Cómo el terremoto de Sylmar de 1971 mantiene a los veteranos sin hogar en Los Ángeles en 2020


Cuando Del Gill llegó al extenso campus de Asuntos de Veteranos del Oeste de Los Ángeles en 2016, las autoridades federales acababan de presentar un plan maestro para transformar docenas de edificios históricos en desuso en viviendas permanentes para veteranos como él.

Cuatro años después, el ex marine todavía vive en una tienda de campaña.

“No veo que se levante ningún terreno o que se apilen los ladrillos”, dijo Gill, señalando con la cabeza la cerca del bulevar San Vicente, donde él y otros veteranos sin hogar se acuestan todas las noches. “Todos estos edificios antiguos … simplemente los dejaron sentados vacíos”.

Eso puede cambiar pronto. Este verano, los desarrolladores planean destripar el Edificio 207, una sala de estilo renacimiento de la Misión de mediados de siglo de estuco degradado y baldosas de terracota, transformando el antiguo hospital en 59 unidades de viviendas permanentes para veteranos sin hogar que un día anclarán un enclave de 1.800.

Sin embargo, pocos angelinos recuerdan que, hace menos de 50 años, 2.800 veteranos vivían en el campus. La tierra se usó principalmente como vivienda desde 1888 hasta 1972, cuando el gobierno federal evacuó a los residentes y cerró lo que entonces era el mayor desarrollo de viviendas para veteranos en el país.

Si el Edificio 207 se termina a tiempo, terminará medio siglo de decadencia provocada por el terremoto de 10 segundos de Sylmar.

“Todos somos dueños de esta tierra, todo está dedicado [to] veteranos “, dijo el alcalde Eric Garcetti sobre el campus, donde los funcionarios han intentado y no han podido reconstruir las viviendas desde entonces. “La gente está acampada alrededor de esta propiedad, y luego están todos estos acres adentro: si no podemos resolverlo aquí, no podremos resolverlo en ningún lado”.

La rehabilitación multimillonaria del Edificio 207 será un caso de prueba para el Colectivo de Veteranos de Los Ángeles del Oeste, una asociación entre los veteranos sin fines de lucro de Veterans Services, Century Housing y el desarrollador Thomas Safran & Associates, que contrataron para producir la mayor parte de la comunidad. ordenado por el plan.

Nombres propuestos como Arroyo Pacific y Vetwood Village y Stearns Baker Park confirman el pasado histórico del sitio. Pero su historia más reciente, la historia de cómo el Edificio 207 y tantos otros quedaron vacantes, se deja en silencio.

“Decidimos desde el principio que comenzaríamos a partir de hoy y seguiremos adelante”, dijo el presidente ejecutivo de los veteranos de EE. UU., Stephen Peck. “Sabemos que sabemos cómo hacer esto, que podemos crear un campus cohesionado. Estamos creando una comunidad real “.

La escena en el hospital de VA en Sylmar que fue destruida en el terremoto de 1971. Al año siguiente, 2.800 veteranos fueron trasladados fuera del complejo de VA en el oeste de Los Ángeles, creando una escasez de viviendas para veteranos que ha alimentado la actual crisis de personas sin hogar.

(Bruce Cox / Los Angeles Times)

La comunidad fue una victoria obtenida con esfuerzo para los veteranos sin hogar, quienes demandaron al VA en 2011 por la mala gestión de la tierra.

Pero el desalojo masivo repentino, más que cualquier otra política o evento, es lo que sembró la podredumbre en el campus. Preparó el escenario para los controvertidos arriendos y décadas de negligencia en el corazón de la demanda de 2011. La eliminación, sus secuelas y los eventos sísmicos que llevaron a ella continúan dando forma a la vida de los casi 4,000 veteranos sin hogar que viven en Los Ángeles hoy.

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La crisis de vivienda de West L.A. VA comenzó 42 segundos después de las 6 a.m. del 9 de febrero de 1971, cuando un temblor de 6.5 sacudió las estribaciones de las montañas de San Gabriel.

El terremoto de Sylmar mató a 58 personas. Cuarenta y nueve de ellos murieron en el Sylmar VA. Posteriormente, los testigos dijeron a los miembros del Comité de Asuntos de Veteranos de la Cámara de Representantes que dos edificios del hospital colapsaron “en una nube de polvo” mientras el suelo aún temblaba.

“¿Simplemente colapsó instantáneamente?”, Preguntó el representante Roman Pucinski (D-Ill.), Según las transcripciones del Congreso.

“Instantáneamente”, dijo el oficial de ingeniería de San Fernando, Clifford Lemear.

“¿No hubo advertencias?”

“Ninguno”, dijo Lemear.

Los miembros del comité convocaron al profesor Bruce Bolt de UC Berkeley y otros eminentes expertos en sísmica para que testificaran en una audiencia especial convocada en Los Ángeles nueve días después del terremoto. Los legisladores querían saber cómo había sucedido el desastre y cuántos edificios más podrían estar en riesgo.

Los registros muestran que los funcionarios federales inicialmente se mostraron optimistas sobre las instalaciones de VA de California, incluidos los hospitales del área de Los Ángeles donde se evacuó a los sobrevivientes. Los edificios que se derrumbaron en Sylmar se habían erigido en 1925, ocho años antes de que se introdujeran los primeros códigos de ingeniería sísmica en todo el estado, mientras que muchos otros tenían una infraestructura más moderna.

Pero los ingenieros de VA habían evaluado los edificios fallidos solo tres meses antes del terremoto, y los declararon seguros.

El ultramoderno Olive View Hospital, ubicado cerca del Sylmar VA, también sufrió daños importantes a pesar de estar construido según los códigos más recientes. El Congreso insistió en que el VA tomara todas las precauciones para evitar futuras fallas sísmicas, sin importar el costo.

“Tenemos que tomar una decisión difícil. Tenemos que abandonar esas instalaciones, construir otras nuevas o gastar el [money] para reestructurarlos ”, dijo Pucinski a la audiencia del subcomité de Los Ángeles. “Tenemos muchos hospitales y muchos veteranos y personal que, a raíz de esta tragedia, deben ser protegidos … De cualquier forma que parezca, va a costar dinero”.

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La ingeniería sísmica fue “todavía un arte, aún no una ciencia”, dijo el experto Henry Degenkolb al panel. Los estudios deberían llevarse a cabo con toda la velocidad posible, pero en última instancia era imposible saber el alcance de las vulnerabilidades o lo costosos que podrían ser solucionarlos.

El Congreso asignó millones para los estudios sísmicos, que fueron completados por contratistas privados en los meses siguientes. Pero los resultados no se hicieron públicos.

En cambio, los registros muestran que en la mañana del 14 de enero de 1972, los altos funcionarios de VA convergieron en el campus de West L.A., donde el Administrador Adjunto Fred Rhodes declaró que 30 de sus 236 edificios eran inhabitables y ordenaron la evacuación de 1.460 residentes a fines de febrero.

Las casas no eran inseguras. Pero el VA había decidido convertirlos en salas médicas mientras se construía un nuevo hospital “a prueba de terremotos”.

“Esta ha sido una situación muy traumática para todos nosotros”, J.J. Cox, director del Distrito Médico Regional del Sur de California del VA, dijo a The Times en 1972. “Si hubiéramos podido extender el límite de tiempo, lo hubiéramos hecho, pero tuvimos que hacer los movimientos lo más rápido posible”.

En ese momento, los residentes eran en su mayoría ancianos, un hombre entrevistado en 1970 dijo que había peleado en la Guerra Hispanoamericana, pero un número creciente era adolescente y tenía poco más de 20 años. Los informes indican que cuando las unidades de vivienda fueron evacuadas, ya eran el hogar de cientos de veteranos de Vietnam.

En una década, esos hombres serían el grupo demográfico sin hogar más grande de Los Ángeles.

Los registros muestran que el VA gastó más de $ 8 millones en la transformación de antiguas viviendas en instalaciones médicas como el Edificio 207, el primero de los cuales abrió en mayo. Todas las demás reparaciones fueron consideradas “no económicamente viables” por el gobierno federal. Esa decisión se reafirmó un año después, durante una audiencia de apropiaciones en 1973.

“Lo que este comité quiere es una garantía específica de que si vamos a gastar dinero de este presupuesto de VA que no va a estar en peligro”, dijo el representante Joseph McDade (R-Pa.). “Ya ha tenido que cerrar una serie de edificios existentes. No queremos poner dinero adicional y descubrir que será dinero bueno después de malo “.

Los primeros contratos de arrendamiento disputados siguieron en cuestión de semanas.

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En mayo de 1973, el Ayuntamiento de Los Ángeles abrió discusiones para anexar partes del campus que esperaban que el gobierno federal declarara el exceso. Informes de la época muestran que la Escuela Brentwood ya estaba cortejando su controvertido contrato de arrendamiento.

Ese mismo año, UCLA recibió una donación para su estadio Jackie Robinson. Se seleccionó tentativamente una parcela en Westwood, pero cuando los propietarios de viviendas retrocedieron en 1976, la universidad recurrió a terrenos “excedentes” en el campus de VA.

El Hospital Wadsworth de $ 83.7 millones se inauguró en marzo de 1977, haciendo que las salas médicas convertidas a toda prisa fueran redundantes solo cinco años después de que los veteranos fueran desalojados. Los mismos edificios que habían albergado a los “viejos soldados” durante décadas fueron arrendados o abandonados mientras cientos de jóvenes Dormí en la calle.

La década que siguió vio a Los Ángeles abrumado por la falta de vivienda. Las estimaciones oficiales de mediados de la década de 1980 sitúan a la población no habitada de Los Ángeles en 30,000 a 50,000, aunque dichas estimaciones se consideran mucho menos confiables que las realizadas hoy. En ese momento, se creía que un tercio eran veteranos.

En el lado oeste, ese porcentaje estaba más cerca de la mitad. Solo en Venecia, los investigadores de la UCLA estimaron que el 33% de la población sin hogar había servido en Vietnam.

Aún así, los planes para restaurar la vivienda en el vasto campus de VA fracasaron.

“Sabíamos que donde haya personas sin hogar, habrá veteranos”, dijo la trabajadora social de VA Margaret Ronan al Times en 1988. Sin embargo, meses antes, los vecinos habían arruinado un plan de la ciudad para albergar a los veteranos en los remolques propiedad de la ciudad en el sitio. , que tenía menos de 300 camas de refugio. El senador estadounidense Alan Cranston escribió para exigir una encuesta de edificios vacantes que podrían convertirse en viviendas, pero se hizo poco.

En cambio, a principios de los años 90, surgieron enormes campamentos de veteranos sin hogar en el borde de la tierra. Veteranos como Gill todavía viven allí hoy.

Los expertos externos fueron cautelosamente optimistas de que el nuevo desarrollo de West L.A.por fin podría revertir esa tendencia.

“La vivienda asequible es un gran problema y no hay mucho, especialmente para los veteranos”, dijo Kathryn Monet, directora ejecutiva de la Coalición Nacional para Veteranos sin Hogar. “Nos complace ver que el VA está comenzando a priorizar eso”.

Aún así, no hay estimaciones actuales de cuánto costará la comunidad o quién pagará en última instancia.

“Con un plan de campus aprobado recientemente, actualmente estamos trabajando para evaluar el alcance completo de la infraestructura, la preservación histórica y otros costos en todo el campus, y también las formas en que podemos asociarnos con VA, el gobierno y nuestra comunidad para lograr esta visión”. dijo Peck, el CEO de los veteranos de los Estados Unidos.

Pero la historia pesaba mucho en el campamento de San Vicente Boulevard.

“¿No se le dio esta tierra a los veteranos?”, Preguntó Gill, el ex marine. “Me encantaría ver que nos devuelvan el VA”.