Cómo Estados Unidos venció a las variantes, por ahora

El 29 de diciembre, un miembro de la Guardia Nacional en Colorado se convirtió en el primer caso conocido en los Estados Unidos de una nueva variante contagiosa del coronavirus.

La noticia fue inquietante. La variante, llamada B.1.1.7, había afectado a Gran Bretaña, estaba comenzando a surgir en Europa y amenazaba con hacer lo mismo en Estados Unidos. Y aunque los científicos aún no lo sabían, otros mutantes también estaban apareciendo por todo el país. Incluían variantes que habían devastado Sudáfrica y Brasil y que parecían poder eludir al sistema inmunológico, así como otras de cosecha propia en California, Oregón y Nueva York.

Esta mezcla de variantes no podría haber llegado en peor momento. La nación estaba al comienzo de una oleada de casos posterior a las vacaciones que eclipsaría todas las oleadas anteriores. Y la distribución de potentes vacunas fabricadas por Moderna y Pfizer-BioNTech se vio frustrada por el caos y la falta de comunicación. Los científicos advirtieron que las variantes, y B.1.1.7 en particular, podrían conducir a una cuarta ola, y que el sistema de atención de la salud, ya de por sí tenso, podría ceder.

Eso no sucedió. B.1.1.7 se convirtió en la versión predominante del virus en los Estados Unidos, y ahora representa casi las tres cuartas partes de todos los casos. Pero los expertos en aumento temían que terminara como un mero problema en la mayor parte del país. El total nacional de casos nuevos diarios comenzó a caer en abril y ahora ha caído más del 85 por ciento desde los horribles máximos de enero.

«Es bastante aleccionador», dijo Kristian Andersen, viróloga de Scripps Research en La Jolla, California. «De hecho, podríamos hacerlo mucho mejor de lo que esperaba».

El Dr. Andersen y otros observadores de virus todavía ven variantes como una fuente potencial de problemas en los próximos meses, particularmente una que ha golpeado a Brasil y está creciendo rápidamente en 17 estados de EE. UU. Pero también están haciendo un balance de los últimos meses para comprender mejor cómo la nación esquivó la amenaza variante.

Los expertos señalan una combinación de factores (máscaras, distanciamiento social y otras restricciones, y quizás una disminución estacional de las infecciones) que dieron un tiempo crucial para que decenas de millones de estadounidenses se vacunen. También dan crédito a una buena dosis de serendipia, ya que B.1.1.7, a diferencia de algunos de sus competidores, es impotente frente a las vacunas.

«Creo que tuvimos suerte, para ser honesto», dijo Nathan Grubaugh, epidemiólogo de la Universidad de Yale. «Estamos siendo rescatados por la vacuna».

Después de que surgiera B.1.1.7 a fines de diciembre, salieron a la luz nuevas variantes con combinaciones de mutaciones preocupantes. Los científicos se preocuparon por cómo podría desarrollarse la competencia entre las variantes.

En enero, investigadores de California descubrieron una variante con 10 mutaciones que se estaba volviendo más común allí y se había trasladado a otros estados. Los experimentos de laboratorio sugirieron que la variante podría esquivar un tratamiento con anticuerpos que había funcionado bien contra formas anteriores del virus, y que quizás también era más contagioso.

En los meses siguientes, Estados Unidos ha mejorado drásticamente su vigilancia de cómo mutan las variantes. La semana pasada, más de 28.800 genomas de virus, casi el 10 por ciento de todos los casos de prueba positivos, se cargaron en una base de datos internacional en línea llamada GISAID. Esa imagen más clara ha permitido a los científicos observar cómo compiten los mutantes.

La variante de California resultó ser un competidor débil y sus números cayeron drásticamente en febrero y marzo. Todavía prevalece en partes del norte de California, pero prácticamente ha desaparecido del sur del estado y nunca encontró un punto de apoyo en otras partes del país. Para el 24 de abril, representaba solo el 3,2 por ciento de todas las muestras de virus analizadas en el país, mientras que B.1.1.7 se disparó al 66 por ciento.

«B.1.1.7 entró por el nocaut, y es como, ‘Adiós, variante de California'», dijo el Dr. Andersen.

En el otro lado del país, los investigadores informaron en febrero que una variante llamada B.1.526 se estaba extendiendo rápidamente en Nueva York y parecía ser un adversario formidable para B.1.1.7. Para febrero, cada una de esas variantes había aumentado a aproximadamente el 35 por ciento de las muestras recolectadas por el laboratorio del Dr. Grubaugh en Connecticut. Pero B.1.1.7 se impuso.

De hecho, B.1.1.7 parece tener ventaja sobre casi todas las variantes identificadas hasta ahora. En una audiencia del Congreso el martes, la Dra. Rochelle P. Walensky, directora de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, dijo que B.1.1.7 representaba el 72 por ciento de los casos en el país.

“Realmente estamos viendo que B.1.1.7 está eliminando otras variantes de manera decisiva”, dijo Emma Hodcroft, epidemióloga de la Universidad de Berna.

Las variantes identificadas en California y Nueva York resultaron ser solo moderadamente más contagiosas que las versiones anteriores del virus, y gran parte de su éxito inicial pudo haber sido la suerte. El auge general de los casos el otoño pasado amplificó lo que de otro modo habría pasado desapercibido.

No está claro qué le da a B.1.1.7 una ventaja sobre los demás. “¿Es la mayor de todas las variantes? Es realmente difícil de decir en este momento ”, dijo Angela Rasmussen, viróloga de la Organización de Vacunas y Enfermedades Infecciosas de la Universidad de Saskatchewan. «Necesitamos más investigación para averiguar más sobre lo que están haciendo todas estas combinaciones de mutaciones». Algunas respuestas pueden provenir de California, donde los investigadores están organizando una competencia cara a cara en un laboratorio, inyectando a los ratones un cóctel de B.1.1.7 y otras seis variantes.

“La idea es ver cuál gana”, dijo el Dr. Charles Chiu, virólogo de la Universidad de California en San Francisco, quien fue el primer científico en descubrir la variante de California.

En Michigan, uno de los pocos estados que vio el aumento previsto de casos esta primavera, B.1.1.7 encontró un gancho en las personas más jóvenes que regresaban a las escuelas y practicaban deportes de contacto.

«Debido a que es más transmisible, el virus encuentra fisuras en el comportamiento que normalmente no habrían sido un gran problema», dijo Emily Martin, epidemióloga de la Universidad de Michigan.

Pero en el resto del país, la gente, naturalmente, se volvió más cautelosa cuando se enfrentaba al horrible número de víctimas del virus después de las vacaciones. Se cree que B.1.1.7 es aproximadamente un 60 por ciento más contagioso que las formas anteriores del virus, pero su modo de propagación no es diferente. La mayoría de los estados tenían al menos restricciones parciales sobre las comidas en interiores e instituyeron mandatos de máscaras.

«B.1.1.7 es más transmisible, pero no puede atravesar una máscara», dijo el Dr. Hodcroft. «Así que todavía podemos detener su propagación».

Pero otros expertos todavía están desconcertados por cuánto parece que el virus ha desafiado las predicciones.

“No puedo atribuirlo necesariamente solo al comportamiento”, dijo Sarah Cobey, bióloga evolutiva de la Universidad de Chicago. Los virus respiratorios a veces pasan por ciclos estacionales, pero no está claro por qué el ciclo del coronavirus habría provocado su declive en medio del invierno. «Eso me hace sentir tal vez incluso más ignorante», dijo.

También es desconcertante por qué las variantes que golpearon a otros países aún no se han extendido ampliamente en los Estados Unidos. B.1.351 dominó rápidamente Sudáfrica y algunos otros países africanos a fines del año pasado. Se informó por primera vez en los Estados Unidos el 28 de enero, pero aún representa solo el 1 por ciento de los casos. Eso puede deberse a que no puede adelantarse al B.1.1.7 de rápida propagación.

“Creo que se debe a que en realidad no tiene mucha ventaja de transmisión”, dijo William Hanage, epidemiólogo de la Escuela de Salud Pública TH Chan de Harvard.

P.1, una variante que está asolando Brasil, tuvo un comienzo lento en los Estados Unidos, pero ahora se estima que representa más del 10 por ciento de los casos del país.

“Creo que es cuestión de tiempo antes de que la variante P.1 se convierta en una de las más prevalentes en los Estados Unidos”, advirtió el Dr. André Ricardo Ribas Freitas, médico epidemiólogo de la Faculdade São Leopoldo Mandic en Brasil.

Aún así, Nels Elde, un biólogo evolutivo de la Universidad de Utah, dijo que los eventos de los últimos cuatro meses plantearon dudas sobre si valía la pena preocuparse por las diferentes variantes, en lugar de centrarse en los comportamientos que pueden controlarlos a todos.

«Estamos dividiendo los pelos entre un puñado de mutaciones aquí y allá, hemos perdido algo de perspectiva», dijo. «Es hierba gatera para una mente curiosa».

Estados Unidos también tiene un amplio suministro de potentes vacunas que hacen que las variantes sean más una preocupación académica que una causa de preocupación para la persona promedio. Las vacunas pueden ser un poco menos efectivas contra las variantes identificadas en Sudáfrica y Brasil, pero previenen la enfermedad grave de todas las variantes conocidas.

No es imposible que la situación empeore. Solo alrededor del 35 por ciento de las personas en los Estados Unidos han sido completamente inmunizadas y la protección de las vacunas puede disminuir durante el invierno. Nadie sabe cómo se comportarán aquí las variantes que están surgiendo en otras partes del mundo, como una que ha cobrado importancia en la India y que está circulando a niveles bajos en los Estados Unidos. Y sin embargo, inevitablemente surgirán más variantes en lugares donde el virus está desenfrenado, advirtió el Dr. Cobey: «Todavía hay mucha evolución por suceder».