Casado con espías del Kremlin, una misteriosa misión a Moscú y disturbios en Cataluña

BARCELONA, España – En la primavera de 2019, un emisario del principal líder separatista de Cataluña viajó a Moscú en busca de un salvavidas político.

El movimiento independentista en Cataluña, la región semiautónoma en el noreste de España, había sido aplastado en gran medida después de un referéndum sobre la ruptura dos años antes. La Unión Europea y Estados Unidos, que apoyaron el esfuerzo de España por mantener intacto al país, habían rechazado las súplicas de apoyo de los separatistas.

Pero en Rusia se estaba abriendo una puerta.

En Moscú, el emisario, Josep Lluis Alay, asesor principal del ex presidente catalán autoexiliado Carles Puigdemont, se reunió con funcionarios rusos actuales, exoficiales de inteligencia y el nieto bien conectado de un maestro de espías de la KGB. El objetivo era asegurar la ayuda de Rusia para separar Cataluña del resto de España, según un informe de inteligencia europeo, que fue revisado por The New York Times.

Cuando se les preguntó sobre los hallazgos del informe, tanto Alay como Puigdemont confirmaron los viajes a Moscú, de los que nunca se informó, pero insistieron en que eran parte de un acercamiento regular a funcionarios y periodistas extranjeros. Alay dijo que cualquier sugerencia de que estaba buscando ayuda rusa era “una historia de fantasía creada por Madrid”.

Pero otros documentos confidenciales indican que Rusia fue una preocupación central entre Alay y Puigdemont.

Para Rusia, el acercamiento a los separatistas encajaría en la estrategia del presidente Vladimir V. Putin de intentar sembrar la disrupción en Occidente apoyando movimientos políticos divisivos. En Italia, grabaciones de audio secretas revelaron un complot ruso para financiar encubiertamente al partido de la Liga de extrema derecha. En Gran Bretaña, una investigación del Times descubrió discusiones entre figuras marginales de derecha sobre la apertura de cuentas bancarias en Moscú. Y en España, los rusos también han ofrecido asistencia a partidos de extrema derecha, según el informe de inteligencia.

Ya sea que Alay lo supiera o no, muchos de los funcionarios que conoció en Moscú están involucrados en lo que se conoce como la guerra híbrida del Kremlin contra Occidente. Esta es una estrategia en capas que involucra propaganda y desinformación, financiamiento encubierto de movimientos políticos disruptivos, piratería y filtración de información (como sucedió en las elecciones presidenciales estadounidenses de 2016) y “medidas activas” como asesinatos destinados a erosionar la estabilidad de los adversarios de Moscú.

No está claro qué ayuda, en su caso, ha proporcionado el Kremlin a los separatistas catalanes. Pero los viajes de Alay a Moscú en 2019 fueron seguidos rápidamente por el surgimiento de un grupo de protesta secreto, Tsunami Democratic, que interrumpió las operaciones en el aeropuerto de Barcelona y cortó una importante carretera que une España con el norte de Europa. Un informe policial confidencial de la Guardia Civil de España, obtenido por The Times, encontró que el Sr. Alay estuvo involucrado en la creación del grupo de protesta.

Una transcripción secreta de mensajes de texto de 700 páginas muestra el esfuerzo concertado realizado por Alay y otros en el círculo de Puigdemont para cultivar vínculos con rusos con vínculos con el sistema de inteligencia del país.

“Estoy pensando mucho en Rusia”, le escribió Alay a Puigdemont el 23 de agosto del año pasado. “Y en estos días todo es muy, muy complicado”.

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Los rumores de la participación rusa en Cataluña surgieron por primera vez poco después de que el gobierno de Puigdemont celebrara el referéndum de independencia en octubre de 2017. El referéndum fue aprobado, abrumadoramente, con votantes antiseparatistas que boicotearon en gran medida; Las autoridades españolas lo declararon ilegal y encarcelaron a los líderes políticos que no huyeron al extranjero.

Las autoridades españolas determinaron más tarde que agentes de un grupo de inteligencia militar ruso especializado llamado Unidad 29155, que ha sido vinculado a intentos de golpes de estado y asesinatos en Europa, habían estado presentes en Cataluña en la época del referéndum, pero España no ha proporcionado pruebas de que jugaran. un papel activo.

Muchos líderes independentistas catalanes han acusado a las autoridades de Madrid de utilizar el espectro de la interferencia rusa para empañar lo que describieron como un movimiento de base de ciudadanos comunes. El referéndum fue apoyado por una frágil coalición de tres partidos políticos que rápidamente se disolvió por disputas sobre ideología y estrategia. Incluso cuando algunas partes presionaron por un acuerdo negociado con Madrid, Puigdemont, un ex periodista con una mata de pelo al estilo de los Beatles, ha evitado el compromiso.

Preguntado sobre el alcance ruso, el actual gobierno catalán del presidente Pere Aragones se distanció del Sr. Puigdemont.

“Estos viajes a Moscú no fueron realizados en nombre del gobierno catalán y se llevaron a cabo sin el conocimiento de Pere Aragones”, dijo Sergi Sabria, portavoz de Aragones. “Estas personas ni siquiera son parte del partido del presidente, que no está al tanto de las agendas de otros partidos”.

Para reconstruir los contactos con Rusia, The Times se ha basado en el informe de inteligencia europea de 10 páginas, cuya sustancia fue confirmada por dos funcionarios españoles; expedientes de dos investigaciones confidenciales separadas por magistrados en Barcelona y Madrid, que incluyen la transcripción de los textos, pero no han arrojado ningún cargo relacionado con las reuniones de Moscú; y entrevistas con políticos y activistas independentistas en Cataluña, así como con agentes de seguridad en España y en el extranjero.

El informe de inteligencia de junio de 2020 dijo que Alay, junto con Alexander Dmitrenko, un empresario ruso, buscaron asistencia financiera y técnica de Rusia para la creación de sectores bancarios, de telecomunicaciones y de energía separados de España. La pareja, junto con el abogado de Puigdemont, Gonzalo Boye, también consultaron con un líder de un violento sindicato criminal ruso, como parte de un esfuerzo por establecer un conducto de dinero secreto para financiar sus actividades, según el informe.

Los mensajes de texto, tomados del teléfono de Alay cuando fue arrestado brevemente en octubre de 2020, ayudan a corroborar partes del informe de inteligencia.

“Estamos trabajando para los estadounidenses”, dijo Alay en un momento, refiriéndose al programa de FX sobre oficiales de la KGB encubiertos en Estados Unidos.

No fue una broma. Dos de sus principales contactos en Rusia, según el informe de inteligencia, fueron un equipo de agentes de inteligencia formado por marido y mujer cuya historia ayudó a inspirar la serie.

El movimiento independentista catalán había estado cobrando impulso durante una década, pero en 2019 había caído en el caos.

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Nueve líderes del movimiento estaban en la cárcel y pronto serían condenados a largas penas de prisión por su papel en el referéndum. (Este verano, todos recibieron indultos.) Otros habían huido de España, incluido el Sr. Puigdemont, que vive en Bélgica y ahora es miembro del Parlamento Europeo, incluso cuando lo ha hecho. arremetió contra el “silencio de las principales instituciones europeas”.

La Unión Europea declaró ilegal el referéndum independentista catalán. La posición de Rusia, por el contrario, fue más ambigua. El presidente Vladimir V. Putin describió el impulso separatista catalán como el merecido premio de Europa por apoyar los movimientos independentistas en Europa del Este después de la caída de la Unión Soviética.

“Hubo un momento en que dieron la bienvenida al colapso de toda una serie de gobiernos en Europa, sin ocultar su felicidad por esto”, dijo Putin. “Hablamos de dobles raseros todo el tiempo. Ahí tienes. “

En marzo de 2019, Alay viajó a Moscú, pocas semanas después de que los líderes del movimiento independentista catalán fueran juzgados. Tres meses después, el Sr. Alay volvió a ir.

En Rusia, según el informe de inteligencia, Alay y Dmitrenko se reunieron con varios oficiales de inteligencia extranjeros activos, así como con Oleg V. Syromolotov, exjefe de contrainteligencia del Servicio Federal de Seguridad, la agencia de inteligencia nacional de Rusia, quien ahora supervisa el contraterrorismo como viceministro en el Ministerio de Relaciones Exteriores de Rusia.

Alay negó haberse reunido con Syromolotov y los oficiales, pero reconoció haber conocido a Yevgeny Primakov, nieto de un famoso maestro de espías de la KGB, para conseguir una entrevista con Puigdemont en un programa de asuntos internacionales que conducía en la televisión del Kremlin. El año pasado, Primakov fue designado por Putin para dirigir una agencia cultural rusa que, según los funcionarios de seguridad europeos, a menudo sirve como fachada para las operaciones de inteligencia.

“Buenas noticias de Moscú”, le envió posteriormente el señor Alay por mensaje de texto al señor Puigdemont, informándole del nombramiento del señor Primakov. En otro intercambio, el Sr. Dmitrenko le dijo al Sr. Alay que la elevación del Sr. Primakov “lo coloca en una muy buena posición para activar las cosas entre nosotros”.

Alay también confirmó haberse reunido con Andrei Bezrukov, un ex oficial condecorado del servicio de inteligencia exterior de Rusia. Durante más de una década, el Sr. Bezrukov y su esposa, Yelena Vavilova, fueron operativos encubiertos que vivían en los Estados Unidos usando los nombres en clave Donald Heathfield y Tracey Foley.

Fue su historia de espionaje, arresto y eventual regreso a Rusia en un intercambio de espías que sirvió de base para la serie de televisión “The Americans”. El Sr. Alay parece haberse acercado a la pareja. Trabajando con Dmitrenko, pasó unos tres meses en el otoño de 2020 en una traducción al catalán de la novela autobiográfica de Vavilova “La mujer que puede guardar secretos”, según su correspondencia cifrada.

Alay, quien también es profesor universitario y autor, dijo que Bezrukov, quien ahora enseña en una universidad de Moscú, lo invitó a dar dos conferencias.

El Sr. Alay estuvo acompañado en cada uno de sus viajes por el Sr. Dmitrenko, de 33 años, un empresario ruso que está casado con una mujer catalana. El Sr. Dmitrenko no respondió a las solicitudes de comentarios. Pero las autoridades españolas lo han monitoreado y en 2019 rechazaron una solicitud de ciudadanía suya debido a sus contactos rusos, según una decisión del Ministerio de Justicia español revisada por The Times.

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La decisión dijo que el Sr. Dmitrenko “recibe misiones” de la inteligencia rusa y también “hace diferentes trabajos” para los líderes del crimen organizado ruso.

Unos meses después de los viajes de Alay a Moscú, Cataluña estalló en protestas.

Un grupo autodenominado Tsunami Democratic ocupó las oficinas de uno de los bancos más grandes de España, cerró una carretera principal entre Francia y España durante dos días y orquestó la toma del aeropuerto de Barcelona, ​​lo que obligó a cancelar más de un centenar de vuelos.

Los orígenes del grupo siguen sin estar claros, pero uno de los archivos policiales confidenciales indicaba que Alay asistió a una reunión en Ginebra, donde él y otros activistas por la independencia finalizaron los planes para la inauguración del Tsunami Democratic.

Tres días después de que Tsunami Democratic ocupara el aeropuerto de Barcelona, ​​dos rusos volaron desde Moscú a Barcelona, ​​la capital catalana, según los registros de vuelo obtenidos por The Times.

Uno fue Sergei Sumin, a quien el informe de inteligencia describe como un coronel del Servicio de Protección Federal de Rusia, que supervisa la seguridad de Putin y no es conocido por sus actividades en el extranjero.

El otro era Artyom Lukoyanov, el hijo adoptivo de un importante asesor de Putin, quien estaba profundamente involucrado en los esfuerzos de Rusia para apoyar a los separatistas en el este de Ucrania.

Según el informe de inteligencia, Alay y Dmitrenko se reunieron con los dos hombres en Barcelona para una sesión de estrategia para discutir el movimiento independentista, aunque el informe no ofreció más detalles.

Alay negó cualquier conexión con Tsunami Democratic. Confirmó que se había reunido con el Sr. Sumin y el Sr. Lukoyanov a pedido del Sr. Dmitrenko, pero solo para “saludarlos cortésmente”.

Incluso cuando las protestas se desvanecieron, los asociados de Puigdemont siguieron ocupados. Su abogado, el Sr.Boye, voló a Moscú en febrero de 2020 para reunirse con Vasily Khristoforov, a quien las agencias de aplicación de la ley occidentales describen como una figura importante del crimen organizado ruso. El objetivo, según el informe, era reclutar al Sr. Khristoforov para ayudar a establecer un canal de financiación secreto para el movimiento independentista.

En una entrevista, Boye reconoció haberse reunido en Moscú con Khristoforov, quien es buscado en varios países, incluida España, bajo sospecha de delitos financieros, pero dijo que solo discutieron asuntos relacionados con los casos legales de Khristoforov.

A fines de 2020, los mensajes de texto de Alay revelan un entusiasmo por mantener felices a sus contactos rusos. En intercambios con Puigdemont y Boye, dijo que deberían evitar cualquier declaración pública que pudiera enfurecer a Moscú, especialmente sobre las protestas por la democracia que Rusia estaba ayudando a dispersar violentamente en Bielorrusia.

Puigdemont no siempre encabezó el consejo, apareciendo en Bruselas con la oposición bielorrusa y tuiteando su apoyo a los manifestantes, lo que llevó a Boye a enviarle un mensaje de texto a Alay diciendo que “tendremos que decirles a los rusos que esto fue solo para engañar. “