Cómo el cambio climático golpeó a la región vinícola

S T. HELENA, California – En septiembre pasado, un incendio forestal arrasó una de las bodegas de Napa Valley de Dario Sattui, destruyendo millones de dólares en propiedades y equipos, junto con 9.000 cajas de vino.

Noviembre trajo un segundo desastre: el Sr. Sattui se dio cuenta de que el humo había arruinado la preciosa cosecha de uvas cabernet que sobrevivieron al fuego. No habría cosecha 2020.

Un invierno extrañamente seco condujo a una tercera calamidad: en la primavera, el depósito en otro de los viñedos del Sr. Sattui estaba casi vacío, lo que significaba poca agua para regar la nueva cosecha.

Finalmente, en marzo, llegó un cuarto golpe: las aseguradoras de Sattui dijeron que ya no cubrirían la bodega que se había incendiado. Tampoco lo haría ninguna otra empresa. En el dialecto de los seguros, la bodega se adentrará en la temporada de quema de este año, que los expertos pronostican que será especialmente feroz.

“Nos golpearon de todas las formas posibles”, dijo Sattui. “No podemos seguir así”.

En el Valle de Napa, el exuberante corazón de la industria vinícola de alta gama de Estados Unidos, el cambio climático es sinónimo de calamidad. No exteriormente: en la carretera principal que atraviesa la pequeña ciudad de St. Helena, los turistas todavía fluyen hacia las bodegas con salas de degustación exquisitamente decoradas. En el Goose & Gander, donde las chuletas de cordero cuestan $ 63, la fila para una mesa todavía cae sobre la acera.

Pero salga de la carretera principal, y los viñedos que hicieron famoso a este valle, donde la mezcla de suelo, patrones de temperatura y lluvia solía ser la correcta, ahora están rodeados de paisajes quemados, suministros de agua cada vez más escasos y enólogos cada vez más nerviosos que se animan. para que las cosas empeoren.

La desesperación ha empujado a algunos productores a rociar las uvas con protector solar, para tratar de evitar que se tuesten, mientras que otros están regando con aguas residuales tratadas de inodoros y fregaderos porque los depósitos están secos.

Su destino importa incluso para aquellos que no pueden distinguir un merlot de un malbec. Napa cuenta con algunas de las tierras agrícolas más caras del país, con ventas de hasta $ 1 millón por acre; una tonelada de uvas vale de dos a cuatro veces más que en cualquier otro lugar de California. Si hay algún rincón de la agricultura estadounidense con los medios y los incentivos para burlar el cambio climático, es aquí.

Pero hasta ahora, la experiencia de los enólogos aquí demuestra los límites de adaptarse a un planeta que se calienta.

Si las tendencias de calor y sequía empeoran, “probablemente estemos fuera del negocio”, dijo Cyril Chappellet, presidente de Chappellet Winery, que ha estado operando durante más de medio siglo. “Todos nosotros estamos fuera del negocio”.

La bodega de Stu Smith se encuentra al final de una carretera de dos carriles que serpentea por la ladera de Spring Mountain, al oeste de St. Helena. El viaje requiere algo de concentración: el Glass Fire de 2020 incineró los postes de madera que sostenían las barandillas, que ahora yacen como cintas desechadas en el borde del acantilado.

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En 1971, después de graduarse de la Universidad de California en Berkeley, el Sr. Smith compró 165 acres de tierra aquí. Llamó a su bodega Smith Madrone, en honor a las maderas duras de color rojo anaranjado con hojas cerosas que rodean los viñedos que plantó. Durante casi tres décadas, esos viñedos (14 acres de cabernet, siete acres cada uno de chardonnay y riesling, más una pizca de cabernet franc, merlot y petit verdot) no se vieron afectados por los incendios forestales.

Luego, en 2008, el humo de los incendios cercanos llegó a sus uvas por primera vez. La cosecha continuó como de costumbre. Meses después, después de que el vino había envejecido pero antes de ser embotellado, el hermano del Sr. Smith, Charlie, notó que algo andaba mal. “Dijo: ‘Simplemente no me gusta la forma en que saben los tintos’”, dijo Stu Smith.

Al principio, el Sr. Smith se resistió a la idea de que algo andaba mal, pero finalmente llevó el vino a un laboratorio en el condado de Sonoma, que determinó que el humo había penetrado en la piel de las uvas para afectar el sabor.

Lo que los enólogos llamaron “contaminación por humo” ahora amenaza a la industria del vino de Napa.

“El problema con los incendios es que no tiene que estar cerca de nosotros”, dijo Smith. El humo de incendios distantes puede flotar a grandes distancias y no hay forma de que un cultivador pueda evitarlo.

El humo es una amenaza principalmente para los tintos, cuyas pieles proporcionan el color del vino. (Las pieles de las uvas blancas, por el contrario, se descartan, y con ellas el residuo del humo). Las tintas también deben permanecer en la vid más tiempo, a menudo hasta octubre, dejándolas más expuestas a los incendios que suelen alcanzar su punto máximo a principios del otoño.

Los viticultores podrían cambiar de uvas tintas a blancas, pero esa solución choca con las demandas del mercado. Las uvas blancas de Napa normalmente se venden por alrededor de $ 2,750 por tonelada, en promedio. Los tintos, por el contrario, alcanzan un promedio de alrededor de $ 5,000 por tonelada en el valle, y más para el cabernet sauvignon. En Napa, hay un dicho: el cabernet es el rey.

El daño en 2008 resultó ser un precursor de mucho peor por venir. La neblina del fuego de cristal llenó el valle; Tantos viticultores buscaron probar sus uvas para ver si tenían olor a humo que el tiempo de respuesta en el laboratorio más cercano, una vez tres días, se convirtió en dos meses.

Las pérdidas han sido impresionantes. En 2019, los productores del condado vendieron uvas rojas por valor de $ 829 millones. En 2020, esa cifra se desplomó a $ 384 millones.

Entre las víctimas se encontraba el Sr. Smith, cuya cosecha entera se vio afectada. Ahora, el legado más visible del fuego son los árboles: las llamas quemaron no solo los madrones que dieron nombre a la bodega del Sr. Smith, sino también los abetos de Douglas, los robles tostados y los laureles.

Los árboles quemados por incendios forestales no mueren de inmediato; algunos permanecen durante años. Una tarde de junio, el Sr. Smith examinó los daños a su bosque y se detuvo en una madrona que le gustaba especialmente, pero cuyas probabilidades no eran buenas. “Está muerto”, dijo el Sr. Smith. “Simplemente no lo sabe todavía”.

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Al otro lado del valle, Aaron Whitlatch, el jefe de vinificación de Green & Red Vineyards, se subió a un jeep de color polvo para un viaje por la montaña para demostrar lo que el calor hace en las uvas.

Después de navegar por empinadas curvas, el Sr. Whitlatch llegó a una hilera de vides donde se cultivan uvas pequeñas sirah cubiertas con una fina capa de blanco.

La semana anterior, las temperaturas habían superado los 100 grados y el personal roció las enredaderas con protector solar.

“Evita que se quemen”, dijo Whitlatch.

La estrategia no había funcionado a la perfección. Señaló un racimo de uvas en la parte superior del pico expuesto al sol durante las horas más calurosas del día. Parte de la fruta se había vuelto negra y encogida, convirtiéndose, efectivamente, en pasas de uva absurdamente caras.

“La temperatura de este cúmulo probablemente alcanzó los 120”, dijo Whitlatch. “Nos incendiaron”.

A medida que los días se vuelven más calurosos y el sol más peligroso en Napa, los viticultores están tratando de adaptarse. Una opción más cara que el protector solar es cubrir las enredaderas con tela de sombra, dijo Whitlatch. Otra táctica, aún más costosa, es replantar hileras de enredaderas para que estén paralelas al sol en la parte más cálida del día, captando menos calor.

A los 43 años, el Sr. Whitlatch es un veterano de los fuegos del vino. En 2017, era enólogo asistente en Mayacamas Vineyards, otra bodega de Napa, cuando fue incendiada por una serie de incendios forestales. Esta es su primera temporada en Green & Red, que perdió toda su cosecha de rojos a causa del humo del Glass Fire.

Después de ese incendio, la aseguradora de la bodega escribió a los propietarios, Raymond Hannigan y Tobin Heminway, enumerando los cambios necesarios para reducir el riesgo de incendio, incluida la actualización de los paneles de interruptores y la adición de extintores. “Gastamos miles y miles de dólares mejorando la propiedad”, dijo Hannigan.

Un mes después, Philadelphia Insurance Companies envió a la pareja otra carta, cancelando su seguro de todos modos. La explicación fue breve: “Riesgo inelegible: la exposición a incendios forestales no cumple con las pautas de suscripción actuales”. La compañía no respondió a una solicitud de comentarios.

La Sra. Heminway y el Sr. Hannigan no han podido encontrar cobertura de ningún otro proveedor. La legislatura de California está considerando un proyecto de ley que permitiría a las bodegas obtener seguros a través de un grupo estatal de alto riesgo.

Pero incluso si eso pasa, dijo Hannigan, “no nos ayudará durante esta temporada de cosecha”.

Justo al sur de Green & Red, el Sr. Chappellet se encontraba en medio del bullicio del vino embotellado y la descarga de camiones. La bodega Chappellet es la imagen de la eficiencia a escala comercial, produciendo unas 70.000 cajas de vino al año. El edificio principal, que sus padres construyeron después de comprar la propiedad en 1967, se asemeja a una catedral: gigantescas vigas de madera se elevan, protegiendo fila tras fila de barriles de roble que envejecen una fortuna en cabernet.

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Después del Glass Fire, el Sr. Chappellet es uno de los afortunados; todavía tiene seguro. Cuesta cinco veces más que el año pasado.

Su bodega ahora paga más de $ 1 millón al año, frente a los $ 200,000 antes del incendio. Al mismo tiempo, sus aseguradoras redujeron a la mitad la cantidad de cobertura que estaban dispuestas a brindar.

“Es una locura”, dijo Chappellet. “No es algo que podamos soportar a largo plazo”.

Hay otros problemas. Chappellet señaló sus viñedos, donde los trabajadores estaban cortando uvas de las vides, no porque estuvieran listas para cosechar, sino porque no había suficiente agua para mantenerlas creciendo. Estimó que reduciría su cosecha este año en un tercio.

“No podemos darnos el lujo de darles la cantidad normal que necesitarían para estar realmente saludables”, dijo Chappellet.

Para demostrar por qué, condujo por un camino de tierra y se detuvo en lo que solía ser el par de embalses que alimentaban sus viñedos. El primero estaba lleno en un tercio; el otro, justo encima de él, se había convertido en un pozo estéril. Una tubería que una vez bombeó agua yacía en el lecho polvoriento del lago.

Esto es el desastre ”, dijo Chappellet.

Cuando llegó la primavera de este año, y el depósito del viñedo de Dario Sattui estaba vacío, su colega Tom Davies, presidente de V. Sattui Winery, elaboró ​​un plan de respaldo. El Sr. Davies encontró a Joe Brown.

Ocho veces al día, Brown se detiene en un muelle de carga en el departamento de saneamiento de la ciudad de Napa, llena un camión cisterna con 3500 galones de aguas residuales tratadas y conduce 10 millas hasta el viñedo, luego se da la vuelta y lo vuelve a hacer.

El agua, que proviene de los inodoros y desagües domésticos y se tamiza, filtra y desinfecta, es una ganga, a $ 6,76 por camión. El problema es el transporte: cada carga le cuesta al Sr. Davies alrededor de $ 140, lo que él estima agregará $ 60,000 o más al costo de operación del viñedo esta temporada.

Y eso suponiendo que los funcionarios de Napa sigan vendiendo aguas residuales, que en teoría podrían volverse potables. A medida que la sequía empeora, la ciudad puede decidir que sus residentes lo necesitan más. “Estamos nerviosos de que en algún momento, el saneamiento de Napa diga que no hay más agua”, dijo Davies.

Después de pasar por el depósito vacío, el Sr. Davies se detuvo en la cima de una colina con vista al viñedo.

Si Napa puede pasar uno o dos años más sin grandes incendios forestales, Davies cree que las aseguradoras regresarán. Más difícil de resolver son la contaminación por humo y la escasez de agua.

“Todavía es un poco temprano para hablar sobre la desaparición de nuestra industria”, dijo Davies, mirando hacia el valle. “Pero ciertamente es una preocupación”.