Cómo el gerente general de los Astros, James Click, estabilizó una franquicia sacudida

HOUSTON – Desde su lugar en las gradas en la línea del jardín izquierdo en Minute Maid Park hace dos años, James Click podía imaginarse que todo cambiaba. Los Astros de Houston, el equipo dominante de postemporada de la Liga Americana en la época, se tambaleaban en la novena entrada y Click esperaba que cayeran.

Click es ahora el gerente general de los Astros, quienes el viernes intentaron asegurar otro banderín en el Juego 6 de la Serie de Campeonato de la Liga Americana contra los Medias Rojas de Boston aquí. En 2019, sin embargo, fue vicepresidente de operaciones de béisbol de los Tampa Bay Rays, quienes llenaron las bases con un out en la novena entrada del segundo juego de su serie divisional. Un hit más y los Rays podrían empatar o tomar la delantera.

Lamentablemente, el golpe nunca llegó, y aunque los Rays ganarían dos veces en casa, perdieron la apretada serie en cinco juegos.

“Si realmente regresamos y ganamos el Juego 2, toda la narrativa de esa serie y todo lo demás realmente cambiará de manera bastante dramática”, dijo Click en una entrevista el viernes. “Siempre es extraño pensar en esas puertas corredizas y esas pequeñas cosas que pueden convertir las franquicias”.

En ese momento, nadie sabía sobre el demonio que acechaba detrás de una de esas puertas corredizas. El esquema de robo ilegal de señales de los Astros se revelaría después de esa temporada 2019, lo que devastaría su reputación y cambiaría su estructura de liderazgo.

El gerente general Jeff Luhnow y el gerente AJ Hinch fueron suspendidos por las Grandes Ligas y despedidos por los Astros. Después de que Dusty Baker fuera nombrado para reemplazar a Hinch, los Astros eligieron a Click para reemplazar a Luhnow.

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Click heredó un equipo que ganó un título contaminado en 2017, luego perdió en la Serie de Campeonato de la Liga Americana en 2018 y perdió en la Serie Mundial en 2019. Incluso con los jugadores escapando del castigo a cambio de cooperar con la investigación de MLB, la franquicia quedó profundamente conmocionada.

“Es difícil resumir lo tumultuoso que fue el año pasado para esta organización”, dijo Click. “Entras y sabes con lo que estás lidiando, al menos en términos del aspecto de relaciones públicas de las cosas y la reputación de la organización y tratando de cambiar eso.

“Pero en lo único en lo que tuve que apoyarme fue en el hecho de que este era un muy, muy, muy buen equipo de béisbol. Y casi siempre, cuando estos trabajos están abiertos, es porque hay que arreglar algo y hay que abordar algo. Normalmente esa es la lista de Grandes Ligas, pero en este caso, no lo fue “.

Con un récord de 29-31 en la temporada 2020 acortada por la pandemia, los Astros hicieron lo suficiente para calificar para un campo de playoffs ampliado. Terminaron perdiendo en la Serie de Campeonato de la Liga Americana ante los Rays, y esta temporada regresaron por quinta vez consecutiva después de ganar cómodamente el Oeste de la Liga Americana.

Click fortaleció el bullpen de este año con cambios por Kendall Graveman y Phil Maton en julio. Maton llegó de Cleveland a cambio de Myles Straw, quien era el jardinero central regular de los Astros. Eso abrió la posición para los prospectos Chas McCormick, Jake Meyers y José Siri, quienes habían pasado por tres organizaciones antes de que los Astros lo firmaran con un contrato de ligas menores en diciembre pasado.

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Siri, de 26 años, llegó a las mayores en septiembre, bateó para .304 y abrió dos de los primeros cinco juegos de la ALCS en el jardín central.

“Tiene tanto talento natural y habilidad como cualquier jugador, simplemente un atleta superior”, dijo Click. “Puede correr, lanzar, golpear para obtener poder. Cuando tienes a un tipo así, que ya ha pasado por un par de organizaciones, como agente libre de ligas menores con tanto talento, a veces surgen preguntas. Hicimos nuestra tarea y tratamos de conocerlo como persona, pero en última instancia, apostamos por el talento y en nuestra capacidad para, con suerte, modificar algunas cosas y realmente aprovechar lo que tiene “.

Si bien el núcleo de los Astros estaba en su lugar cuando llegó Click, tenía algunas decisiones que tomar. Terminó reteniendo a dos jugadores cotidianos que llegaron a la agencia libre después de la temporada pasada, contratando al jardinero Michael Brantley por dos años y al primera base Yuli Gurriel por un año, más una opción en 2022. Gurriel ganó el título de bateo de la Liga Americana con .319, con Brantley segundo con .311.

Un contribuyente aún más significativo, el campocorto Carlos Correa, será agente libre después de la temporada. Correa probablemente buscará superar el contrato récord de Francisco Lindor para un campocorto ($ 341 millones por 10 años con los Mets), y los Astros, que dejaron que el jardinero George Springer se fuera a Toronto el invierno pasado, pueden tener flexibilidad en su nómina. Los contratos de sus dos jugadores mejor pagados, los lanzadores Justin Verlander y Zack Greinke, expiran después de la temporada.

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“No es algo en lo que haya pasado mucho tiempo enfocándome”, dijo Click sobre el contrato de Correa. “Estamos realmente enfocados en tratar de ganar el juego de esta noche y tratar de ganar una Serie Mundial. Esperamos tener una temporada baja muy corta, pero llegaremos a eso cuando sea necesario “.

El estatus de Correa tendrá un gran impacto en la configuración del futuro de los Astros, quienes perdieron sus elecciones de draft de primera y segunda ronda en 2020 y 2021 como parte de su castigo por el escándalo de robo de señales. Pero también lo hará la visión de Click, quien comenzó su carrera como escritor para Baseball Prospectus.

Rodeado allí de jóvenes forasteros brillantes, varios de los cuales han trabajado para equipos, Click dijo que aprendió a pensar críticamente y desafiar la sabiduría convencional. Pasó 14 años con los Rays antes de unirse a los Astros, y dijo que esperaba combinar sus experiencias en Tampa Bay con los mejores aspectos de una organización exitosa de Houston que todavía, a veces, despierta sospechas.

Otro campeonato, en teoría, podría convencer a los fanáticos y rivales de que los Astros, a pesar de sus trampas en el pasado, han sido un gran equipo legítimamente. Click no está esperando tal validación.

“Sigo pensando que hay un gran contingente de personas que, ya sabes, probablemente nunca cambiarán de opinión”, dijo Click. “Y eso está bien. Ese no es nuestro enfoque. No estamos jugando para eso “.