China calificó a las aplicaciones financieras como lo mejor desde la brújula. No más.

Cuando el coronavirus atascó la economía de China el año pasado, Rao Yong necesitaba efectivo para superar su negocio de artesanías en línea. Pero temía la idea de pasar largas y aburridas horas en el banco.

El brote había arruinado los servicios de entrega y había hecho que los clientes fuesen más lentos en sus pagos, por lo que Rao, de 33 años, usó una aplicación llamada Alipay para recibir el pago anticipado de sus facturas. Debido a que su cuenta de Alipay ya estaba vinculada a su escaparate digital en el bazar Taobao de Alibaba, obtener el dinero fue rápido e indoloro.

Alipay también había ayudado al Sr. Rao unos años antes, cuando su negocio estaba comenzando a expandirse y necesitaba $ 50,000 para establecer una cadena de suministro.

“Si hubiera ido a un banco en ese momento, me habrían ignorado”, dijo.

China fue pionera en el descubrimiento de formas novedosas de hacer llegar dinero a personas desatendidas como Rao. Empresas tecnológicas como la propietaria de Alipay, una escisión de Alibaba llamada Ant Group, convirtieron las finanzas en una especie de plomería digital: algo incrustado de manera tan profunda e invisible en la vida de las personas que apenas pensaron en ello. Y lo hicieron a una escala colosal, convirtiendo a los gigantes tecnológicos en prestamistas y administradores de dinero influyentes en un país donde los teléfonos inteligentes se volvieron omnipresentes antes que las tarjetas de crédito.

Pero durante gran parte del año pasado, Beijing ha estado levantando nuevos muros regulatorios en torno a la denominada tecnología financiera o tecnología financiera, como parte de un esfuerzo cada vez mayor para frenar la industria de Internet del país.

La campaña ha atrapado a Alibaba, que fue multada con 2.800 millones de dólares en abril por comportamiento monopólico. Ha hecho tropezar a Didi, el gigante de los transportes privados, que fue golpeado con una investigación oficial sobre sus prácticas de seguridad de datos pocos días después de cotizar sus acciones en Wall Street el mes pasado.

En esta época del año pasado, Ant también se estaba preparando para realizar la oferta pública inicial más grande del mundo. La OPI nunca sucedió, y hoy Ant está revisando su negocio para que los reguladores puedan tratarlo más como lo que creen que es: una institución financiera, no una empresa de tecnología.

En China, “la razón por la que la tecnología financiera creció tanto es por la falta de regulación”, dijo Zhiguo He, quien estudia finanzas chinas en la Universidad de Chicago. “Eso es tan claro”.

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Ahora la pregunta es: ¿Qué le hará la regulación a una industria que ha prosperado precisamente porque ofrecía servicios que el sistema bancario dominado por el estado de China no podía?

Con Ant y otras grandes plataformas acaparando el mercado, la inversión en tecnología financiera china ha caído en los últimos años. Entonces, la reprimenda de Ant podría hacer que el sector sea más competitivo para las empresas emergentes. Pero si dirigir una gran empresa de tecnología financiera significa estar regulado como un banco, ¿se molestarán siquiera los fundadores de las futuras hormigas?

El profesor He dijo que confiaba principalmente en que los emprendedores chinos de tecnología financiera seguirían intentándolo. “Si es enormemente rentable”, dijo, es otra cuestión.

Durante gran parte de la última década, si quisiera ver dónde la tecnología de los teléfonos inteligentes estaba haciendo que China se viera más diferente del resto del mundo, habría mirado en las billeteras de las personas. O más bien, las aplicaciones que los habían reemplazado.

Tanto ricos como pobres usaron la aplicación de mensajería WeChat de Alipay y Tencent para comprar bocadillos a los vendedores ambulantes, pagar facturas y entregar dinero a sus amigos. Los medios estatales elogiaron a Alipay como uno de los cuatro grandes inventos modernos de China, colocando el uso compartido de bicicletas, el comercio electrónico y el tren de alta velocidad junto con la brújula, la pólvora, la fabricación de papel y la imprenta.

Pero las empresas de tecnología no entraron en el negocio financiero para facilitar el pago del café. Querían estar donde estaba el dinero real: otorgar créditos y préstamos, administrar inversiones, ofrecer seguros. Y con todos sus datos sobre el gasto de las personas, creían que serían mucho mejores que las instituciones financieras anticuadas en el manejo de los riesgos.

Con la bendición de los líderes de China, las armas financieras comenzaron a surgir de compañías de Internet de todo tipo, incluido el motor de búsqueda Baidu, el minorista JD.com y el gigante de entrega de alimentos Meituan. Entre 2014 y 2019, el crédito al consumo de los prestamistas en línea casi se cuadruplicó cada año en promedio, según una estimación. Casi las tres cuartas partes de los usuarios de estas plataformas tenían menos de 35 años, según iiMedia Research.

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El año pasado, cuando Ant presentó su solicitud para cotizar en bolsa, la compañía dijo que se estaban otorgando más de $ 260 mil millones en crédito a los consumidores en Alipay. Eso significaba que Ant era responsable de más del 12 por ciento de todos los préstamos de consumo a corto plazo en China, según la firma de investigación GaveKal Dragonomics.

Luego, en noviembre, los funcionarios torpedearon la OPI de Ant y se pusieron a trabajar para desmontar las tuberías que habían conectado a Alipay con los bancos de China.

Ordenaron a Ant que hiciera menos conveniente para los usuarios pagar las compras a crédito, crédito que estaba siendo financiado en gran parte por los bancos. Prohibieron a los bancos ofrecer depósitos a través de plataformas en línea y restringieron cuánto podían prestar los bancos a través de ellas. En algunos bancos, los depósitos ofrecidos a través de plataformas digitales representaron el 70 por ciento de sus depósitos totales, dijo un funcionario del banco central en un discurso.

En una rueda de prensa la semana pasada, Fan Yifei, vicegobernador del banco central, dijo que los reguladores pronto aplicarían el tratamiento completo de Ant a otras plataformas.

“Por un lado, la velocidad de desarrollo ha sido asombrosa”, dijo Fan. “Por otro lado, en la búsqueda del crecimiento, han surgido monopolios, expansión desordenada del capital y otros comportamientos similares”.

Ant se negó a comentar.

Mientras Ant y Tencent luchan por satisfacer las demandas de los reguladores, han reducido los servicios de crédito para algunos usuarios.

Un gran impacto en los resultados de Ant podría provenir de los nuevos requisitos de que ponga más de su propio dinero para préstamos. A los reguladores chinos durante años les ha disgustado la idea de que Alipay compita contra los bancos. Por lo tanto, Ant desempeñó su papel como socio de los bancos, utilizando su tecnología para encontrar y evaluar a los prestatarios mientras los bancos apostaban los fondos.

Ahora, sin embargo, ese modelo le parece a Beijing una forma práctica para que Ant haga apuestas sin estar expuesta a los riesgos a la baja.

“Si surgen problemas, sería seguro, pero sus bancos socios se verían afectados”, dijo Xiaoxi Zhang, analista en Beijing de GaveKal Dragonomics.

Cuando los reguladores chinos piensan en tales riesgos, son personas como Zhou Weiquan a quienes tienen en mente.

El Sr. Zhou, de 21 años, gana alrededor de $ 600 al mes en su trabajo de escritorio y usa su cabello en un salmonete de color marrón rojizo. Después de cumplir 18 años, Alipay y otras aplicaciones comenzaron a ofrecerle miles de dólares al mes en crédito. Aprovechó al máximo, viajando, comprando artilugios y, en general, sin pensar en cuánto gastaba.

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Después de que Alipay redujo su límite de crédito en abril, su primera reacción fue llamar al servicio de atención al cliente presa del pánico. Pero dice que desde entonces ha aprendido a vivir dentro de sus posibilidades.

“Para los jóvenes que realmente aman gastar en exceso, esto es algo bueno”, dijo Zhou sobre la represión.

El rápido crecimiento económico reciente de China probablemente ha hecho que los funcionarios se sientan más cómodos controlando las fintech, incluso a expensas de algunas innovaciones y el gasto y el endeudamiento del consumidor.

“Cuando se considera que la deuda de los hogares como porcentaje de los ingresos de los hogares se encuentra entre las más altas del mundo en este momento” en China, “probablemente no sea una buena idea aumentar la deuda de los hogares”, dijo Michael Pettis, profesor de finanzas en la Universidad de Pekín.

Qu Chaoqun, de 52 años, estaba emocionado hace unos años al descubrir que tenía acceso a $ 30,000 al mes a través de varias aplicaciones. Pero quería aún más. Empezó a comprar billetes de lotería.

Muy pronto, el Sr. Qu, un conductor de entrega de comida para llevar en la megaciudad de Guangzhou, estaba pidiendo prestado en una aplicación para pagar sus facturas en otra. Pidió prestado a amigos y familiares para pagar las aplicaciones, luego volvió a pedir prestado en las aplicaciones para pagar a sus amigos y familiares.

Cuando su crédito se redujo casi a la mitad en abril, cayó en lo que él llama un “abismo sin fondo” mientras luchaba por pagar sus deudas pendientes.

“Las personas inevitablemente tienen fluctuaciones e impulsos psicológicos que pueden causarles un gran daño e inestabilidad a ellos mismos, a sus familias e incluso a la sociedad”, dijo el Sr. Qu.

Albee Zhang contribuyó con la investigación.