Cómo las películas de terror pueden ayudar a la salud mental, según la ciencia

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Hace años, cuando era un mega fan de The Walking Dead, Solo tenía una regla: nunca mires justo antes de acostarte. He tenido problemas para dormir desde que era niño, y mis pesadillas son lo suficientemente malas como para superar incluso las escenas más horripilantes de TWD. (De hecho, me han dicho que debería escribirlas y convertirlas en películas). Asumí que mirarlas antes de acostarme sólo agravaría el problema.

Pero este julio, descubrí un nuevo programa de zombies que no pude evitar pasar toda la noche: Black Summer de Netflix. Rompiendo mi vieja regla, lo vi justo antes de irme a dormir, y sin querer descubrí algo extraño: dormí mejor. El espectáculo hizo que mi corazón se acelerara y llenó mi mente con imágenes violentas y aterradoras, y sin embargo, tales imágenes estaban notablemente ausentes de mis sueños.

Con esperanza, seguí viendo programas y películas de zombies todas las noches, lo que marcó mi mayor incursión en el género hasta el momento. Vi Kingdom (tan, tan bien), Ejército de los muertos (meh), soy leyenda, vivo y muchos más. Y no tuve una sola pesadilla.

Como sufriente de ansiedad de por vida, tengo muchas herramientas calmantes cerca de mi corazón: CBD, mantas ponderadas y Zoloft por igual. Nunca esperé agregar zombis a la lista. Resulta que hay una base científica para este fenómeno y no soy el único que lo experimenta. Películas de terror, desde zombis hasta más allá, puede ayudar a aliviar la ansiedad de muchas personas. Con las tasas de ansiedad por las nubes debido a COVID-19, un número sorprendente de personas se ha vuelto hacia el horror para hacerle frente, y está funcionando.

Horror y ansiedad: un dúo poco probable

«Podrías esperar que todo el mundo con ansiedad evitaría el horror; después de todo, ¿por qué alguien que se siente ansioso querría ver algo creado específicamente para inducir miedo o ansiedad? «, dice Coltan Scrivner, un candidato a doctorado en la Universidad de Chicago que estudia el horror y curiosidad mórbida. «Sin embargo, mi investigación encuentra que, en promedio, las personas con ansiedad son más probablemente sean fanáticos del terror «.

Para estar seguro, películas de terror no siento Muy relajante. El cerebro no siempre distingue claramente entre fantasía y realidad, así que cuando veo una película de zombies, partes de mi cerebro reaccionan como si fuera me siendo perseguido por los muertos vivientes tambaleantes, como mostró un estudio de agosto de 2020 en NeuroImage. Eso significa que las películas de terror pueden desencadenar la respuesta de miedo de su sistema nervioso, también conocida como la respuesta de «lucha o huida», de la misma manera que puede hacerlo un evento aterrador de la vida real.

La respuesta al miedo es el sistema que desarrollaron los cuerpos de nuestros antepasados ​​para sobrevivir a las amenazas, como el ataque de un oso. Su cuerpo está inundado de hormonas del estrés, como el cortisol y la adrenalina, y su ritmo cardiaco, presión arterial y la respiración comienza a aumentar, lo que le permite actuar rápidamente. Cuando la amenaza desaparece, la respuesta de miedo es seguida por la respuesta de «descansar y digerir», que hace que su cuerpo se calme y vuelva a su estado inicial.

Pero en las personas con ansiedad o trauma, la respuesta de lucha o huida tiene un pequeño problema técnico. Nuestros cerebros reaccionan a los sucesos cotidianos normales como si fueran una gran amenaza para nuestras vidas. Y porque hay es ninguna amenaza real, solo una vaga sensación general de fatalidad, rara vez tenemos una sensación de resolución o alivio.

Para algunos espectadores que tienen ansiedad o trauma, las películas de terror solo empeoran las cosas. Pero para otros, el horror puede ayudar a aliviar la tensión acumulada. Son una forma de practicar el sentimiento de miedo en un entorno seguro, reenfocar su cerebro lejos de las ansiedades de la vida real y disfrutar del lanzamiento que viene después de que termina la película.

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Netflix

Haciendo amigos con el miedo

Cuando mis pesadillas son especialmente malas, empiezo a ponerme nervioso a la hora de acostarme porque nunca sé qué me pasará mientras duermo. Las películas de zombies, por otro lado, son una pesadilla en la que tengo el poder de presionar pausa. Eso puede ser parte de lo que los hace tan atractivos.

«Las películas de terror tienen una larga historia de brindar una especie de tranquilidad», dice Margaret J. King, directora del Centro de Estudios y Análisis Culturales. «Los espectadores pueden sumergirse en una narrativa desgarradora y, al mismo tiempo, estar perfectamente seguros, capaces de controlar el estímulo apagándolo o dirigiendo la atención al espacio circundante».

Las películas de terror también te enseñan que, a pesar de lo que se siente a veces, el miedo no puede matarte, como explica Lana Holmes, psicóloga clínica en Decatur, en el podcast Therapy for Black Girls. «Cuando te expones a algo a lo que temes, incluso a una película de terror, con el tiempo, te das cuenta de que, oh, puedo sobrevivir a esto», dice Holmes.

No solo eso, sino que hay un alegre efecto de «descenso» después de que hayas terminado de ver algo aterrador, según Scrivner. Eso se siente muy bien para alguien como yo, cuyo cerebro a menudo parece olvidarse de ese momento de «descansar y digerir» después de entrar en pánico.

Un escape de la vida real

En la vida real, los desencadenantes de la ansiedad a menudo se sienten ineludibles y es fácil quedar atrapado en un ciclo interminable de preocupaciones. A menudo, para las personas con trastornos de ansiedad, es posible que no siempre haya ser un único disparador claro, lo que hace que sea imposible de «arreglar».

Pero horrorizado, hay una amenaza claramente definida con un final definitivo. Las tramas bastante predecibles proporcionan una hoja de ruta tranquilizadora, pero son lo suficientemente absorbentes como para mantener su atención pegada a la pantalla (y lejos de sus propios pensamientos).

«Si alguien se siente ansioso, puede encontrar que el horror lo ayuda a dejar de cavilar sobre otras cosas en su vida», dice Scrivner. «El horror obliga al espectador a concentrarse; el monstruo de la pantalla nos atrae y centra nuestra atención».

Y, lo que es más importante, lo que sucede con los zombies en la pantalla no tiene absolutamente ninguna consecuencia en tu vida. En la mayoría de los casos, dice Scrivner, las personas se sienten atraídas por el contenido de terror que no tiene nada que ver con sus miedos actuales de la vida real. «El horror que golpea demasiado cerca de casa puede ser demasiado repulsivo o desencadenante», explica.

De cabeza en tus peores miedos

A veces, en lugar de una forma de escapar de las preocupaciones de la vida real, el horror puede ser una forma de sumergirse de lleno en ellas, casi como una forma de terapia de exposición.

«Los fanáticos del terror obtienen una puntuación muy alta en un rasgo llamado curiosidad mórbida, que puede definirse como un interés en aprender sobre situaciones amenazadoras», dice Scrivner. «Curiosamente, la ansiedad y la curiosidad mórbida parecen provenir de raíces psicológicas similares; un aspecto central tanto de la ansiedad como de la curiosidad mórbida es un mayor interés en recopilar información sobre amenazas, incluso si puede ser desagradable recopilar esa información», explica. «Esto puede ser parte de la razón por la que muchas personas con ansiedad son fanáticas del terror».

Lo mismo puede suceder a mayor escala. «El horror como género a menudo habla de los horrores del mundo real de la época en que se creó», dice Scrivner. Por ejemplo, dice, películas de tortura como Saw and Hostel «se hicieron populares cuando la tortura de los prisioneros de Guantánamo se hizo pública», aunque no está claro si existe un vínculo directo.

Esto también puede tener algo que ver con la popularidad del contenido de terror con temas raciales entre los espectadores negros, como Get Out y Lovecraft Country.

Y es casi seguro tiene algo que ver con la repentina explosión de películas de terror pandémicas durante la pandemia COVID-19.

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Imágenes de Cavan / Getty Images

‘Quar-horror’ y el boom del terror COVID-19

Durante la pandemia de COVID-19, se puso a prueba la capacidad del horror para calmar la ansiedad y el estrés. En una encuesta de diciembre de 2020 de la Oficina del Censo de EE. UU., Más del 42% de los encuestados informaron síntomas de ansiedad o depresión, en comparación con el 11% del año anterior. Al mismo tiempo, 2020 fue un «año de auge» para el terror, incluso cuando otros géneros no funcionaron como se esperaba.

Parece que muchas personas se han sentido atraídas por las películas de terror como una forma de hacer frente: al inicio de la pandemia del coronavirus en los EE. UU., El thriller pandémico Contagio se convirtió en una de las películas más vistas en iTunes. Los datos de la aplicación de películas digitales Movies Anywhere mostraron picos significativos de interés en «películas escapistas como las de terror y suspenso», dijo la gerente general Karin Gilford a Insider. En mayo de 2020, las ventas de terror en la aplicación aumentaron un 194% desde mayo anterior.

¿Todo ese horror realmente ayudó a la gente a sobrellevar la situación? Sí, aparentemente. Scrivner fue el autor principal de un estudio de enero de 2021 que encontró que los fanáticos del terror eran más resilientes psicológicamente durante la pandemia, con películas como Contagion sirviendo como una especie de simulación de práctica para lo real.

La pandemia incluso ha dejado su propia huella en el género de terror, dando a luz a un nuevo subgénero llamado «quar-horror». Como dijo un director de quar-horror, Nathan Crooker, a NPR, «el horror puede ser una forma de procesar nuestros peores miedos».

Para que el horror sea realmente útil para la ansiedad o el estrés, el contenido debe llegar a ese punto óptimo: lo suficientemente aterrador como para mantener tu atención y estimular tu respuesta al miedo, pero no tan aterrador como para sentirte abrumado o retraumatizado. Eso variará en función de su propio umbral y antecedentes individuales, y hay tantos monstruos diferentes para elegir. Algunas de mis películas de terror y programas de televisión favoritos para la ansiedad son:

  • Black Summer: una serie de zombis de Netflix que consta de breves viñetas, por lo que obtienes ese efecto de «descenso» varias veces a lo largo de cada episodio.
  • Train to Busan: una película de zombis de Corea del Sur que sigue siendo una de las películas de zombis más convincentes que he visto hasta ahora.
  • La maldición de Bly Manor: Por lo general, los temas de fantasmas me asustan demasiado, pero este tenía la atmósfera y la narrativa adecuadas para engancharme.
  • Un lugar tranquilo: Esta película es, bueno, tranquila, lo que hace que la tensión y el suspenso constantes sean mucho más soportables para mí (de todos modos, a menudo silencia las cosas horribles con horror).


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Incluso si no tiene ansiedad, la pandemia de COVID-19 es el tipo de situación que puede hacer que se sienta constantemente nervioso de manera similar. La amenaza del coronavirus es muy real, pero en gran parte está fuera de sus manos y sin un final claro a la vista, lo que hace que sea difícil sentirse realmente a gusto. Otros factores de estrés, como el cambio climático o el racismo, pueden tener el mismo efecto.

El horror es una forma de recuperar el control de sus emociones cuando gran parte de la vida se siente fuera de tu control. Y en un momento en el que el apocalipsis está en muchas de nuestras mentes, tiene sentido encontrar un poco de alivio en el horror. En este momento, la vida real es complicada y difícil. En las películas de zombies, la amenaza es simple y la solución es sencilla: apunta a la cabeza y no te muerdas.

La información contenida en este artículo es solo para fines educativos e informativos y no pretende ser un consejo médico o de salud. Siempre consulte a un médico u otro proveedor de salud calificado con respecto a cualquier pregunta que pueda tener sobre una condición médica u objetivos de salud.