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California pesa nuevas multas para combatir a los vendedores ilegales de cannabis

Alarmados de que los vendedores de cannabis sin licencia continúan dominando el mercado de marihuana de California, los legisladores estatales están avanzando hacia la imposición de nuevas y abruptas multas a las empresas que brindan espacios para edificios, plataformas publicitarias y otra ayuda para operaciones ilícitas.

Aquellos que brindan asistencia a los vendedores ilegales de marihuana enfrentarían multas civiles de hasta $ 30,000 por día según la legislación aprobada por unanimidad por la Asamblea estatal que ahora está pendiente en el Senado. Se espera una votación final sobre la propuesta en algún momento después de que los legisladores regresen a Sacramento este mes.

La asambleísta Blanca Rubio (D-Baldwin Park) dijo que presentó el proyecto de ley por preocupación porque hasta el 80% del cannabis vendido en California proviene del mercado ilícito, a pesar de que los votantes aprobaron las ventas legales y autorizadas que comenzaron en 2018.

“A pesar de cierto éxito durante los primeros dos años de ventas legalizadas de cannabis, el mercado ilícito ha florecido”, dijo Rubio. “Además de la disminución de los ingresos fiscales, el mercado subterráneo presenta amenazas para la salud y la seguridad pública en California”.

Pero la propuesta ha dividido a los defensores de la marihuana legal. La United Cannabis Business Assn., Que representa a empresas con licencia, le pidió a Rubio que presentara el Proyecto de Ley 2122 de la Asamblea, diciendo que “brinda el apoyo muy necesario para la aplicación”.

Los minoristas con licencia han tenido problemas ya que muchos californianos continúan comprando a los vendedores ilícitos del mercado, que cobran precios más bajos porque no pagan impuestos estatales o acatan las costosas regulaciones estatales, incluidas las pruebas y los requisitos de seguridad.

“El mercado ilícito de cannabis debe cerrarse para garantizar que los operadores legales puedan ver un aumento de pacientes y consumidores que crea empleos sindicales mientras contribuimos a los ingresos fiscales locales y del Estado de California”, dijo la UCBA en una carta a los legisladores.

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Sin embargo, el capítulo de California de la Organización Nacional para la Reforma de las Leyes de la Marihuana se opone a la medida, también conocida como NORML, que argumenta que el proyecto de ley es excesivo y pesado.

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“En general, preferiríamos ver ‘zanahorias’ para ayudar a las personas a obtener licencias comerciales al reducir las barreras de entrada, en lugar de ‘palos’, ya sean criminales o civiles”, dijo Ellen Komp, subdirectora de California NORML.

El grupo respalda una ley existente que exige que la publicidad de las empresas de cannabis incluya un número de licencia estatal. Los funcionarios de NORML dijeron que muchos operadores ilícitos muestran licencias falsas para engañar a aquellos con quienes hacen negocios, por lo que no siempre es fácil determinar si un negocio de cannabis tiene una licencia.

Komp sugirió que el estado puede ayudar a las empresas con licencia al abordar el hecho de que dos tercios de las ciudades de California no permiten la licencia de las empresas de cannabis.

El gobernador Gavin Newsom, el principal defensor de la iniciativa de legalización Proposición 64 en 2016, ha dicho que la aplicación es una parte importante de la construcción de una industria legal.

Pero la Oficina Estatal de Control de Cannabis se ha topado previamente con obstáculos al intentar hacer cumplir las leyes que requieren que las empresas de cannabis tengan licencia.

En 2018, la oficina envió una carta a Weedmaps, el sitio de Internet que brinda a los consumidores información sobre las empresas de cannabis, ordenándoles que cese y desista de mostrar listados de vendedores sin licencia.

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Weedmaps dijo que estaba protegido de tal orden por la Ley de Decencia de Comunicaciones de 1996, que otorgó a plataformas como Facebook y YouTube un lugar seguro para no ser responsables por el contenido de las publicaciones de sus usuarios.

Sin embargo, en agosto pasado, la empresa anunció que pondría fin a la práctica de incluir empresas de cannabis sin licencia en su plataforma similar a Yelp.

Aún así, los funcionarios estatales dicen que se pueden encontrar anuncios de operadores ilegales en otros lugares en Internet y que se necesitan dientes más afilados en la ley estatal para dar una verdadera mordida a la aplicación.

Un portavoz de Weedmaps dijo que la empresa es neutral en el proyecto de ley Rubio, pero la compañía advirtió a los legisladores que la medida “tiene el potencial de capturar actores no nefastos en múltiples plataformas de medios que no están apoyando intencionalmente el mercado ilícito de cannabis”.

Para abordar las inquietudes de la industria de los periódicos, el proyecto de ley de Rubio establece multas por “ayudar e incitar”, lo que requiere el conocimiento de que un negocio de cannabis es ilegal y la intención de ayudarlo.

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Según Taylor Woolfork, portavoz de Rubio, probablemente no se multará a un editor si publica un anuncio de un negocio con licencia que luego venció o se le quitó su licencia.

Pero ha habido denuncias de funcionarios estatales de que algunos sitios web han utilizado números de licencia falsos en los anuncios. Eso podría tomarse como evidencia de que el anunciante sabía que los anuncios eran para empresas sin licencia y, por lo tanto, estaba ayudando e incitando, dijo Woolfork.

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“No estamos buscando personas buenas que cometan errores honestos”, dijo.

La medida también le daría a la oficina más poder de ejecución cuando se descubra que los propietarios de edificios han arrendado tiendas a sabiendas a minoristas de marihuana sin licencia.

El cannabis que se vende en esas tiendas “no cumple con los estándares establecidos, evade las pruebas estatales y pone a las personas en riesgo”, dijo Rubio.

En diciembre, los reguladores estatales entregaron órdenes de allanamiento en 24 tiendas sin licencia en Los Ángeles, confiscaron $ 8.8 millones en productos de cannabis y confiscaron cerca de 10,000 plumas vape ilegales y $ 129,000 en efectivo.

El proyecto de ley de Rubio también permitiría multas contra los propietarios que alquilan espacio a tiendas que saben que no tienen licencia.

La legislación es uno de los pocos proyectos de ley relacionados con el cannabis que quedan por considerarse este año, ya que la pandemia de COVID-19 ha obligado a los legisladores a reunirse en una sesión truncada para reducir el número de medidas no relacionadas con la crisis de salud.

La industria también esperaba que este año pudiera ver el éxito de una medida del asambleísta Rob Bonta (D-Alameda) que habría reducido el impuesto al consumo estatal sobre las ventas de marihuana del 15% al ​​11% durante tres años al tiempo que eliminaba un impuesto de cultivo para ese período .

Bonta dijo que si bien el proyecto de ley de reducción de impuestos “no avanzará este año, sigo comprometido a apoyar a nuestros operadores legales, poner fin al mercado ilícito y cumplir con la promesa de California a los votantes bajo la Prop. 215 y la Prop. 64 de proporcionar información legal, uso seguro y regulado para adultos y cannabis medicinal “.

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