Astronautas de la NASA Behnken, Hurley Jefe de la ISS en el histórico vuelo SpaceX


Dos astronautas veteranos de la NASA se dirigían a la Estación Espacial Internacional el sábado después de que SpaceX de Elon Musk se convirtiera en la primera compañía comercial en lanzar un cohete que transportaba humanos a la órbita, marcando el comienzo de una nueva era en los viajes espaciales.

El cohete Falcon 9 de dos etapas de SpaceX con los astronautas Robert Behnken y Douglas Hurley a bordo despegó sin problemas en una nube de llamas de color naranja brillante y humo del Centro Espacial Kennedy de Florida para un viaje de 19 horas a la estación espacial.

“Encendamos esta vela”, dijo Hurley, el comandante de la misión, al control de la misión SpaceX en Hawthorne, California, antes del despegue a las 3:22 pm ET (7:22 pm GMT, 12:52 am IST) desde la plataforma de lanzamiento de la NASA 39A.

El lanzamiento de SpaceX es el primero de los astronautas estadounidenses desde Estados Unidos desde que el programa de transbordadores espaciales terminó en 2011 y el primer vuelo tripulado de una compañía privada.

“Estoy realmente abrumado por la emoción”, dijo Musk. “Han pasado 18 años trabajando para lograr este objetivo.

“Esperemos que este sea el primer paso en un viaje hacia la civilización en Marte”, dijo el fundador de SpaceX.

El administrador de la NASA, Jim Bridenstine, dijo que fue un “gran día” para la NASA y SpaceX y un “hito importante para la nación”.

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“Todavía no estamos celebrando”, advirtió Bridenstine. “Celebraremos cuando estén en casa sanos y salvos”.

En una breve entrevista desde el espacio, Hurley dijo que, de acuerdo con la tradición de que los astronautas nombraran su nave espacial, él y Behnken habían llamado a la cápsula Crew Dragon “Endeavour” después del transbordador espacial retirado en el que ambos volaron.

Behnken dijo que la cápsula SpaceX es “muy diferente a su homónimo” en que “tiene pantallas táctiles”.

La misión, denominada “Demo-2”, pone fin al monopolio del gobierno en el vuelo espacial y es el vuelo de prueba final antes de que la NASA certifique la cápsula de SpaceX para misiones regulares con tripulación.

Behnken, de 49 años, y Hurley, de 53 años, ex pilotos de pruebas militares que se unieron a la NASA en 2000, tienen previsto atracar en la estación espacial a las 10:29 a.m. ET (2:29 p.m. GMT o 7:59 p.m. IST) el domingo.

Se unirán al astronauta estadounidense Chris Cassidy y los cosmonautas rusos Anatoly Ivanishin e Ivan Vagner a bordo de la EEI.

‘Día especial’
SpaceX dijo que Crew Dragon estaba en la trayectoria correcta para conectarse con la estación espacial que orbita a 250 millas (400 kilómetros) sobre la Tierra.

La primera etapa de refuerzo reutilizable del cohete Falcon 9 se separó limpiamente aproximadamente 2.5 minutos después del despegue y aterrizó en posición vertical en una barcaza flotante frente a la costa atlántica. La segunda etapa también se separó sin problemas.

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El lanzamiento se había programado originalmente para el miércoles, pero se retrasó debido a las condiciones climáticas, que también permanecieron inciertas el sábado hasta el despegue.

La misión se produce en medio de la crisis del coronavirus y las protestas en varias ciudades de Estados Unidos por la muerte de un hombre negro en Minneapolis mientras lo arrestaba un oficial de policía blanco.

El presidente Donald Trump voló a Florida para ver el lanzamiento y pronunció comentarios a los empleados de la NASA y SpaceX sobre lo que llamó un “día especial”.

Trump se dirigió primero a las protestas, diciendo que entendía “el dolor que siente la gente” pero que no toleraría la “violencia de la mafia”.

Trump elogió a Musk y dijo que el lanzamiento “deja en claro que la industria espacial comercial es el futuro”.

También repitió su promesa de enviar astronautas estadounidenses de regreso a la Luna en 2024 y, finalmente, a Marte.

Behnken y Hurley despegaron de la plataforma de lanzamiento 39A, la misma utilizada por Neil Armstrong en el viaje de Apolo 11 a la Luna en 1969.

Momento definitorio para SpaceX
La pareja, veteranos de dos misiones de transbordadores espaciales cada uno, estuvieron en cuarentena durante más de dos semanas antes del vuelo y fueron examinados regularmente para detectar COVID-19.

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Pasaron por los mismos preparativos el sábado que el miércoles, y se pusieron sus trajes espaciales futuristas diseñados por SpaceX cuatro horas antes del lanzamiento.

Después de despedirse de sus esposas, ambos ex astronautas, fueron conducidos a la plataforma de lanzamiento en un automóvil eléctrico construido por Tesla, una de las otras compañías de Musk.

El CEO de SpaceX, Elon Musk, celebra con su hermano Kimbal Musk (con sombrero) después del lanzamiento de un cohete SpaceX Falcon 9 y la nave espacial Crew Dragon

La misión Crew Dragon es un momento decisivo para SpaceX, que Musk fundó en 2002 con el objetivo de producir una alternativa de menor costo al vuelo espacial humano.

La agencia espacial estadounidense pagó más de $ 3 mil millones por SpaceX para diseñar, construir, probar y operar su cápsula Dragon reutilizable para seis futuros viajes espaciales de ida y vuelta.

La NASA ha tenido que pagarle a Rusia por sus cohetes Soyuz para llevar a los astronautas estadounidenses al espacio desde que terminó el programa del transbordador.

SpaceX realizó un exitoso vuelo de prueba de Crew Dragon a la ISS en marzo de 2019 con un maniquí cargado de sensores a bordo llamado Ripley, después del personaje interpretado por Sigourney Weaver en las películas de Alien.

El proyecto ha experimentado retrasos, explosiones y problemas de paracaídas, pero aun así, SpaceX ha superado a su gigante competidor Boeing.