Carl Pei de Nothing resuelve la complicada tarea de diseñar tecnología transparente

En septiembre OnePlus El cofundador Carl Pei comenzó a ponerse en contacto con amigos de la industria tecnológica para decirles que quería comenzar algo nuevo. Desde entonces, Pei ha lanzó pequeños teasers para su nueva empresa, Nada, incluso cuando los detalles todavía estaban envueltos en misterio. El 27 de julio, veremos el primer producto de su empresa: el Auriculares inalámbricos verdaderos Ear 1.

El período de 11 meses se siente como un tiempo de respuesta corto para llevar un nuevo producto tecnológico desde la concepción al mercado, especialmente durante la pandemia, pero Pei no lo ve de esa manera. “Para mí, ha sido bastante lento”, dijo en una entrevista exclusiva sobre Zoom.

Nada se estableció originalmente en abril como la fecha en que lanzaría su primer producto, pero tuvo dos inicios en falso con iteraciones de los auriculares inalámbricos verdaderos Ear 1. Las versiones anteriores no estuvieron a la altura de la visión de Pei de lo que debería ser la empresa. ¿La esencia de esa visión? Productos transparentes que eran intuitivos de usar y encajaban perfectamente en la vida de las personas.

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Pei se propuso un gran desafío, uno más grande de lo que pensó en ese momento. No solo se estaba uniendo a las filas de ex ejecutivos de tecnología que habían dejado a las grandes empresas para luchar solos en la construcción de tecnología de consumo (incluidas Essential de Andy Rubin y Nextbit de Tom Moss), sino que resultó que hacer un producto físicamente transparente era más difícil de lo esperado.

“Lo que nos llevó tiempo fue lograr que el diseño transparente se hiciera realidad”, dijo Pei. “Ahora sé por qué no muchas empresas hacen esto”.

A pesar de estos desafíos, Pei dijo que ha tenido éxito en su misión y está contento de haber presionado. “Los otros dos diseños que cancelamos no se habrían destacado tanto y no nos habrían hecho sentir orgullosos”, dijo.

Mucho depende de los verdaderos auriculares inalámbricos Ear 1, que marcarán la primera vez que nos acercamos lo suficiente para poner a prueba la visión de Pei (un segundo dispositivo vendrá de la compañía a finales de este año). Está aprovechando parte de la buena voluntad y la credibilidad acumuladas durante su tiempo en OnePlus, donde era conocido por lanzar teléfonos inteligentes asequibles pero repletos de funciones que obtuvieron seguidores entre los entusiastas de los teléfonos y Android. Al mismo tiempo, sus auriculares se enfrentan a una competencia significativa de Apple, Samsung y el propio OnePlus.

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Todavía tenemos que ver el diseño final de los auriculares, pero ahora tenemos imágenes del estuche, lo que nos da algunos indicios sólidos de lo que está por venir. Las primeras 100 unidades grabadas de edición limitada están disponibles para pujar ahora en StockX.

El estuche abierto del Nothing Ear 1.

Nada

Como se prometió, el Ear 1 es casi completamente transparente, lo que facilitará la recopilación de si los cogollos están en su estuche de carga. Un módulo de color blanco sólido se encuentra en el medio y se une a un puerto de carga USB. Mientras tanto, es de esperar que los puntos de contacto rojos y negros coincidan con los colores de los auriculares, lo que hace que sea intuitivo colocarlos en sus respectivas ranuras. En la parte superior, una burbuja invertida en el plástico mantendrá los cogollos en su lugar. También funciona como un elemento lúdico, diseñado para complacer a los inquietos que pueden disfrutar girando todo el estuche entre el pulgar y el índice.

Exprimir la tecnología de carga inalámbrica en esta carcasa en gran parte transparente nos da una pista del desafío que Pei se propuso cuando eligió fabricar auriculares como su primer producto. Mientras que los auriculares solían requerir poco más que parlantes y cables, ahora también necesitan exprimir la conectividad Bluetooth, las antenas de radio y las baterías en una pieza de hardware ya compacta.

En términos de duración de la batería, EDLpuede revelar exclusivamente que Nothing Ear 1 ofrecerá hasta 24 horas con cancelación activa de ruido activada y 36 horas con ANC desactivado. Dentro del estuche habrá una batería de 570 mAh que admitirá la carga inalámbrica y la carga rápida, con 10 minutos de carga en el estuche que ofrecen 6 horas u 8 horas de duración de la batería (con ANC encendido y apagado, respectivamente).

El Ear 1 podría haber sido difícil de fabricar, pero elegir un juego de auriculares inalámbricos verdaderos como el primer producto de Nothing tenía el mejor sentido comercial para la nueva compañía, dijo Pei. Es una categoría de crecimiento, y se espera que se envíen 310 millones de unidades este año, según Counterpoint Research. Y cualquier empresa nueva que quiera ganar dinero debe elegir una porción del mercado donde exista la oportunidad de cambiar el volumen de productos.

Una visión de diseño clara

La categoría de auriculares inalámbricos tiene el potencial de mostrar lo que diferenciará a los productos Nothing de los fabricados por empresas rivales de tecnología de consumo, me dijo Pei. Describió una diapositiva que aparecerá en su próxima presentación principal en la que mostrará ocho auriculares diferentes actualmente en el mercado y luego eliminará sus logotipos. “Todos se ven iguales: blancos con tallo”, dijo.

Para Pei, exhibir el Ear 1 con sus elementos transparentes junto a la línea de productos rivales casi indistinguibles será la oportunidad de la compañía para demostrar que significa lo que dice sobre el diseño diferenciado. Compara lo que está haciendo Nothing con sus auriculares con el iMac unibody de color aguamarina de Apple que irrumpió en la escena de las computadoras de escritorio en los años 90, cuando el paisaje estaba inundado de PC genéricas de color beige y gris.

“Hoy estamos en un espacio similar, todos los productos tienen el mismo aspecto”, dijo Pei. “No vamos a convertirnos en una marca de mercado masivo desde el primer día. Pero incluso Apple tuvo que tomar un camino gradual al apuntar a los creativos primero y luego expandirse lentamente”.

Aunque Pei cita el viaje de Apple de rebelde loco a líder del mercado como uno al que vale la pena aspirar, es otra marca de tecnología convencional, Sony, que está más fuertemente influenciada en la dirección de diseño de Nothing. En la primera línea de productos de Sony hay una consistencia que Pei admira. Demuestra que la empresa desarrolló una perspectiva sobre el diseño, algo que él cree que falta en muchas empresas de tecnología de consumo, muchas de las cuales dependen de las tendencias de color estacionales para modificar sus productos entre diferentes iteraciones.

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Debería poder ver los sellos distintivos del diseño Nothing en diferentes generaciones de productos.

Nada

Al igual que Sony, el plan de Nothing es implementar su filosofía de diseño en toda su línea de productos a largo plazo, lo que permite a las personas observar la continuidad en toda la gama. Incluso antes del lanzamiento del primer producto, esta filosofía está escrita en piedra o, al menos, se ha comprometido con el papel.

Por encima de Zoom, Pei me mostró un tomo de aspecto robusto, la Biblia del diseño de Nothing, ensamblado solo para los ojos del equipo de liderazgo de Nothing. Contiene imágenes de los primeros productos de Sony junto con influencias de diseño de los mundos de la tipografía, la moda y el diseño de interiores.

Mientras hojea la primera mitad (la segunda mitad permanece en secreto ya que contiene diseños de referencia para futuros productos Nothing), veo rayos X de productos que revelan sus circuitos subyacentes a simple vista, junto con muebles transparentes y elementos de iluminación. Pei cita al diseñador de moda franco-italiano Pierre Cardin y 2001: A Space Odyssey como influencias significativas.

Destilar esta filosofía ha sido un desafío mayor. Pei señala a Tony Fadell, inventor del iPod y el hombre detrás del venerado diseño del termostato Nest, ahora también uno de los inversores de Nothing, como la persona que lo obligó a concentrarse en los detalles.

“Seguía pidiendo planes cada vez más estrictos”, dijo Pei. “¿Ha pensado en esto? ¿Ha pensado en eso? ¿Quién es su consumidor? ¿Puede ser más específico?”

Cómo ganar amigos e invertir en las personas

Junto con Fadell, Nothing tiene una gran cantidad de inversionistas de alto perfil a bordo, incluido el CEO y cofundador de Reddit, Steve Huffman, el cofundador de Twitch, Kevin Lin, el fundador de Web Summit, Paddy Cosgrave y el YouTuber Casey Neistat, así como el brazo de inversión de Alphabet. GV.

“Nunca fue como un lanzamiento súper fuerte y enfocado”, dijo sobre cómo se aseguró el apoyo de algunos de los nombres más reconocidos de la tecnología. En su lugar, describió algunos de los problemas que vio en la industria, como que todos compartieran la misma cadena de suministro, que los productos fueran demasiado similares entre diferentes marcas y entre generaciones, así como lo que percibió como “una negatividad general sobre la tecnología”.

Él acredita que estas conversaciones con amigos lo ayudaron a convertir ideas nebulosas en una plataforma de concreto. Pero mientras tanto, muchos de esos mismos amigos se incorporaron como inversores. Según Cosgrave, quien dijo que conoce a Pei desde hace mucho tiempo, el CEO de Nothing posee una “alquimia única” que lo distingue de otros fundadores.

“Hay muy pocos empresarios en el mundo, si es que hay alguno, que entiendan el hardware y el software, el marketing y el diseño, mejor que Carl”, dijo por correo electrónico el inversor semilla de Nothing. “Nunca se pueden hacer comparaciones con Steve Jobs, pero esa es la combinación que posee. Y creo que es la razón por la que muchos de los nombres más importantes del hardware, algunos de los cuales trabajaron en estrecha colaboración con Steve Jobs, han invertido personalmente”.

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Definitivamente sabrá si sus auriculares se están cargando o no.

Nada

Si bien lograr que los inversores se unieran fue un proceso orgánico, encontrar socios de fabricación dispuestos a trabajar con ellos para asumir el desafío de hacer tecnología transparente fue una historia completamente diferente. “Nos rechazaron bastante”, dijo Pei. “Los inversores miran su potencial futuro. Pero las fábricas miran su potencial presente porque quieren ganar dinero”.

Los imanes que aparecen en el nuevo estuche son un ejemplo clásico de por qué. Los imanes en la tecnología generalmente están ocultos detrás del plástico, pero en la carcasa del producto Nothing no hay ningún lugar donde esconderse, por lo que debían estar perfectamente pulidos y sin imperfecciones. Estos son requisitos que los fabricantes no están acostumbrados a cumplir, lo que lleva a la empresa a ser despedida por dos fábricas de imanes en el camino.

Pero su perseverancia ha dado sus frutos. Durante nuestra charla, Pei estaba en Shenzhen, donde acababa de regresar de la fábrica a la oficina. “Nuestros productos se fabrican en vivo mientras hablamos”, me dijo. Además, el día anterior, la empresa recibió su primer pago por las ventas reales de productos.

Talento y oportunidad

A pesar de la presencia de Pei en China el día de nuestra conversación, Nothing no tiene su sede en Shenzhen. En cambio, Pei eligió Londres como la base de operaciones de Nothing.

Históricamente, Londres podría no haber sido la mejor ubicación para fundar una empresa de tecnología, dijo Pei. Pero ahora que casi todas las empresas de tecnología dependen de las mismas cadenas de suministro establecidas, eso ya no es cierto.

Lo que él ve como una diferencia entre las empresas tecnológicas ahora es encontrar talento que pueda especializarse en el lado creativo de hacer negocios y que pueda diseñar productos que resuenen emocionalmente con las personas. La capital británica tiene una gran cantidad de personas con estas habilidades, dijo Pei, a pesar de que ha robado a un puñado de los 80 empleados de Nothing (un número que espera aumentar a 200 para fin de año) de los gigantes tecnológicos de EE. UU. trabajando en la ciudad en el camino.

Tras el Brexit, ve el potencial de que el Reino Unido sea más favorable a los negocios y agresivo en la formulación de políticas que puedan beneficiar a las nuevas empresas tecnológicas. Eligió Londres después de considerar también a Suecia y Alemania. Es “un gran lugar para comenzar una empresa de tecnología global”, dijo.

Pei tampoco cree que el Brexit le impida acceder al talento del resto de Europa. Nada también ha dependido en gran medida de las aportaciones del socio fundador, Teenage Engineering, una empresa sueca conocida principalmente por sus sintetizadores de diseño.

“Tienen este inmenso sentido del diseño y dirección creativa, y podemos aportar escala, velocidad y ejecución de muy alta calidad”, dijo Pei. “Juntos, creamos un tipo de empresa que realmente no existe en este momento”.

La relación de Nothing con Teenage Engineering es única porque fue creada como fundadora, y su experiencia en ingeniería de sonido se ha aprovechado, junto con sus habilidades de diseño. Pero Pei no descarta colaborar con expertos en otros campos para futuros productos Nothing que se incluyan en otras categorías.

Desde que la empresa se anunció públicamente por primera vez en enero, la estrategia a largo plazo …