Cómo empezaron a aparecer grietas en el floreciente mercado de huevos de gallinas camperas del Reino Unido

Cuando Daniel Brown se dedicó a la cría de huevos de gallinas camperas en libertad en 2004, se lo consideró “casi un poco hippie. Nadie realmente pensó de dónde vienen los huevos”.

Sin embargo, para su negocio familiar en Suffolk, en el este de Inglaterra, el movimiento fue astuto. Brown se unió a una historia de éxito de agricultura ética en la que las parvadas camperas crecieron hasta representar más de dos tercios de los huevos vendidos en las tiendas.

Pero ahora están surgiendo grietas en el modelo de negocios de Brown, y en el de todo el sector. La escasez ha obligado a los supermercados a racionar los huevos después de que los precios pagados a los granjeros no alcanzaran los costos de producción, lo que llevó a algunos productores a abandonar la industria o reducir sus rebaños.

La crisis ha afectado especialmente a las granjas camperas porque tienden a ser empresas pequeñas y financieramente vulnerables.

Daniel Marrón: ‘[Free range has] pasado de un producto de nicho a la mercancía que todos quieren, pero una vez que las cosas son mercancías, los minoristas arruinan el precio’ © Daniel Brown

A medida que la inflación continúa aumentando y la logística de la industria alimentaria enfrenta una intensa tensión, las imágenes de los estantes de las tiendas vacíos de huevos se han convertido en uno de los ejemplos más destacados de una cadena de suministro que salió mal.

Para Brown, la crisis le ha llevado a un sobregiro de seis cifras, y aunque ha recuperado algo de terreno gracias a su negocio de cultivos herbáceos y embalaje, sigue operando con pérdidas.

La gama libre ha “pasado de un producto de nicho a la mercancía que todos quieren, pero una vez que las cosas se convierten en mercancías, los minoristas arruinan el precio”, dijo.

Los supermercados Aldi, Lidl, Asda, Morrison, Marks and Spencer y Tesco impusieron en las últimas semanas límites a la cantidad de cajas de huevos que los clientes pueden comprar, mientras que su rival J Sainsbury este mes provocó la furia entre los agricultores al importar temporalmente huevos italianos.

Con algunos criadores de huevos abandonando la industria, la parvada total de gallinas ponedoras del Reino Unido, que alcanzó un máximo de 44 millones el año pasado, se ha reducido a alrededor de 38 millones, según la Asociación Británica de Productores de Huevos de Granja.

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Menos de la mitad de la caída se debe a los 2,9 millones de aves perdidas por la gripe aviar en un brote que comenzó en 2021, pero la amenaza de la gripe y el costo de asegurarse contra ella es otro factor disuasorio para los agricultores.

Los precios minoristas de los huevos aumentaron un 23,1 % interanual en octubre, según datos del gobierno, pero los costos se han disparado mucho más. Brown dijo que el alimento para pollos, que representa la mayor parte del costo de un huevo y depende de los mercados mundiales de granos, fluctuó entre £ 180 y £ 230 por tonelada antes de dispararse a £ 420 después de la guerra de Rusia contra Ucrania. Ahora se ha retirado a alrededor de £ 390.

Patrick Lynn, un criador de huevos de gallinas camperas de Nottinghamshire, dijo que enfrentó una factura adicional de £ 40,000 por pollitas, o gallinas jóvenes, para su próximo lote después de que las presiones de costos agregaron £ 1 al precio de cada una.

patricio lynnPatrick Lynn: ‘Muchos agricultores han estado trabajando gratis o pagándose muy por debajo del salario mínimo durante el último año solo para seguir adelante’ © Flying Mirrors

Ahora recibe 118,8 libras esterlinas de los empacadores por una docena de huevos, un aumento de más del 30 por ciento desde marzo, pero no lo suficiente para cubrir los costos.

“Nos hemos apretado el cinturón todo lo que hemos podido. Muchos agricultores han estado trabajando gratis o pagándose muy por debajo del salario mínimo durante el último año solo para seguir adelante”, dijo Lynn. Entre los más afectados se encontraban los recién llegados a la industria que habían obtenido préstamos para construir gallineros, agregó.

Algunos productores se han dado cuenta de que pueden ganar más al convertir los cobertizos en instalaciones de almacenamiento o unidades industriales.

Si bien las pequeñas granjas que producen huevos de gallinas camperas son vulnerables, los huevos de aves enjauladas son producidos a escala por grandes empresas que integran la agricultura con el empaque de huevos y están mejor equipadas para las crisis financieras, dijo Robert Gooch, director ejecutivo de BFREPA.

Los granjeros suministran huevos a través de empacadores, incluidos Noble Foods y LJ Fairburn, pero culpan a los minoristas por la restricción.

Lynn dijo que sus huevos se vendieron a Tesco por un precio que seguía el precio del alimento, lo que lo hizo mejor que algunos rivales, pero aún enfrenta pérdidas debido a los aumentos en otros costos, como la energía y la mano de obra.

Gooch estimó que alrededor del 30 por ciento de los agricultores tenían un contrato de rastreador de alimentos y señaló que Tesco había «liderado el camino». Pero dijo que todos los contratos deben operar sobre una base de «costo más», como los que se usan en la producción lechera, para tener en cuenta una amplia combinación de costos.

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Andrew Opie, director de alimentos y sostenibilidad del British Retail Consortium, un organismo comercial, dijo que los supermercados «saben que deben pagar un precio sostenible a los productores de huevos, pero están limitados por el costo adicional que pueden trasladar a los consumidores durante un costo de crisis viva”.

Pero en privado, algunos minoristas admiten que los precios agresivos de las tiendas de descuento en productos básicos como los huevos han mantenido los precios minoristas relativamente bajos en todos los ámbitos.

Clive Black, analista de la correduría Shore Capital, dijo: «Muchos productores de huevos están bajo presión y algunos ahora están perdiendo el control por la tensión financiera, que está agravando una cadena de suministro ya de por sí apretada».

Agregó que la crisis había sido «impulsada por los supermercados, las principales cadenas de servicios de alimentos y, de hecho, los fabricantes de alimentos que utilizan el huevo como ingrediente».

La Unión Nacional de Agricultores ha instado a los ministros a investigar la cadena de suministro de huevos e intervenir para apoyar a los productores.

El Departamento de Medio Ambiente, Alimentos y Asuntos Rurales dijo que entendía “las dificultades que el aumento de los costos de los alimentos y la energía durante el último año, combinado con el brote de gripe aviar, están causando a los agricultores y estamos trabajando con la industria para monitorear el mercado del huevo”. .

La presión ha puesto en duda el objetivo de los principales minoristas de poner fin a la venta de huevos de gallinas enjauladas para 2025. Los costos de producción de los huevos de gallinas camperas son aproximadamente un 50 por ciento más altos que los de las aves enjauladas, dijo Andrew Joret, presidente de la Consejo Británico de la Industria del Huevo, un grupo comercial.

Estantes vacíos de huevos de gallinas camperas en un supermercado Lidl en SheffieldEstantes vacíos de huevos de corral en un supermercado Lidl en Sheffield © Ioannis Alexopoulos/LNP

Pero como la Navidad es una temporada clave para la venta de huevos, los granjeros dijeron que esperaban que la escasez continuara hasta que los precios subieran aún más y probablemente se extendieran hasta la próxima primavera, dado el tiempo de espera para criar nuevas gallinas ponedoras.

“Esta es la punta del iceberg de la presión en la cadena de suministro”, dijo David Exwood, vicepresidente de NFU, y agregó que los productores de frutas y verduras y los criadores de cerdos enfrentaban situaciones igualmente precarias.

“Estamos tratando de resaltar estos problemas para que la gente se involucre. . . antes de llegar a los estantes vacíos. Dejarlo demasiado tarde no es la respuesta”.

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