Cómo desaparecieron miles de niños indígenas en Canadá

OTTAWA – El anuncio el mes pasado de que se habían encontrado los restos de 215 niños indígenas en los terrenos de la Escuela Residencial Indígena Kamloops dejó a la nación conmocionada.

Se colocaron banderas en todo Canadá a media asta y han brotado monumentos improvisados ​​que comprenden mocasines o zapatos para niños, a menudo marcados con “215”, incluido uno frente al edificio del Parlamento de Canadá en Ottawa.

“Muchos sobrevivientes, mis familiares, han estado diciendo esto durante años y años: que hubo muchas muertes, muchas tumbas sin marcar”, dijo Perry Bellegarde, jefe nacional de la Asamblea de las Primeras Naciones, la organización indígena más grande del país, refiriéndose a los niños que fueron separados de sus familias y obligados a asistir a las famosas escuelas residenciales de Canadá como Kamloops para asimilarse a la cultura occidental.

“Pero nadie les creyó nunca a los supervivientes”, añadió. “Y ahora, con el descubrimiento de la tumba en Kamloops, es simplemente horrible, trágico y doloroso”.

Se estima que 150.000 niños indígenas pasaron por las escuelas entre su apertura, alrededor de 1883, y su cierre en 1996. Desde que asumió el cargo en 2015, el primer ministro Justin Trudeau ha priorizado la creación de una lista de 94 acciones para conmemorar a los estudiantes y mejorar sus vidas. de los pueblos indígenas. Pero los líderes indígenas creen que el gobierno aún tiene un largo camino por recorrer.

El descubrimiento de las tumbas ha dado un nuevo impulso al debate de la nación sobre cómo expiar su historia de explotación de los pueblos indígenas. Muchos se preguntan cómo pudieron haber terminado tantos niños en ese lugar de enterramiento.

Hace unos 20 años, un esfuerzo por encontrar restos comenzó en la escuela de Kamloops, que operó desde 1890 hasta finales de la década de 1970, y que alguna vez fue la más grande de Canadá, con 500 estudiantes en su apogeo. Los miembros de la Primera Nación Tk’emlups te Secwepemc hicieron el sombrío descubrimiento del mes pasado después de traer un radar de penetración terrestre.

Entre los 215 cadáveres encontrados por el radar, parece haber uno de un niño que murió a los 3 años, dijo la jefa Rosanne Casimir del Tk’emlups te Secwepemc. Todos los niños fueron enterrados hace décadas, dijo.

La jefa Casimir también dijo que anticipó que se descubrirían más restos a medida que el terreno se escanea más este mes. La comunidad ahora está trabajando con la Real Policía Montada de Canadá y el servicio forense en Columbia Británica.

El viernes, el jefe Casimir dijo que los cuerpos encontrados hasta ahora parecían estar enterrados en “sitios de enterramiento no identificados que, según nuestro conocimiento, también están indocumentados”.

A fines del siglo XIX, Canadá reservó tierras para los pueblos indígenas a través de tratados a menudo dudosos, mientras se apoderaba directamente de las tierras indígenas en algunos lugares, particularmente en Columbia Británica.

Alrededor de 1883, el gobierno añadió una nueva dimensión a su explotación de los pueblos indígenas. Los niños indígenas en muchas partes de Canadá se vieron obligados a asistir a escuelas residenciales, a menudo lejos de sus comunidades. La mayoría eran administradas por iglesias y todas prohibían el uso de lenguas indígenas y prácticas culturales indígenas, a menudo mediante la violencia. Las enfermedades y los abusos sexuales, físicos y emocionales estaban muy extendidos.

La escuela de Kamloops fue operada por la Iglesia Católica Romana hasta 1969, cuando el gobierno federal se hizo cargo del sistema escolar. Los informes de un inspector y un médico indicaron que, en ocasiones, los estudiantes de Kamloops estaban gravemente desnutridos.

Una Comisión Nacional de Verdad y Reconciliación establecida por el gobierno canadiense pasó seis años escuchando a 6.750 testigos para documentar la historia de las escuelas. En un informe de 2015, concluyó que el sistema era una forma de “genocidio cultural”.

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Algunos exalumnos declararon ante la comisión que los sacerdotes de las escuelas habían engendrado niños con estudiantes indígenas y que los bebés habían sido arrebatados a sus madres jóvenes y asesinados, en algunos casos sus cuerpos fueron arrojados a hornos.

Muchos estudiantes también murieron por enfermedades, accidentes, incendios e intentos fatales de escapar, según la comisión.

Las escuelas sufrieron muertes masivas cuando las enfermedades infecciosas las arrasaron, según un informe de este año sobre los cementerios de Scott Hamilton, profesor de antropología en la Universidad de Lakehead en Thunder Bay, Ontario.

Cuando los niños morían en las escuelas residenciales, a sus familias a menudo se les daban explicaciones vagas o se les decía que simplemente habían huido y desaparecido, encontró la comisión. Cuando las escuelas reconocieron la muerte de niños, generalmente se negaron, hasta la década de 1960, a devolver sus cuerpos a sus familias. Los restos se devolvían solo si era más barato que enterrarlos en las escuelas.

En su informe, la comisión estimó que al menos 4.100 estudiantes habían muerto o desaparecido de las escuelas residenciales, y exigió que el gobierno rinda cuentas por todos esos niños. Sin embargo, no dijo definitivamente cuántos habían desaparecido.

Murray Sinclair, un ex juez y senador que encabezó la comisión, dijo en un correo electrónico la semana pasada que ahora creía que la cifra era “mucho más allá de los 10,000”.

Desde que terminó la comisión, se ha puesto en marcha un proyecto federal para documentar el destino de los niños que nunca regresaron con sus familias después de haber sido enviados a escuelas residenciales, y que generalmente se conocen como “los niños desaparecidos”.

Han aparecido o se han descubierto restos en tumbas sin identificar a través de la construcción o eventos naturales en los sitios de otras antiguas escuelas, aunque nada en la escala de Kamloops.

La Dra. Kisha Supernant, una mujer indígena que dirige el Instituto de Arqueología Indígena y de las Praderas en la Universidad de Alberta, ha estado liderando equipos que utilizan radares de penetración en el suelo y otras tecnologías para buscar restos.

El profesor Hamilton dijo que a menudo resultaba difícil simplemente localizar los lugares de enterramiento debido al mantenimiento deficiente de registros, la pérdida de registros y la reubicación de algunas escuelas.

“Estos cementerios a menudo ahora no están marcados”, dijo. “Cómo eran hace 50 o 60 años es una incógnita. El desafío aquí es que no se han mantenido. Una vez que las escuelas estaban cerradas, las propiedades a menudo eran abandonadas ”.

Durante un debate especial en la Cámara de los Comunes el pasado martes por la noche, Trudeau dijo que Canadá había fallado a los 215 niños cuyos restos fueron descubiertos, así como a los otros niños que nunca regresaron a sus comunidades de las escuelas residenciales.

“Hoy, algunos de los niños encontrados en Kamloops, y que aún no se han encontrado en otros lugares del país, habrían sido abuelos o bisabuelos”, dijo. “No lo son, y eso es culpa de Canadá”.

Trudeau dijo que el gobierno

Escuche las llamadas de los líderes indígenas en busca de dinero y otra ayuda para usar el radar y diversas tecnologías para buscar los restos de estudiantes en otras escuelas. En 2019, presupuestaron 27 millones de dólares canadienses para buscar tumbas. Pero el dinero no se distribuyó.

El jefe Bellegarde dijo que esperaba que la conmoción que siguió al descubrimiento en Kamloops llevara a Canadá a acelerar los esfuerzos para lograr la reconciliación y eliminar la discriminación y la amplia brecha económica entre los pueblos indígenas y el resto del país.

“Tenemos que usar esto como catalizador”, dijo. “Hemos ayudado a construir este gran país y nadie se irá a ninguna parte. Tenemos que trabajar juntos, así que arremangámonos y hagamos este trabajo “.