Así es como el cambio climático y Covid están transformando el esquí

STEVENS PASS, Wash. – El esquí es un deporte en peligro de extinción, atrapado entre un planeta que se calienta y una pandemia mundial. Pero hay un boom en un rincón del mundo del esquí que está siendo impulsado, al menos en parte, por una combinación de cambio climático y Covid.

El repunte inesperado muestra cómo los esquiadores se están adaptando a la crisis dual y cómo un deporte de invierno está evolucionando a medida que disminuye la capa de nieve en todo el mundo.


El esquí de travesía o el esquí alpino, un estilo híbrido que combina elementos del campo a través y el descenso, ha sido popular en Europa durante décadas. En los Estados Unidos, sin embargo, tradicionalmente ha sido un deporte para montañistas y atletas extremos, que usan los esquís especiales para caminar cuesta arriba y hacia el campo en busca de nieve en polvo intacta.

Eso cambió cuando la pandemia cerró las estaciones de esquí en 2020. Las ventas de equipo de turismo en los Estados Unidos se dispararon a medida que los esquiadores recreativos buscaban formas de subir cuesta arriba sin ascensores. Más de un millón de personas en los Estados Unidos usaron equipos de turismo el año pasado, incluso cuando la mayoría de los remontes volvieron a abrir, y las ventas de equipos especializados aumentaron un 260 por ciento entre noviembre de 2019 y el mismo mes un año después, según la firma de investigación de mercado NPD Group.

“No es un crecimiento lineal”, dijo Drew Hardesty, esquiador y pronosticador del Utah Avalanche Center. “Es exponencial”.


Los esquiadores de tour usan tiras de tracción extraíbles llamadas pieles en sus esquís y fijaciones ajustables con tacones libres que les permiten caminar. Para descender, se quitan las pieles y bloquean los talones para las bajadas.

El deporte nació en Europa como un medio práctico de transporte en invierno, y los predecesores de los esquís de excursión actuales aparecieron ya en el siglo XVI. El esquí cuesta arriba es “parte del tejido de la cultura” en Europa, según Drew Saunders, director senior de Oberalp Group, la empresa de deportes de montaña propietaria de las marcas de esquí Dynafit y Pomoca. “El mercado europeo está casi una generación por delante de nosotros en términos de madurez y sofisticación y del esquí de travesía en general”, dijo Saunders.

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El esquí de travesía comenzó a filtrarse en la corriente principal estadounidense a mediados de la década de 2000, cuando comenzaron a circular en Internet videos de salvajes descensos fuera de pista en lugares como el Himalaya, los altos Andes y el Ártico. “En ese entonces, casi nadie lo hacía”, dijo Ingrid Backstrom, una esquiadora profesional que ha ayudado a popularizar el esquí de travesía en los Estados Unidos a través de películas de sus carreras en pistas remotas. “El equipo era más difícil de encontrar, más caro y no funcionaba tan bien”.

En los últimos años, con la disminución de la capa de nieve y el polvo virgen cada vez más difícil de alcanzar, los esquiadores como la Sra. Backstrom han sido empujados a senderos acondicionados con más frecuencia. Esa mayor visibilidad, combinada con los cierres pandémicos, dijo, ha llevado a más esquiadores a probar equipos de turismo. “Eso siempre ayuda a tener un ejemplo visible”, dijo.

La Sra. Backstrom también dijo que más esquiadores están optando por evitar el campo y esquiar cuesta arriba en pistas controladas porque es “más seguro dados los cambios extremos en el clima y el clima”.

Una de las principales razones es que, a medida que el clima se vuelve más volátil, las avalanchas se vuelven más difíciles de predecir. Por ejemplo, gran parte del trabajo realizado por Hardesty, el pronosticador, se basa en sus observaciones anteriores y en el modelado informático de los científicos de las avalanchas pasadas. Pero, dijo, “el disco duro antiguo no necesariamente va a ser exacto al observar las avalanchas que vamos a ver”.

También dijo que las amenazas de avalanchas se vieron agravadas por los incendios forestales, que están empeorando por el calor extremo y la sequedad relacionados con el cambio climático. “El aumento de las capas de ceniza y polvo dentro de la capa de nieve crea capas débiles” que pueden dividirse en avalanchas, dijo Hardesty, y pueden acentuar el derretimiento de la capa de nieve en general.

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Para la Sra. Backstrom, cuyo hermano murió en un accidente de esquí, las consideraciones de seguridad son cada vez más urgentes. “Ahora que tenemos dos niños pequeños, soy muy selectiva con mis días en el campo por el riesgo de que ocurran y de avalanchas”, dijo.

Ahora, a veces, elige quedarse en las pistas del resort, incluso cuando las condiciones de la nieve le permitirían atravesar el campo. “Es una forma sencilla de subir y hacer ejercicio, tener esa libertad y sentir la diversión de volver a esquiar”, dijo.

Más allá de hacer que el esquí fuera de pista sea menos seguro, el cambio climático también hace que sea más difícil atravesar terrenos no gestionados durante una parte creciente de la temporada a medida que disminuye la capa de nieve.

Muchas estaciones de esquí de América del Norte han pasado gran parte de esta temporada dependiendo casi por completo de la nieve artificial. “Normalmente, habría suficiente nieve para al menos intentar hacer una gira en el campo a esta altura”, dijo Tristan Droppert, jefe de marketing en Estados Unidos de Black Crows, un fabricante de esquís, a fines de diciembre. “Y este año, todavía es casi imposible”.

En Colorado, donde el esquí de travesía es especialmente popular entre los atletas de resistencia, los esquiadores se han visto confinados a un rango de terreno muy limitado. Copper Mountain, el campo de entrenamiento del equipo de esquí de Estados Unidos, solo estaba abierto en un 50 por ciento en los días previos a la Navidad. La estación ha cuadriplicado el número de rutas de esquí alpino para esquí de travesía, pero la mayoría de las pistas se complementan con máquinas de nieve artificial. Y en el cercano Bluebird Backcountry, un área de esquí fundada el año pasado y dedicada exclusivamente al esquí cuesta arriba, no había suficiente nieve para abrir en Navidad.

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Entre 1982 y 2016, la temporada de esquí estadounidense se redujo en un promedio de 34 días al año, y los niveles de cobertura de nieve experimentaron una caída promedio del 41 por ciento, según un estudio de la revista Geophysical Research Letters.

“Veremos un acortamiento continuo de la temporada de nieve”, dijo Xubin Zeng, director del Centro de Dinámica del Clima e Hidrometeorología de la Universidad de Arizona y autor principal del estudio. “Mi mejor estimación es que será al menos el doble de lo que ya hemos perdido” para 2050. Esta tendencia continuará afectando no solo al esquí, sino también a la agricultura, la pesca y los ecosistemas silvestres que dependen de la capa de nieve regular.

Con eso en mente, la industria está lidiando con adaptarse a las condiciones cambiantes o tratar de superarlas con nueva infraestructura y nieve artificial.

China y el Comité Olímpico Internacional se están preparando para los Juegos de Invierno de 2022 en sitios que muy probablemente usarán nieve 100 por ciento artificial. Se necesitarán alrededor de 49 millones de galones de agua para crear las condiciones necesarias para los eventos, según una estimación de 2019, una decisión que algunos han criticado como insostenible.

Un número creciente de esquiadores cuesta arriba afirma que utiliza esquís de travesía sobre nieve natural como reflejo de sus valores. “El polvo es una de las maravillas naturales del mundo”, dijo la Sra. Backstrom. “Es solo un milagro puro de la naturaleza, y no se puede replicar de ninguna manera”.

Mantener esos valores puede requerir más ajustes a medida que la capa de nieve continúa disminuyendo.

“Probablemente tendremos que caminar un rato sobre la tierra y nuestros zapatos”, dijo Droppert sobre el esquí de travesía en los próximos años, “y luego ponernos los esquís y las pieles”.

“Pero siempre vamos a esquiar, incluso si eso significa que tenemos que caminar en el barro”.