Cómo los Países Bajos están evitando las inundaciones de los ríos

Holanda, acostumbrada al clima húmedo, estaba a mitad de camino de lo que se convertiría en uno de los julio más húmedos registrados, y Patrick van der Broeck se estaba poniendo nervioso.

Alemania y Bélgica estaban experimentando inundaciones históricas que acabarían con la vida de 220 personas, y las crecientes aguas se abalanzaban sobre las tierras bajas de los Países Bajos. “Toda la lluvia que cae a través de la frontera, inevitablemente llegará a nosotros”, dijo el Sr. van der Broeck, hidrólogo principal de la provincia de Limburgo.

A principios de ese mes, sin embargo, los funcionarios holandeses habían celebrado la finalización de un nuevo proyecto de control de inundaciones, uno que dio un vuelco a los esfuerzos anteriores. En lugar de represar aún más el río Maas y sus afluentes, como haría el control de inundaciones convencional, decidieron trabajar con la naturaleza, desviando las aguas hacia una llanura aluvial de 1.300 acres creada para duplicar los antiguos canales de desbordamiento del río.

“Estaba nervioso”, dijo Van der Broeck. “Me preguntaba si nuestro proyecto se mantendría”.

Tenía motivos para estarlo. Los fenómenos meteorológicos extremos son cada vez más habituales en Europa y en todo el mundo. La mortal lluvia torrencial en Europa este verano se consideró un evento de 400 años; en China, cayeron más de 20 pulgadas de lluvia en solo dos días; La ciudad de Nueva York estableció récords de lluvia en una hora, provocando inundaciones repentinas que mataron a decenas de personas en la región; el oeste americano asolado por la sequía está en llamas.

Sin embargo, nadie murió en los Países Bajos en las inundaciones de julio. Algunos afluentes causaron grandes daños en la región fronteriza, pero a lo largo del río Mosa, que creció hasta alcanzar proporciones épicas, los grandes centros urbanos se mantuvieron seguros y secos.

Los holandeses tienen experiencia en la gestión del agua, habiendo lidiado con el aumento del nivel del mar y las inundaciones de los ríos mucho antes de que el cambio climático se convirtiera en una preocupación. Más de la mitad del país se encuentra por debajo del nivel del mar y, aunque el océano está frenado por métodos de control de inundaciones más convencionales, la gestión de los ríos ha cambiado drásticamente.

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El proyecto del Sr. Van der Broeck, Maaspark Ooijen-Wanssum, una reserva natural cerca de la pequeña ciudad de Wanssum, se encuentra en el corazón del nuevo enfoque. Durante la inundación, hizo exactamente lo que se suponía que debía hacer, absorbiendo tanta agua que los niveles en partes del río Maas cayeron 13 pulgadas, lo suficiente para evitar un desastre mayor.

“Si no hubiéramos liberado las áreas para desviar el exceso de agua del río Maas, Venlo y Roermond se habrían inundado”, dijo van der Broeck sobre dos ciudades regionales. “Durante mucho tiempo hemos trabajado en contra de la naturaleza”, dijo. “El río nos dice que necesita más espacio. No deberíamos luchar contra eso. Deberíamos cooperar con la naturaleza “.

Las raíces de este nuevo pensamiento se remontan a dos grandes inundaciones en la década de 1990 que forzaron la evacuación de cientos de miles de personas. Conmovidos por ese desastre, los funcionarios e hidrólogos holandeses finalmente concluyeron que, dado que las grandes inundaciones ocurren con mayor frecuencia y con mayor intensidad, levantar barreras y cavar canales ya no era suficiente para administrar el agua.

Decidieron dar más espacio a los caudales naturales de los principales ríos, en lugar de aumentar la altura de los diques. En 2007, el país comenzó un proyecto de $ 2.7 mil millones llamado Room for the River que ha llevado a cabo más de 30 proyectos a lo largo de los ríos Mosa y Rhine para controlar las inundaciones mediante la creación de áreas de captación que a menudo imitan las llanuras de inundación naturales.

El proyecto Maaspark Ooijen-Wanssum, terminado justo antes del aguacero de julio, es un excelente ejemplo de esta idea. Un antiguo afluente cerrado del río Mosa se volvió a abrir a lo largo de los senderos de agua utilizados durante miles de años. Se quitaron algunos diques para permitir que el agua fluyera hacia adentro cuando fuera necesario; otros se colocaron estratégicamente para enviar el agua por canales naturales. Varias casas tuvieron que ser destruidas para crear más espacio de desbordamiento y, efectivamente, más naturaleza.

En una visita reciente, el agua estaba presente en todas partes, siguiendo los antiguos cauces de los ríos. Los insectos zumbaban alrededor, mientras parejas holandesas mayores pasaban en sus bicicletas eléctricas al final de un raro día soleado.

Castores, tejones y una amplia variedad de aves migratorias ahora pueblan el parque, que antes de la remodelación consistía principalmente en tierras de cultivo. “Es muy agradable caminar aquí”, dijo Van der Broeck. “Es una mejora en todos los frentes”.

Los Países Bajos ahora están llenos de tales cuencas de captación, muchas de las cuales son una bendición para la vida diaria, pero se duplican como reservorios para cuando los ríos crezcan.

Aún así, dicen los expertos, no se está haciendo lo suficiente. Si bien las defensas contra el mar están en su lugar (pero necesitan un mantenimiento constante) y se han construido áreas de captación a lo largo de los grandes ríos, las últimas tormentas de lluvia mostraron que incluso los arroyos, zanjas y alcantarillas más pequeñas pueden volverse mortales.

“Vivo relativamente por encima del nivel del mar, pero durante esa tormenta había tanta agua que no podía salir por el sistema de alcantarillado, por lo que subió a través de nuestra ducha a nuestro dormitorio”, dijo Piet Dircke, director de gestión del agua. en Arcadis, una consultoría de diseño e ingeniería que actualmente está ayudando a apuntalar las defensas contra inundaciones costeras alrededor de Manhattan y ayudó a diseñar las nuevas defensas contra tormentas alrededor de Nueva Orleans que funcionaron bien durante el huracán Ida.

“Una combinación de lluvia extrema y la falta de lugares para desechar esa agua puede convertir pequeños arroyos en asesinos”, dijo. “Normalmente, tenemos escasez de agua durante el verano, por lo que nadie imaginaba intensidades de lluvia y volúmenes de estas proporciones. Simplemente no tenemos gráficos para tales eventos “.

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Los desastres siempre han impulsado la gestión del agua holandesa. En 1953, la inundación del Mar del Norte, provocada por una combinación de fuertes vientos, mareas altas y baja presión, mató a 1.835 personas después de que se rompieron diques en 67 lugares en la parte occidental de los Países Bajos. En respuesta, los holandeses se embarcaron en un plan llamado Delta Works, creando enormes defensas marítimas destinadas a prevenir inundaciones de una en 10,000 años.

Desde entonces, el gobierno ha creado no solo Room for Rivers, sino también el Programa Delta, que ahora supervisa todos los problemas de gestión del agua del país. Sin embargo, la tormenta extrema de julio sugiere que una vez más es hora de reevaluar las defensas contra el agua del país, dijo Dircke. “Aumentar los diques en 10 centímetros es inútil”, agregó, “y deberíamos mapear los lugares sensibles”.

Con estos se refiere a hospitales, escuelas, hogares de ancianos, instalaciones de servidores de computadoras e infraestructura crítica, todos cruciales para evaluar su vulnerabilidad a las inundaciones. “Si un hogar de ancianos está al lado de un río, deberíamos considerar reemplazarlo, ya que evacuar a personas tan vulnerables durante una emergencia lleva demasiado tiempo”, dijo Dircke.

Tales medidas requieren una gran inversión, coinciden él y otros expertos. Sin embargo, “si no hacemos nada, los costos serán mucho más altos”, dijo Peter Glas, director del Programa Delta. Advirtió que si los Países Bajos no toman las medidas suficientes para proteger la infraestructura crítica, las empresas de calificación crediticia podrían reducir su calificación de bonos de su actual estado triple A.

“El cambio climático está aquí”, dijo Glas. “Necesitamos ajustarnos. Si no quiere hacerlo por el planeta o por su seguridad, debe hacerlo por su billetera “.

Rosanne Kropman e Ilvy Njiokiktjien contribuyeron con el reportaje.