Cómo la planta de captura directa de aire más grande succionará C02 de la atmósfera

La planta industrial más grande que aún ha succionado toneladas de dióxido de carbono del aire que calienta el planeta se puso en funcionamiento ayer en el suroeste de Islandia. Las plantas de captura directa de aire como esta han sido promocionadas últimamente por líderes mundiales y corporaciones gigantes, en particular Microsoft, que buscan borrar su legado de contaminación por gases de efecto invernadero.

Esta operación en particular está idealmente ubicada para probar el tecnología emergente. La nueva planta, construida por la empresa suiza Climeworks, funciona con energía renovable de una planta de energía geotérmica cercana. Climeworks también planea encerrar el CO2 capturado en formaciones rocosas de basalto a solo tres kilómetros de la planta geotérmica. Es un plan de almacenamiento que probablemente evita la necesidad de nuevas y controvertidas tuberías de dióxido de carbono.

“Creo que será un caso de prueba interesante”, dice David Morrow, director de investigación del Instituto de Políticas y Leyes de Eliminación de Carbono de la American University. “Pero también es una especie de paso de bebé en el gran esquema de las cosas”.

La nueva planta de captura directa de aire de Climeworks, llamada Orca por la palabra islandesa para energía, podrá extraer 4.000 toneladas de dióxido de carbono al año. Eso es aproximadamente la cantidad de vehículos de pasajeros 790 que podrían bombear en un año, no una gran cantidad, a pesar de que es la operación más grande de su tipo en el mundo.

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La nueva planta es sorprendentemente compacta. Imagine un contenedor de envío que está abierto por un lado para revelar doce ventiladores gigantes. La planta consta básicamente de ocho de esos contenedores, apilados de dos en dos.

Climeworks usa un método llamado captura de aire directo sólido para atrapar CO2. Así es como funciona: los ventiladores aspiran aire. El aire pasa por un filtro absorbente sólido especial que atrapa el dióxido de carbono. Climeworks no entraría en demasiados detalles sobre cómo funcionan sus filtros en una entrevista con El borde, además de decir que utiliza una base para atraer CO2, que es ligeramente ácido. Cuando el filtro está completamente saturado, es el momento del paso dos del proceso. La unidad calienta el filtro a unos 100 grados Celsius (212 grados Fahrenheit), lo que libera el dióxido de carbono atrapado.

Una vez que el CO2 se ha separado del aire, se dirige a través de tuberías a un edificio adyacente donde se puede preparar para ser almacenado permanentemente. Aquí, se mezcla con mucha agua, alrededor de 27 toneladas de agua por cada tonelada de dióxido de carbono. Luego, esa lechada viaja solo unos cientos de metros (aproximadamente un cuarto de milla) de distancia antes de ser inyectada profundamente en el suelo. El agua carbonatada reacciona con la roca basáltica, creando minerales de carbonato. En el transcurso de dos años, lo que alguna vez fue una especie de agua con gas se convierte en roca sólida.

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Climeworks se ha asociado con la empresa Carbfix para mantener el CO2 capturado en un lugar seguro en las formaciones rocosas de basalto de Islandia. Las dos empresas ya lo han probado en un proyecto piloto, pero Orca es la primera operación a escala comercial de la pareja.

Planta de captura directa de aire Orca de Climeworks en Hellisheidi, Islandia.
Imagen: Climeworks

Las otras dos plantas de captura directa de aire a escala comercial de Climeworks convierten el dióxido de carbono en un producto que se utiliza como fertilizante o en bebidas gaseosas. Ese CO2 vuelve a la atmósfera con relativa rapidez. Pero atrapado en la roca, Carbfix cree que el CO2 capturado por Orca se puede secuestrar de forma segura durante miles de años. Si bien la roca basáltica es relativamente común en todo el mundo, volcánicamente activa Islandia es particularmente adecuada para almacenar dióxido de carbono porque tiene un basalto relativamente más joven. El basalto fresco es un mejor hogar para el CO2 capturado porque es más poroso, lo que le da al carbono más rincones para llenar.

Al ubicar a Orca en la misma ubicación remota donde se almacenará el CO2, la operación evita uno de los posibles obstáculos con la eliminación de carbono: la creación de una nueva red de tuberías para transportar el dióxido de carbono capturado. Ya existen algunos oleoductos que mueven CO2 para que pueda dispararse al suelo y expulsar las reservas de petróleo, un proceso llamado recuperación mejorada de petróleo. Uno de esos oleoductos se rompió el año pasado en Mississippi y hospitalizó a los residentes de una pequeña comunidad de mayoría negra.

La otra ventaja de la ubicación de la planta es su proximidad a una planta de energía geotérmica, que proporciona a la planta un suministro constante de calor residual y energía renovable. Eso, junto con el sólido proceso de captura de aire directo de Climeworks, le da a Orca una ventaja sobre otros competidores. Está previsto que en los próximos años se pongan en funcionamiento plantas de captura directa de aire más grandes en Texas y Escocia, pero estas utilizan un proceso de filtración diferente que requiere mucho más calor y energía. Como resultado, es probable que dependan de una combinación de energía renovable y gas natural.

“Si está en el negocio de eliminar el CO2 del aire, desea emitir la menor cantidad posible de CO2 de combustibles fósiles. De lo contrario, el proceso no es negativo ni elimina la red ”, dice Christoph Beuttler, jefe de política climática de Climeworks.

El costo es otro obstáculo que aún impide que la industria de captura directa de aire crezca lo suficiente como para hacer una gran mella en las emisiones globales de gases de efecto invernadero. Microsoft, que se comprometió el año pasado a capturar todas sus emisiones históricas para 2050, es tanto un inversor como un cliente de Climeworks. Microsoft y otras compañías pueden comprar CO2 capturado de Climeworks por alrededor de $ 600 la tonelada, compensando una tonelada de su propia contaminación en el proceso. Solo en su año fiscal 2020, Microsoft fue responsable del equivalente a 11,164,000 toneladas métricas de dióxido de carbono. Multiplique eso por $ 600, y Microsoft enfrentaría una factura de casi $ 6.7 mil millones por solo un año de contaminación.

A menos que el precio pueda bajar significativamente, puede que no tenga mucho sentido financiero abordar el cambio climático de esta manera. Y a algunos ambientalistas les preocupa que centrarse en desarrollar esta tecnología pueda quitar recursos a otras soluciones climáticas, al tiempo que reduce la presión sobre las empresas para que dejen de quemar combustibles fósiles.

“Una cosa que preocupa a la gente es que todas estas empresas que hacen promesas de cero neto simplemente utilizarán la captura directa de aire en lugar de reducir las emisiones”, dice Morrow. “Pero me parece muy poco probable que la captura directa de aire sea lo suficientemente barata en el corto plazo como para que eso tenga sentido”.

Entonces, si bien la captura directa de aire podría desempeñar un papel pequeño para ayudar al mundo a atrapar algunas de las emisiones que causan el calentamiento del planeta, en primer lugar, no reemplaza los recortes profundos de la contaminación por combustibles fósiles. “Es como mucho un suplemento que puede ayudarnos a reducir el cambio climático”, dice Morrow. “Pero no puede reemplazar la reducción de emisiones”.

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