California busca frenar la construcción en áreas propensas a incendios forestales

Al comienzo de la temporada de incendios forestales, el regulador de seguros de California ha respaldado cambios radicales para desalentar la construcción de viviendas en áreas propensas a incendios, incluida la posibilidad de cortar las nuevas construcciones en esas regiones de lo que a menudo es su única fuente de seguro: el grupo de alto riesgo del estado. .

Las propuestas, muchas de las cuales requerirían la aprobación de la Legislatura estatal, podrían rehacer el mercado inmobiliario en partes de California y son la última señal de cómo el cambio climático está comenzando a causar estragos en partes de la economía estadounidense.

El viernes, el comisionado de seguros, Ricardo Lara, respaldó propuestas que incluyen detener el financiamiento estatal para infraestructura en ciertas áreas propensas a incendios, dejar lotes baldíos sin desarrollar y la expansión de códigos de construcción más estrictos.

“Estas ideas van a ser un desafío”, dijo el Sr. Lara al comienzo de una reunión del Grupo de Trabajo de Seguros Climáticos, que estableció y que recomendó los cambios. “Realmente estamos entrando en un territorio inexplorado”.

La industria de la construcción rápidamente rechazó las recomendaciones. Dan Dunmoyer, presidente de la Asociación de la Industria de la Construcción de California, dijo que no era necesario limitar el desarrollo porque los estándares de construcción ya son lo suficientemente fuertes como para proteger hogares en áreas de alto riesgo.

“Si construye según los requisitos mínimos del código, está construyendo una casa a prueba de incendios”, dijo Dunmoyer. Agregó que si el estado quería mantener los seguros disponibles en esas áreas, debería permitir que las aseguradoras aumenten sus tarifas.

Las nuevas propuestas marcan el capítulo más reciente en la lucha de California para hacer frente a años de incendios forestales sin precedentes que comenzaron en 2017. Esos incendios provocaron reclamaciones de seguros por parte de los propietarios que no tenían parangón en número y tamaño, lo que a su vez causó enormes pérdidas para las aseguradoras. décadas de ganancias.

En respuesta, las aseguradoras han comenzado a retirarse de las áreas propensas a incendios, lo que amenaza la capacidad de las personas para comprar y vender viviendas, que depende del acceso a seguros asequibles. Esto se debe a que los bancos generalmente requieren un seguro como condición para emitir una hipoteca.

El estado ha tomado una serie de medidas cada vez más agresivas, incluida la prohibición temporal de que las empresas eliminen a algunos clientes después de los incendios forestales. Pero esos pasos estaban destinados a ser un recurso provisional, ya que los funcionarios estatales buscaban cambios más duraderos que permitieran a la industria de seguros seguir haciendo negocios en áreas de alto riesgo.

La experiencia de California podría convertirse en un modelo para el resto de los Estados Unidos, que se ha tambaleado a través de una serie de devastadores incendios forestales, huracanes, inundaciones y otros desastres.

Además del costo humano, esos desastres han ejercido una presión creciente sobre el sector financiero, lo que ha llevado a los grandes inversores a advertir sobre una “amenaza sistémica” para la economía. El mes pasado, el presidente Biden les dijo a los funcionarios federales que se preparen para los choques financieros del cambio climático, incluida la interrupción en el mercado de seguros.

Las propuestas respaldadas por el Sr. Lara ofrecen una ventana a la escala de cambios que pueden ser necesarios para prepararse para esos choques.

Las recomendaciones incluyen cambios en la propia industria de seguros, como facilitar que las compañías de seguros cobren primas más altas en función de las pérdidas que esperan sufrir por desastres futuros. Actualmente, solo pueden buscar solicitudes de tarifas más altas basadas en pérdidas pasadas.

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Pero otros cambios propuestos reflejan el creciente consenso entre los expertos de que la aceleración del riesgo climático se está volviendo rápidamente no asegurable, y si los gobiernos quieren que los seguros sigan siendo asequibles, significará encontrar nuevas formas de limitar la exposición de las personas a ese riesgo.

En California, como en la mayoría de los otros estados, los funcionarios locales tienen un control significativo sobre dónde se construyen las viviendas. Esos funcionarios enfrentan poderosos incentivos para permitir la construcción en áreas propensas a incendios: las casas nuevas significan más trabajos y más residencias, lo que se traduce en más ingresos fiscales.

Pero expandir el desarrollo a áreas propensas a incendios también conlleva costos, como la necesidad de combatir incendios forestales, evacuar a las personas y reparar los daños posteriores. Una parte significativa de esos costos corre a cargo del estado y de las compañías de seguros, que tienen poca influencia sobre la decisión de construir allí en primer lugar.

Las recomendaciones piden al estado que presione a los funcionarios locales para que sean más selectivos sobre dónde se pueden construir nuevas viviendas, incluso si eso significa cortar el apoyo estatal. El estado debe determinar las áreas donde el riesgo climático “es demasiado alto para que los dólares estatales se utilicen para apoyar nuevos desarrollos e infraestructura”, según el grupo de trabajo.

Si los funcionarios locales aún quieren construir en áreas de alto riesgo, las recomendaciones piden una expansión de los estrictos estándares de construcción. California ya tiene uno de los códigos de construcción más exigentes para las áreas expuestas a incendios forestales, pero esos códigos solo se aplican a las áreas más peligrosas.

Y si los funcionarios locales insisten en construir en lugares expuestos a incendios forestales, las recomendaciones piden evitar que esas casas obtengan seguro a través del Plan FAIR del estado. Ese plan exigido por el estado es la aseguradora de último recurso de California; ofrece cobertura a los propietarios de viviendas a quienes se les ha negado la cobertura tradicional. Sin acceso al Plan FAIR, los propietarios de viviendas correrían el riesgo de no tener ningún seguro.

“Cuando la disponibilidad de seguros está garantizada para todos los nuevos desarrollos, las casas se pueden construir en áreas donde ninguna aseguradora privada puede estar dispuesta a suscribir un seguro”, dice el informe.

La Federación de Seguros Personales de California, que representa a la industria y estuvo representada en el grupo de trabajo, dijo que apoyaba las recomendaciones.

El senador estatal Bill Dodd, un demócrata cuyo distrito incluye Napa, Sonoma y otras áreas afectadas por los recientes incendios forestales, dijo que estaba abierto a muchas de las recomendaciones, incluido detener el acceso al Plan FAIR para nuevas viviendas en áreas de alto riesgo, detener la infraestructura. gastar y ampliar los códigos de construcción. “Tenemos que repensar cómo nos estamos desarrollando” en esos lugares, dijo.

Dijo que pensaba que esas ideas también podrían encontrar el respaldo de otros legisladores en Sacramento. “Muchos de mis colegas están teniendo los mismos problemas con sus electores que no pueden obtener un seguro”, dijo Dodd. “Están abiertos a escuchar”.

En una entrevista, Lara dijo que el estado estaba perjudicando a los propietarios al permitir que la construcción continuara en esos lugares.

“Ser propietario de una casa que pierde valor porque no es asegurable no es realmente asequible; es una promesa falsa que le estamos haciendo a los futuros propietarios”, dijo Lara. “Necesitamos tener una conversación honesta antes de desarrollar más de estas áreas sensibles: ¿Realmente reconocemos el riesgo? ¿O estas comunidades simplemente exacerbarán los problemas en los que ya vivimos? “