BMW se ha quedado atrás en la carrera de vehículos eléctricos

MÚNICH – Hace ocho años, BMW fue uno de los primeros fabricantes de automóviles importantes en vender un automóvil a batería: el i3 abrió camino con su carrocería liviana de fibra de carbono y su chasis de aluminio.

Pero últimamente, la compañía alemana, conocida por sus autos deportivos de lujo y «máquinas de conducción de última generación», se ha quedado atrás en la carrera mundial para desarrollar la próxima generación de vehículos eléctricos.

A diferencia de General Motors o Volvo, BMW no ha fijado una fecha para enterrar el motor de combustión interna. A diferencia de Volkswagen, no ha comenzado a vender una línea completa de vehículos diseñados desde cero para funcionar con baterías. Mientras otros ejecutivos automotrices se muestran optimistas sobre un futuro eléctrico, Oliver Zipse, el director ejecutivo de BMW, ha criticado los planes de la Unión Europea para prohibir los motores de gasolina y diésel para 2035.

«Estoy un poco preocupado por BMW», dijo Peter Wells, director del Centro de Investigación de la Industria Automotriz en Cardiff Business School en Gales. Cuando se trata de comprometerse con una línea completa de vehículos eléctricos, dijo, «han sido bastante ambivalentes».

La percepción de que BMW es un vehículo eléctrico rezagado ayuda a explicar por qué los inversores han comenzado a amargar las acciones de la compañía, que cayeron incluso después de que la compañía reportó un beneficio neto trimestral saludable este mes de 4.800 millones de euros, o 5.700 millones de dólares. Las acciones de BMW han caído un 18 por ciento desde principios de junio.

En la sede de BMW en Munich, los ejecutivos de la compañía dicen que probarán que los críticos están equivocados en los próximos meses. En el otoño, BMW comenzará a vender un vehículo utilitario deportivo a batería, el iX, en Europa; llegará a los Estados Unidos a principios del próximo año. El iX será el primer BMW desde el i3 diseñado en torno a la energía de la batería, en lugar de ser una conversión de un automóvil de gasolina o diésel.

“Quizás no viste mucho, pero hemos estado trabajando duro”, dijo Adrian van Hooydonk, director de diseño de BMW, durante una entrevista en BMW World, el escaparate de la compañía en Munich.

Los ejecutivos de BMW dicen que el iX manifiesta un compromiso con la propulsión eléctrica que no alcanza a sus rivales solo en el nivel de fanfarronería. Citan el centro de investigación dedicado en Munich donde BMW está desarrollando su propia tecnología de baterías. Señalan que BMW está diseñando una colección de componentes especializados que respaldarán una familia de vehículos eléctricos a partir de 2025, que en su opinión es cuando el mercado despegará.

BMW ejemplifica los cálculos difíciles que deben hacer los fabricantes de automóviles establecidos a medida que la industria cambia a la energía eléctrica. Se necesitan cuatro o cinco años para diseñar un coche nuevo, equipar una fábrica para construirlo y organizar una red de proveedores. Los ejecutivos de las compañías automotrices tienen que hacer apuestas de miles de millones de dólares basándose en sus mejores estimaciones de lo que los compradores de automóviles querrán dentro de media década y de qué tipo de tecnología estará disponible.

Nadie sabe realmente qué tipo de vehículos eléctricos serán populares a medida que el mercado se expanda más allá de los primeros usuarios, que tienden a ser ricos y conscientes del medio ambiente. ¿Querrán diseños de automóviles que señalen una ruptura con el pasado? ¿O querrán autos eléctricos que se vean y funcionen como los modelos de gasolina a los que están acostumbrados?

Es demasiado pronto para saberlo. Las ventas de vehículos electrificados están creciendo rápidamente, pero siguen siendo menos del 4 por ciento del mercado total en los Estados Unidos. El mercado está dominado por Tesla, que está construyendo una fábrica en Berlín. El Model 3 de Tesla es el automóvil eléctrico más vendido en Europa occidental, donde los vehículos enchufables representaron el 17 por ciento de las ventas de automóviles nuevos en la primera mitad del año, o un millón de vehículos, según Schmidt Automotive Research en Berlín.

El i3, que BMW comenzó a producir en 2013, fue una lección sobre los peligros de llegar al mercado demasiado pronto. La carrocería de fibra de carbono montada sobre un chasis de aluminio ganó premios de diseño y fue una hazaña de ingeniería, pero era costosa de producir. No muchas personas estaban dispuestas a pagar más de $ 40,000 por lo que era esencialmente un hatchback que solo podía viajar alrededor de 80 millas con un cargo. Los modelos posteriores tienen baterías mejoradas y pueden recorrer más de 150 millas entre cargas.

BMW continúa produciendo el i3 y ha vendido alrededor de 210.000 unidades desde 2013, pero terminó sus ventas en Estados Unidos en julio. Los ejecutivos de BMW rechazan la idea de que el i3 fue un error, diciendo que aprendieron lecciones valiosas sobre la tecnología de los vehículos eléctricos, como cómo hacer motores más eficientes. «Esto no existiría sin el i3», dijo Frank Weber, miembro de la junta directiva de BMW responsable del desarrollo, mientras conducía un iX granate por las calles alrededor de la sede de la empresa en Munich.

BMW esperó ocho años para ofrecer un seguimiento del i3 porque los ejecutivos se dieron cuenta de que necesitaban un automóvil capaz de recorrer más de 600 kilómetros, o 370 millas, con una carga, dijo Van Hooydonk. «Con el iX, tenemos eso ahora», dijo.

A diferencia de Volkswagen y Daimler, que están construyendo sus propias fábricas de baterías con socios, BMW compra baterías a proveedores como Northvolt de Suecia y CATL de China. BMW, al igual que sus rivales, también está desarrollando su propia tecnología. En un centro de investigación en Munich, el fabricante de automóviles está buscando recetas químicas que sean más seguras, más ligeras y almacenen más energía por kilogramo. Los proveedores fabricarán baterías de acuerdo con las especificaciones de BMW.

Los laboratorios del centro están equipados con microscopios electrónicos que permiten a los científicos de BMW observar qué sucede con las moléculas dentro de las celdas de la batería cuando se cargan y descargan repetidamente. Hay una sala a prueba de fuego donde BMW puede trabajar en formas de evitar que las baterías se sobrecalienten.

BMW incluso está asesorando a sus proveedores sobre cómo fabricar de manera más eficiente. En una mesa del centro de investigación había tres objetos que parecían batidores de huevos maquinados con precisión. Fueron parte de una prueba para ver cuál mezcló de manera más efectiva la suspensión de grafito que luego se pintará sobre una capa delgada de cobre y se secará para formar electrodos, partes críticas de una batería.

«Estamos desafiando a los proveedores», dijo Martin Schuster, vicepresidente de BMW responsable del desarrollo de baterías, durante un recorrido por el centro de investigación. «De lo contrario, obtenemos lo que tienen en el estante».

Poco después de que el iX llegue a los concesionarios europeos en el otoño, BMW comenzará a vender el i4, un sedán de alto rendimiento que funciona con baterías. Como demostró una pequeña prueba en Múnich, el i4 tiene el tipo de aceleración vertiginosa que puede ofrecer la energía eléctrica. Pero el i4 comparte componentes con los modelos de BMW con motores de gasolina, una característica que ha atraído a los críticos.

Hasta 2025, la estrategia de BMW será vender la energía de la batería como una opción disponible en todos sus modelos principales. Inicialmente, la mayoría de los BMW eléctricos serán adaptaciones de sus primos de combustión interna.

Los analistas se muestran escépticos de que tales conversiones puedan competir con los autos que están diseñados desde cero para ser eléctricos y pueden aprovechar al máximo las ventajas de la energía de la batería. Los autos eléctricos tienen motores y transmisiones más pequeños que los vehículos convencionales, lo que potencialmente libera espacio para pasajeros y carga.

«BMW está tomando un automóvil convencional y convirtiéndolo en un vehículo eléctrico», dijo Ferdinand Dudenhöffer, fundador del Centro de Investigación Automotriz en Duisburg, Alemania. «Siempre habrá compromisos».

En 2025, BMW planea comenzar a construir vehículos en una plataforma, una colección de componentes que pueden ser compartidos por numerosos modelos diferentes, que está optimizada para la energía de la batería. Ese es el año en el que muchos analistas creen que los vehículos eléctricos serán menos costosos de comprar que los modelos de gasolina y las ventas despegarán.

Si es así, la sincronización de BMW podría resultar perfecta.

Sin embargo, hasta ahora, el mercado se ha movido más rápido que las predicciones. En Europa, las ventas de vehículos eléctricos se han disparado durante la pandemia. En los Estados Unidos, la administración Biden dio un impulso a los vehículos eléctricos este mes cuando dio a conocer un plan para aumentar las ventas de vehículos eléctricos al 50 por ciento de los automóviles nuevos para 2030.

Incluso los críticos de BMW no lo están descartando. “Son ingenieros fantásticos”, dijo Wells de Cardiff Business School. «Pueden hacerlo si quieren».