Cómo AMD se convirtió en un gigante de chips, superó a Intel después de ponerse al día

Advanced Micro Devices hizo historia este año cuando superó Intel por capitalización de mercado por primera vez en la historia. Intel ha mantenido durante mucho tiempo el liderazgo en el mercado de los procesadores de computadora, pero el ascenso de AMD se debe a que la empresa se expandió a sectores completamente nuevos.

En una de las mayores adquisiciones de semiconductores de la historia, AMD compró la empresa de chips adaptables Xilinx en febrero por 49.000 millones de dólares. Ahora, los chips AMD están en dos tesla modelos, el Land Rover Mars Perseverance de la NASA, torres celulares 5G y la supercomputadora más rápida del mundo.

“AMD está superando a Intel en todas las métricas que importan, y hasta que Intel pueda arreglar su fabricación y encontrar una nueva forma de fabricar cosas, seguirán haciéndolo”, dijo Jay Goldberg, consultor de semiconductores de D2D Advisory.

Pero hace una década, los analistas tenían una perspectiva muy diferente de AMD.

“Era casi una broma, ¿verdad? Porque durante décadas tuvieron estos increíbles problemas de rendimiento”, dijo Goldberg. “Y eso ha cambiado”.

CNBC se sentó con la directora ejecutiva de AMD, Lisa Su, para escuchar sobre el notable regreso de su compañía y las enormes apuestas en nuevos tipos de chips frente a la caída de las PC, las nuevas restricciones a las exportaciones a China y las tendencias cambiantes de la industria.

‘Los hombres de verdad tienen fabulosas’

AMD fue fundada en 1969 por ocho hombres, el principal de ellos Jerry Sanders. El famoso ejecutivo de marketing colorido había dejado recientemente Fairchild Semiconductor, que comparte el crédito por la invención del circuito integrado.

“Era uno de los mejores vendedores que Silicon Valley jamás había visto”, dijo Stacy Rasgon, analista de semiconductores de Bernstein Research. “Historias de lujosas fiestas que organizaban. Y hay una historia sobre él y su esposa bajando las escaleras de la torre en la fiesta con abrigos de piel a juego”.

El cofundador de AMD, Jerry Sanders, posa en la sede original de Advanced Micro Devices, o AMD, en Sunnyvale, California, en 1969.

AMD

También acuñó una frase infame sobre las plantas de fabricación de chips o fábricas.

“Jerry Sanders fue muy famoso por decir: ‘Los hombres de verdad tienen fabulosas’, lo que obviamente es un comentario problemático en varios niveles y ha sido refutado en gran medida por la historia”, dijo Goldberg.

A medida que avanza la tecnología, fabricar chips se ha vuelto prohibitivamente caro. Ahora se necesitan miles de millones de dólares y varios años para construir una fábrica. AMD ahora diseña y prueba chips y no tiene fábricas.

“Cuando piensa en lo que necesita hacer para ser de clase mundial y diseño, es un cierto conjunto de habilidades”, dijo Su. “Y luego, ¿qué necesita hacer para ser de clase mundial en fabricación? Es un conjunto diferente de habilidades y el modelo de negocio es diferente, el modelo de capital es diferente”.

En los años 70, AMD estaba produciendo chips de computadora. En los años 80, era un proveedor secundario de Intel. Después de que AMD e Intel se separaran, AMD realizó ingeniería inversa de los chips de Intel para fabricar sus propios productos que fueran compatibles con el innovador software x86 de Intel. Intel demandó a AMD, pero un acuerdo en 1995 le dio a AMD el derecho de continuar diseñando chips x86, lo que hizo que los precios de las computadoras personales fueran más competitivos para los consumidores finales.

En 2006, AMD compró la importante empresa de chips sin fábrica ATI por 5.400 millones de dólares. Luego, en 2009, AMD rompió por completo su división de fabricación y formó GlobalFoundries.

“Ahí fue cuando su ejecución realmente comenzó a despegar porque ya no tenían que preocuparse por el lado de la fundición”, dijo Goldberg.

GlobalFoundries se hizo pública en 2021 y sigue siendo uno de los principales fabricantes de chips menos avanzados que se encuentran en componentes más simples como los frenos antibloqueo de un automóvil o la pantalla de visualización frontal. Pero dejó de fabricar chips de vanguardia en 2018. Para ellos, AMD recurrió a Taiwan Semiconductor Manufacturing Co., que ahora fabrica todos los chips más avanzados de AMD.

Atrapar a Intel

AMD solo tiene competencia importante de otras dos empresas cuando se trata de diseñar los microprocesadores más avanzados: Nvidia en unidades de procesamiento de gráficos, GPU e Intel en unidades de procesamiento central, CPU.

Si bien AMD controla mucha menos participación de mercado de GPU y CPU que Nvidia e Intel, respectivamente, ha logrado avances notables desde que se alejó de la fabricación y redujo los gastos de capital.

Mientras tanto, Intel duplicó la fabricación el año pasado, comprometiendo $20 mil millones para nuevas fábricas en Arizona y hasta $100 mil millones en Ohio, para lo que dice será el complejo de fabricación de chips más grande del mundo. Pero los proyectos aún están a años de estar en línea.

“Intel simplemente no está avanzando lo suficientemente rápido”, dijo Goldberg. “Han dicho que esperan seguir perdiendo participación el próximo año y creo que lo veremos del lado del cliente. Y eso ayudó enormemente a AMD en el lado del centro de datos”.

La línea de CPU Zen de AMD, lanzada por primera vez en 2017, a menudo se considera la clave del éxito reciente de la empresa. Su le dijo a CNBC que es su producto favorito. También es lo que los analistas dicen que salvó a AMD de casi la bancarrota.

“Estaban como literalmente, como probablemente a seis meses del límite y de alguna manera lo lograron”, dijo Rasgon. llamarlo Zen es su nombre para ello. Y funcionó. Tuvo un rendimiento enormemente mejorado y les permitió detener las pérdidas de acciones y, en última instancia, revertirlas”.

La directora ejecutiva de AMD, Lisa Su, muestra la CPU Genoa recientemente lanzada, el procesador EPYC de cuarta generación de la compañía, a Katie Tarasov de CNBC en la sede de AMD en Santa Clara, California, el 8 de noviembre de 2022

Jeniece Pettitt

Entre los productos Zen, la familia de CPU EPYC de AMD dio saltos monumentales en el lado del centro de datos. Su último, Génova, fue lanzado a principios de este mes. Los clientes del centro de datos de AMD incluyen Amazon Web Services, Google Cloud, Oracle, IBM y Microsoft Azure.

“Si observaba nuestro negocio hace cinco años, probablemente teníamos más del 80% – 90% en los mercados de consumo y muy centrados en PC y juegos”, dijo Su. “Mientras pensaba en lo que queríamos para la estrategia de la empresa, creímos que para la informática de alto rendimiento, el centro de datos era realmente la parte más estratégica del negocio”.

Los ingresos de AMD se triplicaron con creces entre 2017 y 2021, pasando de $ 5,3 mil millones a más de $ 16 mil millones. Mientras tanto, los ingresos anuales de Intel aumentaron alrededor de un 25 %, de cerca de 63 000 millones de dólares en 2017 a 79 000 millones de dólares el año pasado.

Preocupaciones geopolíticas y caída de PC

El éxito de AMD al ponerse al día con los avances tecnológicos de Intel es algo que muchos atribuyen a Su, quien asumió el cargo de director general en 2014. Desde entonces, AMD ha triplicado con creces su número de empleados. Su fue la persona de negocios número 2 del año de Fortune en 2020 y recibió tres de los principales honores de la industria de semiconductores. También es miembro del Consejo de Asesores sobre Ciencia y Tecnología del presidente Joe Biden, que impulsó con fuerza la reciente aprobación de la Ley CHIPS. Reserva $ 52 mil millones para que las empresas estadounidenses fabriquen chips a nivel nacional en lugar de en el extranjero.

“Es un reconocimiento de cuán importantes son los semiconductores tanto para la prosperidad económica como para la seguridad nacional en los Estados Unidos”, dijo Su.

Dado que todos los semiconductores más avanzados del mundo se fabrican actualmente en Asia, la escasez de chips destacó los problemas de la dependencia en el extranjero, especialmente en medio de la tensión continua entre China y Taiwán. Ahora, TSMC está construyendo una fábrica de chips de 5 nanómetros de $ 12 mil millones en las afueras de Phoenix.

“Estamos complacidos con la expansión en Arizona”, dijo Su. “Creemos que es algo grandioso y nos gustaría ver que se expanda aún más”.

A principios de este mes, la administración Biden promulgó grandes prohibiciones nuevas a las exportaciones de semiconductores a China. AMD tiene alrededor de 3000 empleados en China y el año pasado el 25% de sus ventas fueron a China. Pero Su dice que el impacto en los ingresos ha sido «muy pequeño».

“Cuando observamos las regulaciones más recientes, no están afectando significativamente nuestro negocio”, dijo Su. “Sí afecta algunos de nuestros chips de gama alta que se utilizan en aplicaciones de IA. Y no los vendíamos a China”.

Lo que está perjudicando los ingresos de AMD, al menos por ahora, es la caída de las PC. En su informe de ganancias del tercer trimestre a principios de este mes, AMD no cumplió con las expectativas, poco después de que Intel advirtiera sobre un cuarto trimestre débil. Los envíos de PC cayeron casi un 20% en el tercer trimestre, la caída más pronunciada en más de 20 años.

“Ha bajado un poco más de lo que quizás esperábamos”, dijo Su. “Hay un ciclo de corrección que ocurre de vez en cuando, pero estamos muy enfocados en la hoja de ruta a largo plazo”.

Yendo personalizado

No son solo las ventas de PC las que se están desacelerando. El núcleo mismo del avance de la tecnología de chips de computadora está cambiando. Una regla de la industria llamada Ley de Moore ha dictado durante mucho tiempo que la cantidad de resistencias en un chip debe duplicarse cada dos años.

“El proceso que llamamos Ley de Moore todavía tiene al menos otra década por delante, pero definitivamente se está desacelerando”, dijo Goldberg. “Todo el mundo usaba CPU para todo, cómputo de propósito general, pero todo eso se ralentizó. Y ahora, de repente, tiene sentido hacer soluciones más personalizadas”.

El exdirector ejecutivo de Xilinx, Victor Peng, y la directora ejecutiva de AMD, Lisa Su, en el escenario de Múnich, Alemania, en el

AMD

Es por eso que AMD adquirió Xilinx, conocida por sus chips adaptativos llamados Field-Programmable Gate Arrays o FPGA. A principios de este año, AMD también compró la startup en la nube Pensando por 1900 millones de dólares.

“Podemos cuestionar algunos de los precios que pagaron por algunas de estas cosas y cómo serán los rendimientos”, dijo Goldberg, y agregó que las adquisiciones fueron, en última instancia, una buena decisión. “Están construyendo un negocio de cómputo personalizado para ayudar a sus clientes a diseñar sus propios chips. Creo que es una estrategia muy inteligente”.

Cada vez más grandes empresas están diseñando sus propios chips personalizados. Amazon tiene sus propios procesadores Graviton para AWS. Google diseña sus propios chips de IA para el teléfono Pixel y un chip de video específico para YouTube. Incluso John Deere está sacando sus propios chips para tractores autónomos.

«Si realmente miras debajo de lo que está sucediendo en la industria de los chips en los últimos cinco años, todos necesitan más chips y los ves en todas partes, ¿verdad?», dijo Su. «En particular, el crecimiento de la nube ha sido una tendencia clave en los últimos cinco años. Y lo que eso significa es que cuando tienes un crecimiento de volumen muy alto en chips, quieres hacer más personalización”.

Incluso la arquitectura de chip básica se encuentra en un punto de transición. Los chips AMD e Intel se basan en la arquitectura x86 de cinco décadas de antigüedad. Ahora, los chips de arquitectura ARM están creciendo en popularidad, con compañías como Nvidia y Ampere haciendo grandes promesas sobre el desarrollo de CPU Arm, y Apple cambiando de Intel a procesadores ARM de diseño propio.

“Mi punto de vista es que realmente no es un debate entre x86 y Arm”, dijo Su. “Van a ver básicamente que estas dos son las arquitecturas más importantes que existen en el mercado. Y lo que hemos visto es que realmente se trata de lo que haces con la computación”.

Por ahora, los analistas dicen que AMD se encuentra en una posición sólida a medida que se diversifica junto con su negocio principal de chips informáticos x86.

“A AMD le debería ir mucho mejor en 2023 a medida que salimos del ciclo, a medida que sus ganancias de rendimiento en comparación con Intel comienzan a ser evidentes y comienzan a desarrollar algunos de estos nuevos negocios”, dijo Goldberg.

Intel no respondió de inmediato a una solicitud de comentarios.

Corrección: «Y no los vendíamos a China», dijo Lisa Su, directora ejecutiva de AMD. Su cita se actualizó para reflejar un error tipográfico que apareció en una versión anterior de este artículo.