolescente salvadoreño-estadounidense asesinado por un oficial en Gardena, “eligió su destino”.

Una captura de pantalla de la página de Facebook del presidente de la CCPOA, Glen Stailey.

Una captura de pantalla de la página de Facebook del presidente de la CCPOA, Glen Stailey, que muestra parte de un anuncio en línea dirigido a legisladores que la organización quisiera derrotar en las elecciones de noviembre.

(Cortesía de la oficina del asambleísta Reggie Jones-Sawyer)

En San José, cuatro agentes estuvieron implicados en una investigación en curso por participar en un foro privado de Facebook que incluía contenido racista y antimusulmán. En la Patrulla de Carreteras de California el verano pasado, un jefe fue investigado después de que un reportero le informara al departamento de una publicación reenviada en la que se despreciaba a la celebridad transgénero Caitlyn Jenner.

En medio de las manifestaciones de George Floyd, Jamie McBride, miembro de la junta de la Liga de Protección de la Policía de Los Ángeles, fue objeto de escrutinio por publicar mensajes de Facebook en apoyo del exjefe de LAPD, Daryl F. Gates, quien dirigía un departamento plagado de fuerza excesiva. También está bajo escrutinio la hija de McBride, Toni McBride, un oficial de LAPD que en abril disparó y mató a un hombre que llevaba un cúter, lo que provocó protestas en la comunidad. Se pueden encontrar en línea múltiples videos elegantes e imágenes de ella disparando a objetivos a tiro de piedra, incluido uno publicado en los últimos días.

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Los oficiales de policía tienen derecho a la libertad de expresión, y en todo California y Estados Unidos, los departamentos están lidiando con cómo equilibrar esas protecciones con el potencial de comentarios que pueden desencadenar respuestas explosivas, poniendo a la profesión aún más a la defensiva.

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En ocasiones, las palabras y las imágenes han incluido faltas graves de conducta, como amenazas violentas, misoginia y racismo. Los agentes también se han enfrentado al escrutinio público y a la ira del departamento por mensajes políticos que cruzan líneas, comentarios sobre casos controvertidos y de alto perfil e imágenes vulgares que ofenden la sensibilidad promedio.

“Es más grande que la insensibilidad”, dijo Melina Abdullah, cofundadora de Black Lives Matter Los Angeles. “Es una duplicación de la amenaza a las vidas de los negros, y es una violencia absolutamente adicional”.

Múltiples líderes de las fuerzas del orden en todo el estado dijeron que la naturaleza pública de la mala conducta en las redes sociales la convierte en uno de los asuntos disciplinarios más urgentes cuando ocurre, y a menudo requiere una acción más rápida que para otros tipos de mala conducta que pueden ser más graves, pero que atraen menos atención.

“Un puesto puede convertirse en un movimiento”, dijo Wally Hebeish, subjefe de policía en Long Beach. Un oficial en libertad condicional fue despedido recientemente en su departamento por publicar una foto de su porra sobre una acera ensangrentada durante las protestas por la reforma policial.

Si bien Hebeish dijo que fue “un oficial joven el que cometió un error”, no fue uno que el departamento pudiera tolerar porque dañaba la moral interna y causaba ira en una comunidad que estaba en medio de una agitación.

“No buscábamos que la gente se enojara con nosotros, pero ese es el tipo de emoción que puede crear la imagen”, dijo Hebeish.

Sekou Millington, jefe de policía en la ciudad de Tracy en el área de la bahía de San Francisco, dijo que los efectos de un incidente en las redes sociales son duraderos, por lo que es imperativo que los departamentos respondan rápidamente y de una manera que refleje el sentimiento de la comunidad. Un oficial de estándares profesionales a tiempo parcial de su departamento, responsable de las investigaciones administrativas, fue despedido recientemente por participar en un foro en línea donde presuntamente se amenazó la vida de un periodista. El incidente ha provocado una investigación del FBI.

“Ahora tenemos que trabajar mucho más para recuperar esa confianza”, dijo Millington. “Definitivamente son 10 pasos hacia atrás”.

Pero legalmente, hay un límite a las restricciones que las agencias de aplicación de la ley pueden imponer a sus empleados en lo que respecta a la libertad de expresión, aunque un fallo de 2018 de un tribunal de apelaciones de California que involucra a un oficial de LAPD aclaró que las publicaciones que causan “interrupciones potenciales” en el funcionamiento de una agencia podrían justificar la disciplina.

Los departamentos saben muy bien que no podrían prohibir [officers] de publicaciones basadas en la Constitución ”, dijo Mike Rains, un abogado que ha representado a varios oficiales en casos de redes sociales.

Pero incluso los sindicatos encargados de hacer cumplir la ley, encargados de defender la mala conducta de sus miembros en el servicio, se han alejado de apoyar a quienes publican material ofensivo.

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En San José, ha estallado una pelea dentro del sindicato policial por la percepción de que el jefe del sindicato no defendió a los oficiales en el reciente escándalo. Una pelea sindical similar está ocurriendo en las filas de los guardias de prisiones estatales, con el sindicato de supervisores condenando el video de diana del sindicato de base.

Art Gonzales, actual presidente de la organización de supervisores, dijo en un comunicado que estaba “consternado por el video” y que lo consideraba acosador y amenazador a un funcionario público.

“Esto es incitador y raya en un llamado a la acción racista”, dijo.

Frente a la cascada del mal juicio y sin forma de detenerla, los departamentos han elaborado políticas más estrictas para el uso personal de las redes sociales, aunque quedan muchas sugerencias en lugar de dictados, y los departamentos a menudo se están poniendo al día. En la Patrulla de Caminos de California, un memorando de agosto a la gerencia, que presenta una actualización de su política de redes sociales de 2013, advierte “tratar cada publicación como si fuera a terminar en la portada de un periódico importante, porque puede ser”.

Pero Obayashi dijo que el deseo entre los oficiales de participar en las redes sociales sigue siendo fuerte y es más que “una simple estupidez”. Aunque, al igual que Rains, aconseja a los oficiales que “simplemente se mantengan alejados”, ha visto que el impulso de publicar se ha fortalecido en los últimos años a medida que el discurso político se ha vuelto más virulento.

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“Incluso un oficial me dijo: ‘Si Trump puede decir esto, ¿por qué yo no?’”, Dijo Obayashi. “Muchos policías están frustrados, están muy frustrados por todo lo que ha estado sucediendo: Black Lives Matter, desfinanciar a la policía, arrestar a esos oficiales, una percepción de que los líderes y los políticos los han abandonado. Entonces no tienen salida. Esta es su salida “.

Rains, abogado de policías y sindicatos, dijo que algunos oficiales también sienten la necesidad de defenderse a sí mismos y a la profesión.

“No dejas que la narrativa te coma vivo”, dijo Rains sobre cómo algunos oficiales justifican las redes sociales. “Cuando la narrativa es algo que te importa mucho, no debes quedarte callado. Eso es ser un cobarde “.

Algunos oficiales dijeron que las redes sociales proporcionan una conexión en una profesión que a menudo es aislada y aislada. El oficial retirado de San José, Leroy Pyle, estuvo activo casi a diario en la página de Facebook que recientemente condujo a la investigación de oficiales de su antiguo departamento, pero dijo que nunca vio contenido ofensivo. En cambio, lo vio como “algo cotidiano en el que la gente podía compartir noticias … lo que estaba pasando en su vida, quién murió, quién tuvo bebés. Era una sala de chat “.

Aunque pensó que el contenido marcado era “no aceptable”, ha trasladado la discusión a una página web privada para mantenerla viva. El espacio exclusivo para miembros, dijo, es un refugio.

“No es para fomentar ese tipo de cosas, pero si alguien comete un error o errores … el mundo entero no tiene que saberlo”, dijo.

La edad también juega un papel, dijeron Hebeish, Millington y otros. Para los oficiales más jóvenes, nativos digitales, “todo lo que hacen es virtual”, dijo Millington, lo que hace que sea “difícil decir ‘No lo use’”.

Murdoch, el oficial sorprendido haciendo el saludo nazi, dijo que doce años después de su renuncia, ha reinventado su vida y es “un anciano, casado, establecido”, que rescata perros y tortugas. Pero el incidente aún persiste.

“De hecho, trato de evitar todas las fotos en cualquier momento estos días”, dijo. “No quiero que me vean en nada, en ningún lado”.

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