Cómo Mike Whan está cambiando el golf estadounidense

El Abierto de Estados Unidos regresa esta semana al Country Club en Brookline, Massachusetts, uno de los cinco clubes fundadores de la Asociación de Golf de Estados Unidos. Será el cuarto US Open del club. El primero, en 1913, cuando ganó un aficionado de 20 años, aún vive en la tradición deportiva.

El club también ha sido sede de varios torneos amateur de Estados Unidos y de mujeres amateur de Estados Unidos y una Copa Ryder. Fundado en el siglo XIX, tiene profundas tradiciones.

Pero esta vez, la Asociación de Golf de Estados Unidos, que elige los clubes y organiza el Abierto de Estados Unidos y otros 13 campeonatos nacionales cada año, tiene a su frente a un nuevo director ejecutivo que se ha ganado la reputación de ser todo lo contrario a un tradicionalista. El ejecutivo, Mike Whan, es un creador de cambios, en la jerga del mundo del marketing corporativo en el que surgió.

Durante 11 años antes de unirse a la USGA el año pasado, Whan fue el comisionado de la LPGA, llevándola de una entidad con sede en EE. UU. en apuros a una gira mundial próspera con más eventos y más premios en metálico.

“Él reconstruyó la gira y luego volvió a imaginar su futuro, trayendo nuevos eventos, nuevos patrocinadores y una nueva propuesta de valor en torno a la diversidad y la inclusión a la LPGA”, dijo Vicki Goetze-Ackerman, presidenta de jugadores de la LPGA Tour, cuando Whan renunció. “Tiene esa rara habilidad de hacer que personas de todas las edades y orígenes se entusiasmen y se unan a su visión”.


Si bien la USGA atrae críticas como cualquier organismo rector, ha creado un evento tremendamente lucrativo en el US Open, cuyos ingresos financian la mayoría de los otros campeonatos e iniciativas de la organización en torno a la conservación del césped y el agua.

En comparación con el PGA Tour, la USGA se ve aún mejor. El PGA Tour, cuyos privilegios de juego fueron durante mucho tiempo el objetivo de los golfistas profesionales, se está defendiendo de un ataque a su estatus por parte de la nueva LIV Golf Invitational Series, respaldada por Arabia Saudita, que ha atraído a muchos jugadores.

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Agregue un factor más: el interés en el golf por parte de los jugadores recreativos todavía está en su punto más alto después de la pandemia. Si no está roto, como dice el refrán, ¿qué tiene que arreglar Whan?

“El cambio está en proceso”, dijo Whan en una entrevista en Merion Golf Club en Pensilvania. “Un Mike Whan de 35 años lo habría cambiado todo. Mike Whan, de 57 años, dice: ‘¿Dónde me necesitan?’ No soy necesario en la configuración del campeonato. Esa era la especialidad de Mike Davis”.

Davis fue el predecesor de Whan, un veterano de 31 años de la USGA que se desempeñó como director ejecutivo y luego director ejecutivo. Presionó por cambios en la configuración de los campos y probó cosas nuevas como diferentes alturas de rudo y dio campos públicos, incluidos Erin Hills en Wisconsin y Chambers Bay en Washington, la oportunidad de albergar un US Open.

Davis recibió crédito por probar diferentes enfoques en torno a los campeonatos, algunos más exitosos que otros, pero también por invertir en algunos de los proyectos de investigación menos públicos que financia la USGA. Pero Davis también fue criticado por la forma en que organizó los cursos (demasiado difícil) y por la forma en que la asociación reguló el equipo (no lo suficientemente estricto).

“Su trabajo número uno debería ser controlar el equipo”, dijo Alex Miceli, comentarista de golf desde hace mucho tiempo, refiriéndose al debate sobre la distancia que un profesional puede golpear una pelota. “La USGA hizo un trabajo horrible con eso. Es como si la Reserva Federal dijera: ‘La inflación será transitoria, la inflación será transitoria, la inflación será transitoria’. Bueno, no lo es.

Whan dijo en la entrevista que no tenía interés en meterse en el debate sobre la configuración del curso. Ese es el dominio de John Bodenhamer, el director de campeonatos de la asociación.

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“Cuando entré en una reunión preparatoria, le dije a John: ‘No soy necesario aquí y podría ser perjudicial’”, dijo Whan. “La única guía que he dado es que una vez que tienes un plan o una estrategia, no la cambies. No dejes que los puntajes o los medios lo cambien. Los atletas no quieren eso. Lo sé por ser el comisionado de la LPGA”.

Sin embargo, cuando Whan se incorporó después del US Open del año pasado, varios altos ejecutivos de la USGA se fueron; el director comercial partió el primer día de Whan a cargo y el director de marca se fue aproximadamente un mes después.

Entonces, Whan hizo algo que ningún ejecutivo de la asociación ha hecho: trajo un patrocinador principal para uno de los campeonatos más destacados de la organización. El Abierto de Mujeres de los Estados Unidos, que data de 1946, es ahora el Abierto de Mujeres de los Estados Unidos presentado por ProMedica. La asociación con la compañía de atención médica casi duplicó la bolsa a $10 millones. Cuando la golfista australiana Minjee Lee ganó el campeonato este mes, se llevó a casa un cheque récord de $1.8 millones por el primer lugar.

Whan dijo en la entrevista que su enfoque estaba en mejorar las cosas importantes que hacía la asociación y que nadie veía.

“En los aviones, me preguntaban: ‘¿Qué hace la USGA?’”, dijo, sacando una tarjeta con la palabra “USGA” escrita al costado. “Se me ocurrió Unify, Showcase, Govern y Advance”.

Y para él la última es una prioridad. “’Advance’ era el grande que faltaba”, dijo. “No queremos preservar; conservamos el croquet y eso no es bueno”.

Las grandes áreas de inversión son estrategias para reducir el uso de agua y desarrollar golfistas jóvenes de la misma manera que lo hacen otros países.

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Si bien Whan dijo que no tenía ningún deseo de jugar con el US Open, tampoco está dispuesto a descuidar el torneo que genera alrededor del 75 por ciento de los ingresos de la organización.

“La clave es no darlo por hecho”, dijo, haciendo una comparación con los bolos profesionales, que dominaban el tiempo de televisión los fines de semana cuando era niño, pero que ha disminuido drásticamente. “Si lo damos por sentado, no hay razón por la que no podamos terminar como en los bolos”.

Repitió una historia contada a menudo sobre Jason Gore, un ex jugador del PGA Tour que es el director principal de relaciones con los jugadores en la USGA. Donde los jugadores ganan sus asuntos del US Open, le dijo Gore.

Mientras que el lado masculino está lleno de pruebas severas para la próxima década, incluidos Oakmont, Shinnecock Hills, Pebble Beach y Merion, Whan ha hecho un esfuerzo para tener sitios igualmente prestigiosos para el US Women’s Open, con Riviera, Merion, Pinehurst y Pebble. Playa en la lista.

La protección de estos sitios ha llegado con las inversiones de la USGA. En Pinehurst, la asociación está construyendo una segunda sede. En Pebble Beach, está construyendo un pabellón de jugadores permanente, que el campo puede usar para otros eventos. Desde una perspectiva a largo plazo, la organización ha realizado mejoras de capital en un sitio de alojamiento; en el pasado ha levantado y desarmado estructuras.

Estas iniciativas están destinadas a facilitar que el US Open, una inmensa empresa logística que bloquea los campos durante meses, regrese año tras año. Pero también es para que los sitios organicen otros eventos y trabajen hacia su objetivo de promover otras iniciativas.

“No necesito socios del US Open”, dijo Whan. “Necesito socios para hacer crecer el juego. Queremos asegurarnos de que estas catedrales del golf acepten la responsabilidad de albergar no solo los eventos más grandes y económicamente más lucrativos”.