Antony Hewish, astrónomo honrado por el descubrimiento de los púlsares, muere a los 97 años

Antony Hewish, pionero de la radioastronomía y descubridor de una sorprendente clase de estrellas conocidas como púlsares, por las que fue galardonado con el Premio Nobel, falleció este lunes. Tenía 97 años.

Su muerte fue anunciada por la Universidad de Cambridge en Inglaterra, donde había enseñado durante muchos años. El anuncio no dijo dónde murió.

Los púlsares, o estrellas de radio pulsantes, son las brasas de estrellas masivas que han explotado como supernovas. El Dr. Hewish construyó un radiotelescopio que, aunque diseñado para otros fines, resultó tener las propiedades adecuadas para detectar ondas de radio que varían rápidamente: la emisión característica de los púlsares.

Compartió el Premio Nobel de Física de 1974 con otro radioastrónomo, Martin Ryle, su amigo y colaborador de toda la vida en Cambridge. Pero la citación del Dr. Hewish por el comité del Nobel, por su “papel decisivo en el descubrimiento de los púlsares”, atrajo críticas. El astrónomo Fred Hoyle señaló que las señales de los dos primeros púlsares habían sido detectadas y analizadas por Jocelyn Bell, una estudiante graduada de Cambridge de 24 años que estaba trabajando en el nuevo telescopio. La Dra. Hewish fue su supervisora ​​y asesora de tesis doctoral.

Su hallazgo se mantuvo en secreto durante seis meses mientras sus superiores “estaban ocupados pellizcando el descubrimiento de la niña, o eso fue lo que ascendió”, escribió el Dr. Hoyle en una carta al Times de Londres.

Otros astrónomos notaron que la tarea asignada a la Sra. Bell había sido trazar fuentes de radio parpadeantes, pero que ella había notado y perseguido un tipo diferente de señal.

“Jocelyn era una chica muy buena, pero estaba haciendo su trabajo”, dijo la Dra. Hewish a un entrevistador de la revista Science después de que las críticas de la Dra. Hoyle se hicieran públicas en 1975. “Se dio cuenta de que esta fuente estaba haciendo esto. Si no lo hubiera notado, habría sido negligente “.

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Antony Hewish nació en la pequeña ciudad costera de Fowey, en Cornualles, Inglaterra, el 11 de mayo de 1924. Su padre era banquero. Comenzó a estudiar ciencias en Cambridge en 1942, pero fue desviado durante la Segunda Guerra Mundial a un equipo de investigación del Royal Aircraft Establishment, para trabajar en el diseño de formas de bloquear el radar de los aviones de combate alemanes por la noche.

El líder del equipo fue el Dr. Ryle, quien después del final de la guerra comenzó una distinguida carrera en el desarrollo de la radioastronomía en Cambridge. El Dr. Hewish se unió a su grupo y se interesó en determinar cuáles de los varios miles de galaxias emisoras de radio que el Dr. Ryle había descubierto eran cuásares.

Los cuásares, ahora conocidos por ser agujeros negros supermasivos, fueron reconocidos en ese momento como fuentes puntuales de ondas de radio, a diferencia de fuentes amplias como las radiogalaxias. Las señales de radio de los quásares parpadean en intensidad a medida que atraviesan el viento solar. El Dr. Hewish diseñó un tipo especial de radiotelescopio para detectar esos parpadeos, que se completó en 1967.

Puso a la Sra. Bell para escanear las grabaciones producidas por su telescopio y para distinguir los verdaderos parpadeos estelares de las fuentes artificiales de interferencia, como estaciones de radio piratas o altímetros de aviones.

El telescopio produjo alrededor de 400 pies de cartas de papel para cada cobertura completa del cielo. En octubre de 1967, Bell notó un destello, que ocupaba media pulgada, que no parecía ni hecho por humanos ni estelar. Recordó que había visto una señal con la misma forma en una grabación de casi 24 horas antes. Un análisis más detallado mostró que los blips consistían en pulsos muy regulares, separados por poco más de un segundo.

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La extrema regularidad de los pulsos apuntaba a algún tipo de fuente fabricada. Pero el Dr. Hewish luego estableció que la fuente no aparecía cada 24 horas, sino cada 23 horas y 56 minutos. Seguía el ritmo de la rotación de las estrellas, no de la Tierra, por lo que debe haber sido extraterrestre.

Los astrónomos saben muy bien que si hay vida inteligente más allá de la Tierra, probablemente serán los primeros en saberlo. Esta baliza sideral con su señal sincronizada con precisión fue tan inesperada que no se pudo descartar ninguna explicación, incluida la posibilidad de que fuera una señal intencional.

Solo en parte en broma, la fuente se llamó LGM-1, para “hombrecitos verdes”. El Dr. Hewish dijo más tarde en una entrevista que durante un período de dos meses creía que “era posible que la señal proviniera de extraterrestres”.

Mientras sus mayores debatían cómo podían publicar el descubrimiento sin tener idea de qué era, Bell hizo un hallazgo decisivo. Ella detectó una segunda fuente de este tipo, que emitía pulsos regulares pero a un ritmo diferente. Parecía poco probable que dos conjuntos de extraterrestres enviaran señales a la Tierra en diferentes frecuencias, por lo que la fuente era más probable que fuera un nuevo tipo de estrella.

El Dr. Hewish confirmó que no hubo un cambio Doppler en la señal, como se esperaría si la fuente estuviera en un planeta que gira alrededor de su sol. (El cambio Doppler es el fenómeno que hace que el silbido de un tren, por ejemplo, parezca cambiar de frecuencia cuando pasa por un observador).

El descubrimiento de los púlsares, guardado en un secreto celosamente guardado por el grupo de radioastronomía de Cambridge, se publicó en la revista Nature el 24 de febrero de 1968. Por convención científica, cuando un estudiante hace un descubrimiento que el intelecto y los instrumentos de un profesor habían hecho posible, el nombre del estudiante se coloca primero en la línea de autoría y el del profesor al final, con otros ayudantes en el medio.

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Si se hubiera seguido esta convención, la Sra. Bell y el Dr. Hewish se habrían presentado como descubridores conjuntos de las notables nuevas estrellas. Pero el artículo de Nature enumeró al Dr. Hewish como el primer autor, seguido por la Sra. Bell, luego varios colaboradores menores. La implicación, persuasiva para el comité del Nobel, era que el Dr. Hewish había sido el único descubridor. (El Dr. Ryle, que compartió el Nobel de ese año, fue citado por su desarrollo de radiotelescopios revolucionarios que allanaron el camino para el descubrimiento de los púlsares).

A diferencia del comité del Nobel, el Instituto Franklin de Filadelfia otorgó un premio por el descubrimiento de púlsares a la Sra. Bell y al Dr. Hewish conjuntamente en 1973. Ese juicio fue seguido por la mayoría de los otros relatos. En 2018, la Sra. Bell, para entonces Dra. Bell Burnell, recibió el Premio Breakthrough de $ 3 millones en Física Fundamental por su trabajo en púlsares. (La fundación que patrocina el premio fue establecida por el cofundador de Google Sergey Brin y el cofundador de Facebook Mark Zuckerberg, entre otros).

El Dr. Hewish fue profesor de radioastronomía en el Laboratorio Cavendish de Cambridge de 1971 a 1989 y jefe del Observatorio de Radioastronomía Mullard cerca de Cambridge, fundado por el Dr. Ryle, de 1982 a 1988.

Los sobrevivientes incluyen a su esposa, Marjorie, con quien se casó en 1950.

Mathew Brownstein contribuyó con el reportaje.