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Ayudando a las personas sin hogar de Hollywood en medio de la ola de calor del COVID-19

Se formó una fila a media mañana en la entrada del Centro en Blessed Sacrament en Hollywood la semana pasada, cuando un empleado verificaba la temperatura de las personas sin hogar que esperaban paquetes de comida y agua gratuitos.

En las calles cercanas, los trabajadores de extensión del centro entregaron agua y alimentos a personas cada vez más desesperadas cuyas vidas se han visto trastornadas por los cierres pandémicos. No pueden ir a la biblioteca a tomar un respiro, no pueden ir a los restaurantes a usar los baños.

Una mujer de 57 años con antecedentes de enfermedades físicas y mentales se sentó cerca de la puerta del centro y me dijo que ha estado sin hogar durante 25 años y que espera poder entrar de forma permanente, finalmente. Cerca de allí, los trabajadores sociales conversaban sobre cómo necesitaba una vivienda con atención médica, en lugar de solo una habitación de motel.

Los Ángeles tenía ya un desafío bastante grande, tratar de abordar las necesidades de una población creciente de personas sin hogar. No necesitaba el coronavirus además de eso, ni necesitaba esta miserable y abrasadora ola de calor.

Me acerqué a Rudy Salinas, a quien conozco desde hace años, para preguntarle cómo iba. Salinas es director de programas en Blessed Sacrament, y su inagotable compromiso con la causa le ha ganado el respeto de los funcionarios públicos, los líderes comunitarios y las personas sin hogar por igual.

El director de programas, Rudy Salinas, disfruta de un momento agradable mientras supervisa el trabajo en The Center en Hollywood.

El director de programas, Rudy Salinas, disfruta de un momento agradable mientras supervisa el trabajo en The Center en Hollywood.

(Genaro Molina / Los Angeles Times)

Salinas me dijo que nunca había trabajado más horas ni enfrentado desafíos más estresantes. La gente tiene hambre, sed, quemaduras de sol y está desesperada, dijo, y está viendo caras nuevas en la multitud de quienes buscan ayuda. Estaba trabajando afuera cerca de MacArthur Park con un grupo de personas sin hogar programadas para ingresar a un hotel Project Room Key que administra su agencia, cuando extraños se acercaron para preguntar si podían hacer fila.

“Se trataba de personas que ya no tenían empleo y habían sido desalojadas y dormían en autos con sus familias”, dijo Salinas.

Un día, dijo Salinas, los trabajadores de extensión ayudaron a una mujer que había sido liberada de la cárcel, no tomaba medicamentos para su enfermedad mental y deambulaba por el medio de una calle, desconcertada por la ausencia del frenesí habitual.

“Ella estaba tratando de ser atropellada por un automóvil, sin saber que la pandemia había comenzado y pensando que había ocurrido el rapto”, dijo Salinas.

Pensé en hace un año, cuando había motivos para un leve optimismo sobre la posibilidad de comenzar a cambiar el rumbo de la creciente población de personas sin hogar de Los Ángeles, incluso cuando los campamentos se expandieron por todo el condado.

La enfermera Richelle Legaspi le da a Gonzalo Cresci, quien no tiene hogar, una prueba de COVID-19 en East Hollywood

La enfermera Richelle Legaspi, miembro del equipo de alcance de The Center at Blessed Sacrament, le hace a Gonzalo Cresci, quien no tiene hogar, una prueba de COVID-19 en East Hollywood.

(Genaro Molina / Los Angeles Times)

Los funcionarios públicos estaban admitiendo, finalmente, que se necesitaba una reorganización estratégica y que las nuevas viviendas eran demasiado costosas y demoraban demasiado en construirse. La reorganización de la Autoridad de Servicios para Personas sin Hogar de Los Ángeles se estaba llevando a cabo bajo el liderazgo de la presidenta de la junta Sarah Dusseault. Y estaba empacando para un viaje a Trieste, Italia, con funcionarios locales en camino a estudiar un modelo de servicios de salud mental que planeaban probar en Hollywood.

Pero el virus ha retrasado el progreso en muchos frentes y el piloto de Trieste está en espera indefinidamente. La máxima prioridad se ha desplazado a identificar rápidamente a las personas sin hogar más ancianas y vulnerables para llevarlas al interior y mantenerlas seguras y libres de virus.

“La atención se centró en salvar vidas”, dijo Dusseault, quien sospecha que el número total de personas sin hogar ha disminuido un poco, pero no hay datos sólidos al respecto y la economía en quiebra podría hundir cualquier ganancia. “Creo que Project Room Key mostró lo que podíamos hacer, trasladar a 5.000 personas a interiores, y es más si se cuentan los centros de recreación y otros entornos, desde mediados de marzo”.

Ese número no alcanzó las metas, y queda por ver si se puede lograr otra meta: eventualmente, trasladar a esas personas, y a miles más, a viviendas permanentes.

En el centro del Blessed Sacrament, el director ejecutivo Nathan Sheets dijo que el virus condujo a un giro para su equipo, desde un enfoque en la construcción de relaciones y la prestación de servicios a las personas en fila para la vivienda, hasta un enfoque en la ayuda inmediata, incluida la entrega de alimentos y agua y estaciones de prueba para COVID-19.

“Veo a mucha gente que se ha quedado fuera de Project Room Key en Hollywood, y siento que nunca había visto tanta gente vagando por la calle sin zapatos y luciendo completamente enferma”.

Douglas Walker, coordinador de alcance en The Center at Blessed Sacrament

Un hombre sin hogar llamado Loren, duerme en un banco bajo la atenta mirada del actor Don Cheadle en East Hollywood.

Un hombre sin hogar llamado Loren, duerme en un banco bajo la atenta mirada del actor Don Cheadle en East Hollywood. Los miembros del equipo de divulgación del Centro han estado ayudando a las personas sin hogar, incluida Loren, que han estado lidiando con la pandemia de coronavirus y entregan alimentos y agua durante la reciente ola de calor.

(Genaro Molina / Los Angeles Times)

“Vamos a los puntos calientes e … identificamos a las personas que son extremadamente vulnerables, con afecciones médicas subyacentes, y las llevaremos a la cuarentena o Project Room Key”, dijo Sheets.

A algunos no se les puede persuadir en el interior, debido a una enfermedad mental, adicción, desconfianza en la autoridad, miedo a los refugios, falta de espacio interior o todo lo anterior. Sheets y Salinas dijeron que las autoridades proporcionaron tiendas de campaña desde el principio para albergar y aislar a los rezagados y, en algunos casos, las tiendas se construyeron alrededor de aquellos que se negaron a ceder su pequeña parcela de bienes raíces.

Aún así, algunos de los más necesitados permanecen fuera de su alcance.

“Veo a mucha gente que se ha quedado fuera de Project Room Key en Hollywood, y siento que nunca había visto tanta gente vagando por la calle sin zapatos y luciendo completamente enferma”, dijo Douglas Walker. , coordinadora de divulgación en el centro.

Walker dijo que no ha habido una “coordinación adecuada” para determinar quién entre las personas sin hogar es más vulnerable. Y él cree que hay un enfoque en los campamentos, porque son focos de conflicto para las quejas, a veces hasta la exclusión de personas gravemente enfermas que se aíslan en las salidas de las autopistas y desaparecen entre la maleza.

Los miembros del equipo de divulgación del Centro realizan una prueba de COVID-19 en East Hollywood.

De izquierda a derecha, Julie Han, la enfermera Richelle Legaspi y Douglas Walker, miembros del equipo de divulgación del Centro, entrevistan a John Yu, que no tiene hogar, antes de que le realicen una prueba de COVID-19 en East Hollywood.

(Genaro Molina / Los Angeles Times)

Kerry Morrison, quien alertó a los funcionarios locales sobre el modelo de Trieste más holístico y encabezó la delegación local allí, lamentó el retraso en hacer de Hollywood un campo de pruebas para su enfoque de salud mental basado en la comunidad. Tal cambio habría complementado el movimiento para desfinanciar a la policía.

“Parte de la visión era un protocolo completo de respuesta a crisis que no involucraría a las fuerzas del orden y los paramédicos, sino a equipos de 24 horas recorriendo los vecindarios, con un centro de atención psiquiátrica de urgencia al que llevar a las personas en lugar de un hospital que las arroja a la calle, —Dijo Morrison.

Cuando ocurrió la pandemia, Morrison quedó impresionado por la forma en que los funcionarios de la ciudad y el condado trataron a las personas sin hogar como la emergencia que había sido durante años, destruyendo burocracias que podrían haber detenido Project Room Key o trasladando a las personas a centros de recreación. Pero ahora el progreso se ha estancado un poco, dijo, hasta el punto en que no siempre está claro cuál será el papel de los centros recreativos o quién decidirá.

Así como la ciudad y el condado se intensificaron en marzo, también lo hicieron docenas de residentes, grupos religiosos, funcionarios públicos, proveedores de atención médica, funcionarios encargados de hacer cumplir la ley, representantes de organizaciones sin fines de lucro y comerciantes que elaboran estrategias en reuniones virtuales semanales de la coalición comunitaria que se llama a sí misma Hollywood 4WRD. Los miembros comparten notas, organizan la entrega de alimentos y agua, resuelven problemas la falta de baños y duchas públicas y últimamente han presionado para reabrir el Cole Rec Center como un refugio temporal.

A pesar de todos esos éxitos, dijo Morrison, algunos participantes de Hollywood 4WRD han observado recientemente un mayor nivel de deterioro en las personas que todavía están en la calle, y teme que haya un creciente cansancio entre los que trabajan más duro para marcar la diferencia.

Julie Han, miembro del equipo de divulgación de The Center, le da a un vagabundo una botella de agua en Hollywood.

Julie Han, miembro del equipo de divulgación de The Center, le da a un vagabundo una botella de agua en Hollywood.

(Genaro Molina / Los Angeles Times)

No es probable que le pase a Rudy Salinas. Me envió un mensaje de texto la semana pasada, diciendo que nos reuniera con él en Cherokee y Sunset, donde un equipo de extensión que incluía a una enfermera había instalado una estación médica en la acera para realizar pruebas de coronavirus.

Cuando llegué allí, no pude encontrarlo al principio. Entonces noté que Salinas se apresuraba a cruzar Cherokee con un termo gigante de café, haciendo malabarismos con las tazas. Con una máscara de protección, se arrodilló ante dos vagabundos y les preguntó si querían café, cuántas cremas y azúcares, cómo estaban, muchachos, etc., mirándoles a los ojos, haciendo una conexión.

Es un trabajo duro que requiere corazón y paciencia, y a veces marca la diferencia.

Steve.lopez@latimes.com

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