Cómo los humanos perdieron la cola

El Sr. Xia llevó el hallazgo a sus supervisores, Itai Yanai y Jef Boeke, para ver qué pensaban. “Casi me caigo de la silla, porque es un resultado impresionante”, recuerda el Dr. Yanai.

Para probar la idea de que la mutación estuvo involucrada en la desaparición de nuestra cola, el Sr. Xia y sus colegas manipularon genéticamente ratones con la mutación TBXT que es portadora de humanos. Cuando estos embriones se desarrollaron, muchos de los animales no desarrollaron cola. Otros solo crecieron uno corto.

Xia y sus colegas proponen que esta mutación golpeó aleatoriamente a un simio hace unos 20 millones de años, lo que hizo que le creciera solo un muñón de cola, o nada en absoluto. Sin embargo, el animal sin cola sobrevivió e incluso prosperó, transmitiendo la mutación a su descendencia. Finalmente, la forma mutante de TBXT se convirtió en la norma en los simios y humanos vivos.

Los científicos dijeron que la mutación TBXT no es la única razón por la que crecemos un cóccix en lugar de una cola. Mientras que los ratones en sus experimentos produjeron una variedad de colas alteradas, nuestro cóccix es casi siempre idéntico de persona a persona. Debe haber otros genes que mutaron más tarde, ayudando a producir una anatomía uniforme.

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Incluso si los genetistas están comenzando a explicar cómo desapareció nuestra cola, la pregunta de por qué todavía desconcierta a los científicos.

Los primeros simios eran más grandes que los monos, y su mayor tamaño habría facilitado que se cayeran de las ramas y más probable que esas caídas fueran fatales. Es difícil explicar por qué los simios sin cola para ayudarlos a equilibrarse no habrían sufrido una desventaja evolutiva significativa.

Y perder una cola también podría haber traído otros peligros. Xia y sus colegas descubrieron que la mutación TBXT no solo acorta las colas, sino que a veces también causa defectos de la médula espinal. Y, sin embargo, de alguna manera, perder una cola resultó ser una gran ventaja evolutiva.

“Es muy confuso por qué perdieron la cola”, dijo Gabrielle Russo, morfóloga evolutiva de la Universidad de Stony Brook en Nueva York que no participó en el estudio. “Esa es la siguiente pregunta pendiente: ¿cuál sería la ventaja?”

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