Así es como Ida se convirtió rápidamente en un monstruo

El huracán Ida, que azotó la costa de Luisiana el domingo con vientos de 150 millas por hora, ganó potencia más rápido que la mayoría de las tormentas. Debido al cambio climático, un fortalecimiento tan rápido se está produciendo con mayor frecuencia a medida que los huracanes recogen más energía del agua del océano que está más caliente que antes.

Pero en un verano de clima extremo, la intensificación de Ida fue extrema.

Según los boletines de pronóstico del Centro Nacional de Huracanes, los vientos máximos sostenidos de la tormenta a partir del sábado por la mañana eran de aproximadamente 85 mph, lo que la convierte en un huracán de categoría 1. Menos de 24 horas después, eran 65 mph más fuertes, lo que acercaba a Ida a la categoría 5.

La tormenta se intensificó más que el pronóstico del centro de huracanes, que había previsto que los vientos máximos alcanzaran las 140 mph. La definición de intensificación rápida del centro de huracanes es un aumento de al menos 35 mph en la velocidad del viento en 24 horas. Ida se fortaleció tanto en solo seis horas durante la noche.

El cambio climático es parte de la razón. Los investigadores han descubierto que la frecuencia de los huracanes del Atlántico que se intensifican rápidamente ha aumentado durante las últimas cuatro décadas a medida que aumentaron las temperaturas del océano, en gran parte porque el agua más caliente proporciona más energía que alimenta estas tormentas. En la década de 1980, había aproximadamente un 1 por ciento de posibilidades de que un huracán experimentara una rápida intensificación. Ahora, hay un 5 por ciento de posibilidades.

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Pero los expertos que estudian el comportamiento de los huracanes dijeron que otros factores influyeron en Ida, incluido el calentamiento estacional del Golfo de México, la cantidad de humedad en la atmósfera y la presencia o ausencia de vientos que pueden afectar la estructura de una tormenta.

En este momento, el Golfo es extremadamente cálido porque acumuló calor durante todo el verano. Es este calentamiento estacional, que también ocurre en el Océano Atlántico, lo que hace que desde mediados de agosto hasta octubre sea la parte más activa de la temporada de huracanes cada año.

Pero no es solo la temperatura de la superficie del Golfo lo que es importante, dijo Joshua Wadler, investigador de la Universidad de Miami y la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica. Los huracanes realmente enfrían el océano a medida que lo atraviesan, porque agitan el agua hasta unos 150 pies, mezclándose con agua más fría desde abajo.

En este caso, Ida viajó a través del agua que era mucho más cálida hasta esa profundidad. Las sondas enviadas al agua por aviones cazadores de huracanes el sábado revelaron que la temperatura, después de haber sido mezclada por Ida, era de unos 30 grados Celsius, o 86 grados Fahrenheit, dijo el Dr. Wadler.

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“Eso está en el extremo más alto de las temperaturas de la superficie del mar que experimentan los huracanes”, dijo.

La trayectoria de la tormenta pasó a seguir sobre esta agua cálida, lo que los científicos llaman un remolino, dijo Chris Slocum, investigador de la NOAA.

“Ida encontró el camino perfecto a través del golfo, donde está el agua más caliente”, dijo, y eso proporcionó mucha energía para que la tormenta la extrajera. “Se podría decir que es el peor de los casos”.

El Dr. Slocum comparó la situación con la de Katrina, en 2005, que cruzó una columna de agua más fría a medida que se acercaba a Louisiana, debilitándose de una Categoría 5 a una Categoría 3. Ida no encontró agua más fría.

“Éste continúa la tendencia alcista”, dijo. “Lo único que va a detener el proceso de intensificación es la llegada a tierra”, dijo.

Los remolinos ocurren en el Golfo cada año, formados cuando parte de una corriente circular se interrumpe, dijo el Dr. Wadler. Y si bien es extremadamente difícil vincular uno específico con el cambio climático, este “es tan profundo como lo hemos visto en mucho tiempo”, dijo.

Si bien las temperaturas del océano son las más importantes, otros dos factores afectan cuánto y qué tan rápido se fortalece una tormenta, dijo el Dr. Slocum.

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La humedad atmosférica afecta las tormentas eléctricas que forman un ciclón tropical. Cuanto más húmedo sea el aire, más estas tormentas sobrevivirán y persistirán. Y la forma en que estas tormentas interactúan entre sí, particularmente en el ojo de la tormenta, puede afectar si se fortalece o debilita.

La cizalladura del viento (cambios en la velocidad y dirección del viento con la altura en la atmósfera) también puede afectar la estructura de un huracán. Si la cizalladura del viento es demasiado fuerte, “puede destrozar una tormenta”, dijo el Dr. Slocum.

Los pronosticadores del centro de huracanes habían estado observando de cerca la cizalladura del viento. Había sido un factor cuando la tormenta entró en el Golfo el viernes, dando a Ida una estructura asimétrica. Pero la cizalladura se disipó el sábado, permitiendo que la tormenta asumiera una forma de espiral más regular.

El efecto sobre la velocidad del viento se puede comparar con lo que sucede con los patinadores artísticos durante un giro. Los patinadores que mantienen sus brazos en una posición ajustada y precisa rotarán más rápido. Pero si uno de sus brazos está extendido, rotarán mucho más lentamente.

Pronosticar si un huracán se intensificará rápidamente puede ser difícil, dijo el Dr. Slocum.

“Es una especie de problema de Ricitos de Oro”, dijo. “Si uno de estos ingredientes está un poco apagado, no lo veremos”.