Cómo Estados Unidos está obteniendo un curso intensivo de incertidumbre científica debido a la pandemia

Cuando apareció el coronavirus el año pasado, nadie estaba preparado para que invadiera todos los aspectos de la vida diaria durante tanto tiempo, de manera tan insidiosa. La pandemia ha obligado a los estadounidenses a luchar con opciones de vida o muerte todos los días de los últimos 18 meses, y no se vislumbra un final.

La comprensión científica del virus cambia cada hora, al parecer. El virus se propaga solo por contacto cercano o en superficies contaminadas, luego resulta ser transportado por el aire. El virus muta lentamente, pero luego emerge en una serie de formas nuevas y peligrosas. Los estadounidenses no necesitan usar máscaras. Espera, lo hacen.

En ningún momento de esta terrible experiencia el suelo bajo nuestros pies parecía tan incierto. Tan solo la semana pasada, los funcionarios de salud federales dijeron que comenzarían a ofrecer vacunas de refuerzo a todos los estadounidenses en los próximos meses. Días antes, esos funcionarios le habían asegurado al público que las vacunas se mantenían fuertes contra la variante Delta del virus y que los refuerzos no serían necesarios.

Ya el lunes, se espera que la Administración de Alimentos y Medicamentos apruebe formalmente la vacuna Pfizer-BioNTech, que ya se ha administrado a decenas de millones de estadounidenses. A algunos grupos les pareció sospechoso que la vacuna no estuviera formalmente aprobada y que, de alguna manera, se distribuyera ampliamente. Para ellos, la “autorización de emergencia” nunca ha parecido suficiente.

Los estadounidenses viven con la ciencia a medida que se desarrolla en tiempo real. El proceso siempre ha sido fluido, impredecible. Pero rara vez se ha movido a esta velocidad, dejando a los ciudadanos enfrentarse a los hallazgos de la investigación tan pronto como aterrizan en la puerta principal, un flujo de entregas que nadie ordenó y nadie quiere.

¿Es demasiado peligrosa una visita a mi padre enfermo? ¿Los beneficios de la educación en persona superan la posibilidad de daño físico a mi hijo? ¿Nuestra reunión familiar se convertirá en un evento de gran difusión?

Vivir con un enemigo caprichoso ha sido inquietante incluso para investigadores, funcionarios de salud pública y periodistas que están acostumbrados a la naturaleza mutable de la ciencia. Ellos también se han angustiado con frecuencia sobre la mejor manera de mantenerse a salvo a sí mismos y a sus seres queridos.

Pero para los estadounidenses frustrados que no están familiarizados con el camino tortuoso y a menudo polémico hacia el descubrimiento científico, los funcionarios de salud pública a veces parecen estar moviendo los postes de la meta y cambiando, o engañando, incluso mintiendo, al país.

La mayoría de las veces, los científicos están “avanzando de una manera muy gradual”, dijo Richard Sever, director asistente de Cold Spring Harbor Laboratory Press y cofundador de dos sitios web populares, bioRxiv y medRxiv, donde los científicos publican nuevas investigaciones.

“Hay callejones sin salida por los que la gente pasa, y muchas veces no sabes lo que no sabes”.

La biología y la medicina son campos particularmente exigentes. Las ideas se evalúan durante años, a veces décadas, antes de ser aceptadas.

Los investigadores primero enmarcan la hipótesis y luego diseñan experimentos para probarla. Los datos de cientos de estudios, a menudo realizados por equipos en competencia, se analizan antes de que la comunidad de expertos llegue a una conclusión.

Mientras tanto, los científicos presentan los hallazgos a sus pares, a menudo en conferencias de nicho que están fuera del alcance de los periodistas y el público en general, y perfeccionan sus ideas en función de los comentarios que reciben. No es inusual ver a los asistentes a estas reuniones señalar, a veces con dureza, cada falla en los métodos o conclusiones de un estudio, enviando al autor de regreso al laboratorio para realizar más experimentos.

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Pasaron quince años desde la descripción de los primeros casos de VIH hasta la identificación de dos proteínas que el virus necesita para infectar las células, un hallazgo crucial para la investigación de una cura. Incluso después de que un estudio haya llegado a una conclusión satisfactoria, debe enviarse para una revisión rigurosa en una revista científica, que puede agregar otro año o más antes de que los resultados se hagan públicos.

Medido en esa escala, los científicos se han familiarizado con el coronavirus a la velocidad del rayo, en parte al acelerar los cambios en este proceso que ya estaban en marcha.

Resultados de tratamientos, modelos epidemiológicos, descubrimientos virológicos: la investigación sobre todos los aspectos de la pandemia aparece en línea casi tan rápido como los autores pueden terminar sus manuscritos. Los estudios de “preimpresión” se analizan en línea, particularmente en Twitter, o en correos electrónicos entre expertos.

Lo que los investigadores no han hecho es explicar, de manera que la persona promedio pueda entender, que así es como la ciencia siempre ha funcionado.

Los desacuerdos y debates públicos que se desarrollan en público, en lugar de en conferencias oscuras, dan la falsa impresión de que la ciencia es arbitraria o que los científicos están inventando cosas sobre la marcha.

“Lo que un no científico o un profano no se da cuenta es que hay un enorme bolo de información y consenso con el que las dos personas que están discutiendo estarán de acuerdo”, dijo el Dr. Sever.

¿Es realmente tan sorprendente, entonces, que los estadounidenses se sientan desconcertados y engañados, incluso enfurecidos, por las reglas que cambian rápidamente que tienen profundas implicaciones para sus vidas?

Las agencias federales tienen una tarea nada envidiable: crear las pautas necesarias para vivir con un virus desconocido y que se propaga rápidamente. Pero los funcionarios de salud no han reconocido claramente ni con la suficiente frecuencia que sus recomendaciones pueden cambiar, y muy probablemente lo harían, a medida que evolucionara el virus y su conocimiento del mismo.

“Desde el comienzo de esta pandemia, ha sido un trabajo pésimo, para decirlo de la manera más amable”, dijo la Dra. Syra Madad, epidemióloga de enfermedades infecciosas del Centro Belfer de Ciencias y Asuntos Internacionales de Harvard.

Los líderes de Estados Unidos y Gran Bretaña han prometido demasiado pronto y han tenido que dar marcha atrás. Los funcionarios de salud no han formulado cambios en los consejos como necesarios cuando los científicos aprenden más sobre el virus.

Y los funcionarios no han definido realmente el final de la pandemia, por ejemplo, que el virus finalmente aflojará su dominio una vez que las infecciones caigan por debajo de cierta marca. Sin un objetivo claramente definido, puede parecer que los funcionarios piden a las personas que renuncien a sus libertades de forma indefinida.

Un retroceso discordante fue la guía de máscaras de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. La agencia dijo en mayo que las personas vacunadas podían quitarse las máscaras, consejo que ayudó a preparar el escenario para una reapertura nacional. Los funcionarios no enfatizaron, o al menos no lo suficiente, que las máscaras podrían ser necesarias nuevamente. Ahora, con un nuevo aumento en las infecciones, lo están.

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“Puede ser realmente difícil para la percepción y la comprensión del público cuando estas grandes organizaciones parecen revertir el rumbo de una manera que realmente no está clara”, dijo Ellie Murray, comunicadora científica y experta en salud pública de la Universidad de Boston.

No ayuda que los CDC y la Organización Mundial de la Salud, las dos principales agencias de salud pública, hayan estado en desacuerdo con tanta frecuencia como en los últimos 18 meses: sobre la definición de pandemia, sobre la frecuencia de infecciones asintomáticas, sobre la seguridad de las vacunas Covid-19 para mujeres embarazadas.

La mayoría de los estadounidenses tienen una comprensión decente de los conceptos básicos de salud: el ejercicio es bueno, la comida chatarra es mala. Pero a muchos nunca se les enseña cómo progresa la ciencia.

En 2018, los jóvenes de 15 años en los Estados Unidos ocuparon el puesto 18 en su capacidad para explicar conceptos científicos, a la zaga de sus pares no solo en China, Singapur y el Reino Unido, sino también en Polonia y Eslovenia.

En una encuesta de 2019 del Pew Research Center, muchos estadounidenses identificaron correctamente los combustibles fósiles y la creciente amenaza de la resistencia a los antibióticos, pero tenían menos conocimientos sobre el proceso científico.

Y los principios básicos de la salud pública a menudo son aún más misteriosos: ¿Cómo afecta mi comportamiento la salud de los demás? ¿Por qué debería vacunarme si me considero de bajo riesgo?

“La gente no estaba preparada antes para comprender muchos de estos conceptos”, dijo el Dr. Madad. “Deberíamos haber sabido que no podíamos esperar que el público cambiara sus comportamientos en un abrir y cerrar de ojos”.

Tanto la información como la desinformación sobre Covid-19 surgen en línea, especialmente en las redes sociales, mucho más ahora que en crisis de salud pública anteriores. Esto representa una poderosa oportunidad para llenar las lagunas de conocimiento de muchos estadounidenses.

Pero los funcionarios de salud no se han aprovechado al máximo. El feed de Twitter de los CDC es un flujo robótico de anuncios. Los expertos de la agencia no solo necesitan enviar mensajes, sino también responder preguntas sobre cómo los hechos en evolución se aplican a la vida de los estadounidenses.

Y los funcionarios de salud deben ser más ágiles, para que los malos actores no definan la narrativa mientras una burocracia tradicionalmente engorrosa retrasa los consejos reales.

“No se están moviendo a la velocidad a la que avanza esta pandemia”, dijo el Dr. Murray. “Eso, obviamente, crea una percepción en el público de que no se puede simplemente confiar en esas fuentes de noticias más oficiales”.

En medio de una pandemia, los funcionarios de salud tienen la responsabilidad de contrarrestar las muchas voces falsas en Twitter y Facebook que difunden todo, desde pseudociencia hasta mentiras. La comunicación de riesgos durante una crisis de salud pública es una habilidad particular, y ahora mismo los estadounidenses necesitan el bálsamo.

“Hay algunas personas cuya confianza supera su conocimiento y están felices de decir cosas que están mal”, dijo Helen Jenkins, experta en enfermedades infecciosas de la Universidad de Boston.

“Y luego hay otras personas que probablemente tienen todo el conocimiento, pero se quedan calladas porque tienen miedo de decir cosas, lo cual también es una vergüenza, o simplemente no son buenos comunicadores”.

Los funcionarios de salud podrían comenzar incluso ahora con videos de dos minutos para explicar conceptos básicos; líneas directas de información y foros públicos a nivel local, estatal y federal; y una presencia receptiva en las redes sociales para contrarrestar la desinformación.

El camino por delante será difícil. El virus tiene más sorpresas reservadas y los mitos que ya se han arraigado serán difíciles de borrar.

Pero no es demasiado esperar que las lecciones aprendidas en esta pandemia ayuden a los expertos a explicar futuros brotes de enfermedades, así como otros problemas urgentes, como el cambio climático, en los que las acciones individuales contribuyen al conjunto.

El primer paso para educar al público y ganar su confianza es hacer planes y luego comunicarlos honestamente: fallas, incertidumbre y todo.