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California está luchando contra el coronavirus. ¿Durará?

Después de meses de cifras y pronósticos sombríos, California ahora parece estar montando una ola de éxito contra el coronavirus, ya que los funcionarios expresan un optimismo cauteloso sobre lo que sigue para el estado.

Los hospitales de todo el estado están tratando a la menor cantidad de pacientes con COVID-19 desde abril. El porcentaje de pruebas que arrojan resultados positivos para el virus es más bajo que nunca, prueba de que el estado ha controlado un aumento masivo que comenzó este verano.

“Estamos doblando la esquina”, dijo el gobernador Gavin Newsom en una conferencia de prensa el miércoles cuando enumeró múltiples métricas de coronavirus ahora “más bajas de lo que hemos visto en varios meses”.

Pero estos signos de progreso también suscitan la preocupación de que se pueda borrar. Muchas empresas están presionando por una reapertura más rápida, incluidos Disneyland, Universal Studios y otros parques temáticos, que escribieron una carta a Newsom esta semana instándolo a emitir pautas rápidamente para que puedan comenzar a permitir visitantes nuevamente. También esta semana, un grupo de casi 300 gimnasios presentó una demanda contra el gobernador en protesta por su cierre prolongado.

Los expertos temen que las reaperturas puedan coincidir con la temporada de gripe, así como con personas que se vuelven más complacientes en su vida cotidiana, usan menos máscaras o eligen asistir a reuniones que pueden propagar el virus. Tal relajación ocurrió antes, a fines de mayo y junio, y no hay razón para que se desarrolle de manera diferente esta vez, dicen.

“El virus es el mismo. Estos números que generamos son marcadores de la eficacia con la que estamos evitando el virus ”, dijo el epidemiólogo de UC San Francisco, Dr. George Rutherford. “No le estamos haciendo nada al virus excepto evitarlo”.

Idealmente, existe un equilibrio delicado que puede lograrse, con restricciones suavizadas que provocan solo un ligero aumento en el número de casos que no abruman al sistema de salud ni provocan cientos de muertes. Pero California fracasó en su primer intento, por lo que la pregunta ahora es si puede lograrlo esta vez.

En las últimas semanas, dado que gran parte de la atención del estado se ha centrado en los devastadores incendios forestales, se han logrado avances significativos contra COVID-19. El número de casos diarios ha caído de más de 10,000 por día hace unos meses a menos de 3,000. El número de personas hospitalizadas con COVID se ha reducido de un máximo de 7.170 a fines de julio a 2.821 el martes, según el Departamento de Salud Pública de California.

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“Todas estas son buenas noticias”, dijo el Dr. Timothy Brewer, epidemiólogo de UCLA. “Todo va en la dirección correcta, por lo que personalmente sería positivo”.

Brewer atribuyó el progreso a una combinación de cierres de empresas, uso de máscaras, distanciamiento físico, más pruebas y rastreo de contactos más rápido. Pero advirtió que si la gente socializaba de manera insegura el Día del Trabajo, las cifras podrían comenzar a dirigirse en la dirección opuesta.

Tanto el fin de semana festivo del Día de los Caídos como del 4 de julio demostraron ser caldo de cultivo para el coronavirus, ya que la gente usaba el tiempo libre para organizar fiestas y compartir comidas con amigos y familiares. Pasarán unas semanas antes de que los datos muestren la imagen completa de lo que sucedió durante el fin de semana festivo, dijo.

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“Creo que hemos estado, como comunidad, haciendo un excelente trabajo, pero la fatiga aparece”, dijo.

Las tendencias también podrían cambiar a corto plazo si las evacuaciones de los incendios forestales han empujado a las personas a quedarse con sus amigos o familiares, o en refugios donde el virus podría propagarse fácilmente entre las personas en lugares cerrados.

Las pruebas en algunos lugares, incluido el condado de Los Ángeles, también han sido limitadas debido a los cierres de sitios de prueba debido al calor extremo y la calidad del aire peligrosa en los últimos días, lo que también podría afectar los números.

Suponiendo que los números se mantengan bajos, muchos condados pronto podrían comenzar a reabrir negocios. Los funcionarios estatales dijeron el miércoles que esperan que varios condados obtengan luz verde la próxima semana para pasar a un nivel menos restrictivo, lo que permitiría más reaperturas.

Pero son las reaperturas las que impulsaron en gran medida el aumento a principios de este verano, dicen los expertos. A medida que los casos se dispararon en julio, Newsom se vio obligado a cerrar bares, zoológicos y museos, así como restaurantes en interiores en todo el estado para frenar la propagación. Algunos condados, incluidos Los Ángeles y Orange, también se vieron obligados a cerrar gimnasios, lugares de culto, peluquerías y centros comerciales.

Aunque los estándares para la apertura en mayo fueron inteligentes y bien elaborados, la “deficiencia no fue establecerlos o seguirlos diligentemente”, lo que permitió que las reaperturas ocurrieran demasiado rápido, dijo el epidemiólogo de la USC, el Dr. Neha Nanda.

A principios del verano, se permitió a los condados solicitar exenciones a los criterios que se habían establecido y, a menudo, abrieron varios sectores a la vez. En una sola semana de mayo, los funcionarios del condado de Los Ángeles abrieron restaurantes para cenas en el interior, peluquerías y peluquerías, lugares de culto, compras en tiendas minoristas y centros comerciales, autocines y mercados de pulgas.

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“Obviamente, aprendimos una lección”, dijo Nanda.

Ahora Newsom exige que los condados sigan un plan paso a paso, pasando al menos tres semanas en cada nivel. Para pasar a un nivel menos restrictivo, los condados deben cumplir con los criterios durante dos semanas seguidas. Si un condado se mueve a un nuevo nivel pero luego no cumple con los criterios, se reducirá, según el plan de Newsom.

El miércoles, el Dr. Mark Ghaly, secretario de Salud y Servicios Humanos de California, dijo que el condado de San Diego, uno de los pocos condados en el sur de California que se mudó a un nivel que permite cenas en interiores, cines y gimnasios, parecía no cumplir el estándar requerido para permanecer en ese nivel.

Dijo que si los números persisten, el condado podría verse obligado a cerrar esos negocios hasta que mejoren.

“Si eso es lo que muestran los datos, eso es lo que espera el estado”, dijo Ghaly. “Estamos alcanzando niveles de transmisión más bajos de lo que hemos visto en muchos meses, pero aún tenemos que seguir manteniendo la guardia”.

Ghaly dijo que los hospitales deben mantener bajos los números de coronavirus para prepararse para el invierno y la temporada de gripe, que podrían llenar las camas de hospital. En los próximos días, el estado proporcionará una actualización sobre los parques temáticos y otros sectores que buscan reabrir, dijo Newsom.

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La lógica detrás de las reaperturas no es que la amenaza del coronavirus haya desaparecido, sino que algunas cosas se pueden abrir porque se vuelven menos riesgosas a medida que cae la propagación del virus. Por ejemplo, si todo el mundo tiene COVID-19 en una comunidad, ir a un restaurante se vuelve muy peligroso. Si solo una de cada 1.000 personas está infectada con el virus, el riesgo disminuye.

Ese es el equilibrio que los condados intentarán lograr durante los próximos meses: mantener los números lo suficientemente bajos para que el riesgo de realizar actividades no se dispare. Nadie sabe exactamente cómo lograr ese equilibrio y hay mucho en juego, dicen los expertos.

“Mientras exista la transmisión comunitaria, siempre que sea superior a cero, puede volver”, dijo Brewer.

La redactora del Times, Iris Lee, contribuyó a este informe.

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