Cómo los veteranos están trabajando para conseguir socios afganos en la guerra a los EE. UU.

EDGEWATER, Maryland – En un video chat granulado, Zak compartió lo último de su provincia en conflicto en Afganistán, una actualización tan sombría como común. “Los talibanes dejaron una nota en mi casa anoche. Dijeron: ‘Ríndete esta noche o te mataremos’ ”, relató en un tono más resignado que aterrorizado.

El mayor Thomas Schueman se movió en su silla en un café a 1100 kilómetros de distancia mientras Zak describía la creciente violencia en el país donde habían servido juntos como comandante de pelotón y su invaluable intérprete.

Los hombres lucharon en la batalla de 2010 por Sangin, una de las campañas más mortíferas de la guerra afgana de 20 años, y luego trabajaron en Kabul asesorando al Ejército. “Fue muy peligroso”, dijo Zak, quien solicitó que lo identificaran solo por su apodo porque temía por su seguridad. “Pero, ustedes saben, Estados Unidos vino a ayudarnos y trabajó codo a codo con nosotros para construir nuestro país y traer paz y democracia. Nunca sabes lo que te depara la vida “.

A Zak, quien pasó tres años trabajando para el ejército, se le aseguró que una visa estadounidense sería su recompensa después de arriesgar su vida para ayudar a las fuerzas de la coalición. Pero incluso con la ayuda del Mayor Schueman con las solicitudes, llamadas, cartas y súplicas en su nombre, Zak ha esperado seis años para su aprobación.

“Seguiré trabajando para usted todos los días y todas las noches hasta que nos encarguemos de esto”, insistió el mayor Schueman, un oficial de infantería de marina que ahora asiste al Naval War College en Rhode Island. “Nunca te olvidaré, hermano”.

Mucho antes de que la administración Biden se comprometiera a evacuar a miles de intérpretes afganos y a otras personas en riesgo de represalias de los talibanes, los veteranos militares estaban trabajando para llevar a sus socios de confianza a Estados Unidos.

Estos esfuerzos privados, a menudo impulsados ​​por mensajes desesperados de WhatsApp y Facebook de ex colegas en Afganistán, han adquirido una urgencia renovada a medida que las fuerzas de Estados Unidos y la OTAN completan su retirada del país y los combatientes talibanes se apoderan de grandes extensiones de tierra.

Se prometió el paso de miles de afganos en virtud de dos programas especiales de visas, pero los requisitos de documentación y seguridad han atormentado a muchos solicitantes. La Cámara votó el jueves para acelerar el proceso y aumentar la cantidad de visas disponibles, pero el proyecto de ley enfrenta un futuro incierto en el Senado, donde hay apoyo bipartidista para el programa de visas pero problemas de financiamiento.

La administración de Biden también se apresura a hacer más, y las autoridades dicen que un grupo inicial de unos 2.500 afganos y sus familias llegarán a una base en Virginia en los próximos días.

Para los veteranos de una guerra que muchos concluyeron hace años que no se pudo ganar, sacar a sus intérpretes cumple al menos una meta prometida al entrar: proteger a los afganos que ayudaron en la lucha.

Para los intérpretes, cuyas identidades están siempre enredadas con la guerra liderada por Estados Unidos, el viaje ha sido peligroso y lento, y a menudo ha llevado años más de lo previsto. Varios miles siguen atrapados, mientras los combatientes talibanes refuerzan su control en áreas más allá de la capital.

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“Siento el dolor de la guerra”, dijo el mayor Schueman. “Peleé en esa guerra durante unos tres años, pero ellos han estado en esa guerra durante 20 años, y todos los miembros del ejército de EE. UU. Han ido y venido”.

Menos de un año después de que Ramesh Darwishi comenzara a trabajar con los equipos de operaciones especiales estadounidenses en 2011, los talibanes comenzaron a llamar a su teléfono celular y amenazar su vida.

En 2015, después de trasladar a su familia a una serie de casas francas, solicitó una visa estadounidense, que fue aprobada en septiembre pasado. El Sr. Darwishi y su esposa, Farashta, pidieron prestado dinero a sus familiares para pagar los exámenes médicos necesarios y los boletos de avión para el viaje.

Los insurgentes incendiaron la casa de la familia Darwishi en la provincia de Farah hace dos semanas, y la mayoría de sus parientes cercanos se encuentran escondidos.

Darwishi, de 32 años, dijo que no podía entender por qué había tardado tanto en obtener una visa, después de acompañar a los Boinas Verdes en misiones todas las noches durante cinco años consecutivos y sobrevivir a tiroteos, emboscadas y explosiones de bombas improvisadas.

Él le da crédito a su amigo Ian Parker, un exsoldado del ejército de los EE. UU. Con quien entrenó a los comandos afganos en Kandahar, por impulsar su solicitud de visa después de que se había estancado durante años. Parker, de 37 años, ahora un contratista que divide su tiempo entre asignaciones en el extranjero y su hogar en Florida, llamó a miembros del Congreso.

“Había visto a otros intérpretes ser aprobados en menos de un año, ciertamente menos de dos años”, dijo Parker, quien aún no ha podido reunirse con su amigo en persona en los Estados Unidos. “Hice lo que pensé que era lo correcto”.

Pero incluso después de que el papeleo de Darwishi comenzó a moverse, pasaron 354 días antes de que él y su esposa pudieran venir a Estados Unidos, dijo Parker.

La pareja se estableció en Northglenn, Colorado, cerca de Denver, después de que Parker sugiriera que el paisaje podría recordarles su hogar.

“Los primeros días aquí fueron bastante buenos para mí”, dijo Darwishi. “Nadie estaba detrás de mí. Nadie estaba buscando matarme “.

Pero después de seis meses, el dinero que obtenía de una agencia de asentamiento de refugiados para alquilar un apartamento de una habitación se agotó. Ningún empleador o universidad de la zona ha reconocido su licenciatura de Afganistán, a pesar de que se graduó entre los mejores de su clase. Y mientras se entrevistaba para trabajar, Darwishi contrajo el coronavirus y se lo pasó a su esposa, quien ya estaba luchando contra una serie de condiciones médicas. Estuvo enferma durante un mes y medio.

Amigos afganos juntaron dinero para comprarle un sedán para que pudiera conducir para una empresa de entrega de alimentos, donde gana unos 215 dólares a la semana después de pagar la gasolina.

No ha sido suficiente.

Sentado en una mesa de café en su modesto apartamento había un aviso de desalojo, junto a un folleto de un complejo de apartamentos para familias de bajos ingresos.

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“Algunas personas nos llaman héroes”, dijo Darwishi. “Algunos nos llaman personas sin hogar”.

En un estante del apartamento que debe desalojar antes del 1 de octubre, el Sr. Darwishi tiene cuatro certificados de reconocimiento enmarcados de las unidades militares y los contratistas estadounidenses a los que ayudó durante más de ocho años. También tiene varios certificados de graduación de cursos en línea que completó recientemente con la esperanza de ingresar a un programa de ciencias de la computación en una universidad cercana.

El sábado pasado, un grupo de afganos y estadounidenses se reunieron en una casa apartada entre las secuoyas al sur de San José, preparando pizza en un horno al aire libre y recordando los primeros días.

Entre los invitados se encontraban Mohammed Yousafzai, un intérprete, y Adrian Kinsella, un ex capitán del Cuerpo de Infantería de Marina, que se reunió con Afganistán en 2010, cuando el Sr. Yousafzai fue asignado a su pelotón.

“Confiamos en él para traducir todo, pero también para darnos el significado real y el contexto detrás de las palabras”, dijo Kinsella. “Nunca se quejó de hacer dos patrullas al día. Odiaba al enemigo incluso más que nosotros ”.

Después de que los estadounidenses llegaron a Afganistán en 2001, dijo Yousafzai, los hombres ya no caminaban por el mercado de su ciudad natal con las manos cortadas de los ladrones, y él podía usar un uniforme de fútbol sin temor a ser castigado cuando él y sus hermanos andaban en bicicleta 20 millas. a la escuela. “Estaba tan emocionado y feliz”, dijo Yousafzai. “La gente comenzó a vivir sus vidas”.

Reclutado a los 18 años por un contratista estadounidense, pronto estuvo en la mira de los talibanes, que asesinaron a su padre en venganza. Después de dejar su trabajo con la coalición después de cuatro años, estuvo constantemente huyendo, enfrentándose a amenazas y una lluvia de balas un día cuando se coló en Kabul desde su escondite en Pakistán para vender su automóvil.

Después de separarse de la Infantería de Marina, Kinsella se matriculó en la facultad de derecho de Berkeley y pidió a sus compañeros de estudios que le ayudaran con el caso de Yousafzai, que había estado pendiente desde 2010. Kinsella pasó los siguientes dos años contactando a senadores y figuras de los medios para ganar dinero. pasaje para el Sr. Yousafzai y su familia, incluido un hermano de 3 años que fue secuestrado por los talibanes, que lo mantuvo en un cobertizo mientras esperaban. Una nota se refería a “un amigo de los estadounidenses” y le indicaba al Sr. Yousafzai que dejara un rescate de 35.000 dólares en la tumba de su padre.

Finalmente, a principios de 2014, se le otorgó una visa al Sr. Yousafzai. Regresó a Kandahar con su madre, que llevaba sus documentos porque sabía que no la registrarían, y se fue a San Francisco. Su madre, hermanos y hermanas pronto lo siguieron.

Los nuevos vecinos de la familia en San José amueblaron su casa y los ayudaron a instalarse, luego les dieron atención médica y tutores, y finalmente les enseñaron que los niños mayores conduzcan. “Fui al correo electrónico de mi vecindario y le dije a la gente: ‘Esta familia se cayó del cielo y está sentada en el piso sin nada’”, dijo Katie Senigaglia, propietaria de la casa en el bosque donde el grupo se reunió para comer pizza.

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El mayor Schueman admite que estaba de humor transaccional el día que conoció a Zak. Ya había trabajado con tantos intérpretes, pero Zak era diferente. Estaba en buena forma física y su inglés era excelente. Sobre todo, estaba dispuesto a ir a Sangin, que muchos intérpretes evitaban, dado el terreno peligroso.

“Inmediatamente reconocí que era un tipo especial y tuve mucha suerte de tenerlo”, dijo el Mayor Schueman. Los marines de los otros pelotones comenzaron a mirar con envidia a esta nueva incorporación al equipo, pero el mayor Schueman no tenía intención de compartirlo.

Las patrullas fueron largas y aterradoras, ya que los infantes de marina se abrieron paso a través del territorio minado hacia las aldeas, a menudo siendo emboscados en una campaña que mató y hirió gravemente a decenas de soldados.

En un momento dado, Zak escuchó a dos combatientes talibanes desde la distancia hablando por sus radios mientras organizaban un ataque contra el grupo de infantes de marina que avanzaba lentamente hacia ellos en formación, detrás de un ingeniero con un detector de metales.

“Simplemente corre por el campo, taclea al tipo”, recordó el mayor Schueman de Zak, quien no solo obvió el ataque, sino que también marcó un carril despejado con sus huellas para que los marines avanzaran.

“No hay otro intérprete que esté dispuesto a aceptar todo ese riesgo”, dijo. “Le daríamos a Zak un arma cargada y lo pondríamos en seguridad mientras trabajábamos en una víctima. Tengo varios tipos más de historias de Zak, pero creo que es un testimonio de la confianza que teníamos en él “.

Cuando Zak dejó Sangin después de que terminó el despliegue, “todos entramos en la zona de aterrizaje donde aterrizaron los helicópteros y, ya sabes, estaba enviando uno de los nuestros”, dijo el mayor Schueman.

Zak no ha podido encontrar al segundo de los dos contratistas que lo contrataron, retrasando un proceso ya arduo que lo ha dejado desanimado. “Trabajé durante dos años con Army y no tenía nada. No tengo papeles de trabajo, nada. Y es por eso que mis procesos se retrasan ”, dijo.

Tan lejos de Kabul, en una provincia rodeada por los talibanes, es difícil para él ver cómo los estadounidenses pueden encontrarlo ahora que está escondido muy lejos.

Los talibanes dejan mensajes de voz amenazantes en el teléfono celular de Zak. No puede ir a la ciudad y conseguir un trabajo para mantener a su esposa y sus cuatro hijos.

“No puedo encontrar la manera de tener una vida”, dijo Zak.