Cómo reabrir oficinas de forma segura

Durante los últimos 15 meses, muchas oficinas estadounidenses estuvieron prácticamente vacías. Las salas de conferencias y los cubículos quedaron sin usar, los ascensores sin llamar, los archivos sin tocar. Las pizarras se convirtieron en cápsulas del tiempo. Las suculentas tuvieron que valerse por sí mismas.

Pero en las próximas semanas, muchos de estos lugares de trabajo volverán lentamente a la vida. Para septiembre, es probable que aproximadamente la mitad del millón de trabajadores de oficina de Manhattan regresen a sus escritorios, al menos a tiempo parcial, según una encuesta reciente de Partnership for New York City.

Aunque el riesgo de contraer Covid-19 ha disminuido significativamente en los Estados Unidos, especialmente para aquellos que están completamente vacunados, no ha desaparecido por completo y muchos trabajadores siguen nerviosos por regresar a sus escritorios. (Muchos otros, por supuesto, nunca tuvieron el lujo de trabajar de forma remota en primer lugar).

“Si todavía se siente incómodo o ansioso, es totalmente comprensible”, dijo Joseph Allen, un experto en edificios saludables que enseña en la Escuela de Salud Pública TH Chan de Harvard. “Esta pandemia nos ha afectado a todos de manera profunda, y la gente estará lista para volver a entrar en la vida o volver a interactuar con la gente en diferentes momentos”.

Pero los científicos han aprendido mucho sobre el virus durante el año pasado, y hay algunos pasos claros y basados ​​en evidencia que los empleadores pueden tomar para proteger a sus trabajadores, y que los trabajadores pueden tomar para protegerse a sí mismos. Es probable que algunas de estas estrategias paguen dividendos que sobrevivan a la crisis actual.

“Creo que es importante para nosotros como comunidad, pero también para los empleadores individuales, pensar en estas preguntas en relación no solo con esta semana y este mes”, dijo Alex Huffman, científico de aerosoles de la Universidad de Denver. “¿Cómo tomamos decisiones ahora que benefician la seguridad y la salud de nuestros espacios de trabajo en el futuro?”

Aunque Covid-19 es el principal problema de salud, los cierres de edificios a largo plazo pueden presentar sus propios riesgos. Los sistemas de plomería que no se utilizan, por ejemplo, pueden ser colonizados por Legionella pneumophila, una bacteria que puede causar un tipo de neumonía conocida como enfermedad del legionario.

“Los períodos prolongados con agua estancada y tibia en las tuberías, las condiciones exactas en muchos edificios con poca ocupación en este momento, crean las condiciones ideales para el crecimiento de Legionella”, dijo el Dr. Allen.

Algunas escuelas ya han informado que han encontrado bacterias en el agua. En edificios con tuberías o accesorios de plomo, también se pueden acumular altos niveles del metal tóxico en el agua estancada. Los empleadores pueden reducir ambos riesgos enjuagando bien los grifos o abriendo el agua y dejándola correr antes de volver a abrir.

“Sabemos que lavar el agua durante los períodos de inactividad generalmente reduce los niveles de plomo y también potencialmente las bacterias que se pueden formar”, dijo Jennifer Hoponick Redmon, científica senior de salud ambiental en RTI International, una organización de investigación sin fines de lucro con sede en Carolina del Norte. Ella agregó: “Una regla general es de 15 minutos a una hora de enjuague para cierres a largo plazo, como para Covid-19”.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades también recomiendan que las empresas verifiquen el crecimiento de moho y las infestaciones de plagas antes de reabrir.

Debido a que se cree que el coronavirus se propaga principalmente a través de pequeñas gotas en el aire, los empleadores deben actualizar sus sistemas de ventilación y filtración antes de traer a los trabajadores de regreso, dijeron los expertos.

“Una cosa que puede hacer antes de volver al trabajo es simplemente preguntarles qué han hecho”, dijo el Dr. Allen. “Y si escuchas cosas como, ‘Sí, estamos cumpliendo con el código’, entonces eso es una señal de que algo no está bien. Deberían ir más allá de las tasas mínimas de ventilación y filtración “.

Aunque la tasa de ventilación ideal varía, en general, los empleadores deben maximizar la cantidad de aire fresco que entra desde el exterior, dijo. En un espacio relativamente pequeño, digamos, el tamaño de un salón de clases típico de una escuela, los empleadores deben apuntar a cuatro a seis cambios de aire por hora, lo que significa que el aire dentro del espacio se refresca por completo cada 10 a 15 minutos. Abrir las ventanas también puede mejorar el flujo de aire.

Los filtros de aire de alta calidad, como los que están clasificados como MERV 13 o superior, pueden atrapar la mayoría de las partículas virales en el aire. Algunos edificios comerciales no están equipados para estos filtros de servicio pesado; en esas oficinas, los purificadores de aire portátiles, equipados con filtros HEPA, pueden ser efectivos, dijeron los expertos.

“Este tipo de unidades portátiles pueden hacer un gran trabajo al sacar partículas de la habitación”, dijo el Dr. Huffman. “Y el siguiente nivel es incluso un filtro HEPA de escritorio, donde tiene una unidad realmente pequeña que proporciona aire limpio en su zona de respiración directa”.

Estas unidades personales pueden ser particularmente útiles en oficinas con poca ventilación, aunque los expertos enfatizaron que los empleadores, no los empleados, deben asumir la carga de mejorar la calidad del aire interior.

Si bien la ventilación y la filtración son cruciales, los empleadores y administradores de edificios deben mantenerse alejados de nebulizadores, fumigadores, ionizadores, generadores de ozono u otros dispositivos de “limpieza de aire” que prometen neutralizar el coronavirus agregando desinfectantes químicos al aire. “Todas estas son ideas realmente terribles sobre cosas que hacer con el aire interior”, dijo Delphine Farmer, química atmosférica de la Universidad Estatal de Colorado.

Deberías leer:   Estas hermanas con anemia falciforme sufrieron derrames cerebrales devastadores y evitables

Los compuestos que emiten estos productos, que pueden incluir peróxido de hidrógeno, soluciones similares a la lejía u ozono, pueden ser tóxicos, inflamar los pulmones, causar ataques de asma y provocar otros tipos de problemas respiratorios o cardiovasculares. Y no hay evidencia rigurosa del mundo real de que estos dispositivos realmente reduzcan la transmisión de enfermedades, dijo el Dr. Farmer.

“Muchos empleadores están ahora, y los distritos escolares y los administradores de edificios ahora están pensando que han resuelto el problema mediante el uso de esos dispositivos”, dijo el Dr. Farmer. “Entonces, no están aumentando las tasas de ventilación ni agregando otros filtros. Y eso significa que las personas piensan que están más seguras de lo que realmente están “.

Las superficies presentan un riesgo mínimo de transmisión del coronavirus, y los desinfectantes que se les aplican innecesariamente también pueden terminar en el aire y ser tóxicos cuando se inhalan. Por lo tanto, en la mayoría de los lugares de trabajo comunes, es probable que limpiar su escritorio con lejía haga más daño que bien, dijo el Dr. Farmer. (Algunos lugares de trabajo específicos, como hospitales, laboratorios o cocinas industriales, aún pueden requerir desinfección, señalaron los expertos).

Tampoco hay ninguna necesidad particular de toallitas o limpiadores antimicrobianos especiales, que pueden impulsar la aparición de bacterias resistentes a los antibióticos y acabar con las comunidades de microbios benignos o beneficiosos. “Por muy tentador que sea tratar de esterilizar todo, nunca sucederá y puede haber algunas consecuencias realmente graves”, dijo Erica Hartmann, microbióloga ambiental de la Universidad Northwestern.

En los primeros meses de la pandemia, surgieron barreras de plástico en escuelas, tiendas, restaurantes, oficinas y otros espacios compartidos. “Pueden ser excelentes para detener las gotas más grandes, en realidad son grandes protectores contra los estornudos”, dijo el Dr. Huffman.

Pero las partículas más pequeñas y ligeras simplemente pueden flotar sobre y alrededor de ellas. Es posible que estas barreras “no proporcionen suficientes beneficios para justificar sus costos”, dijo Martin Bazant, ingeniero químico del Instituto de Tecnología de Massachusetts. Incluso pueden aumentar el riesgo de transmisión de enfermedades, fomentando comportamientos más riesgosos o impidiendo el flujo de aire.

Hay algunos entornos en los que este tipo de barreras aún pueden tener sentido. “Puede ser una muy buena idea para las personas que de otro modo tendrían un contacto cara a cara muy cercano, como los trabajadores de las tiendas de abarrotes en las cajas registradoras”, dijo el Dr. Farmer. “Pero más allá de eso, en las oficinas donde estás sentado durante un largo período de tiempo, no hay ningún beneficio en colocarte en una jaula de plexiglás”.

El distanciamiento social aún puede tener algunos beneficios; Si un empleado exhala un virus infeccioso, es muy probable que las personas que se sientan directamente en la zona de respiración de esa persona estén expuestas a las dosis más altas. “Si estuviera sentado en una mesa compartida, a dos pies de distancia de alguien, entonces podría haber algún valor potencial en alejarse un poco más”, dijo el Dr. Huffman.

Pero los aerosoles pueden permanecer en el aire durante horas y viajar mucho más allá de los seis pies, por lo que es probable que mover los escritorios más separados tenga rendimientos decrecientes. “Las órdenes de distanciamiento estrictas, como la regla de los seis pies, hacen poco para proteger contra la transmisión aérea de largo alcance”, dijo el Dr. Bazant, “y pueden proporcionar una falsa sensación de seguridad en espacios mal ventilados”.

En las oficinas en las que la mayoría de las personas están vacunadas y las tasas de casos locales son bajas, los beneficios del distanciamiento probablemente sean mínimos, dijeron los científicos. Es posible que los lugares de trabajo de mayor riesgo deseen considerar la desdensificación o la reducción del número de personas, cualquiera de las cuales podría ser infecciosa, que están presentes al mismo tiempo. “Eso, para mí, ha sido el mayor beneficio de este distanciamiento social en el interior”, dijo el Dr. Farmer. “Es solo tener menos fuentes potenciales de SARS-CoV-2 en una habitación”.

Las empresas podrían permitir que un subconjunto de empleados trabaje en casa de forma indefinida o en días o semanas alternados. También podrían considerar la “cohorte” o la creación de equipos separados de trabajadores que no tengan interacciones en persona con aquellos que no están en su equipo.

La creación de este tipo de cohortes también podría facilitar la respuesta si alguien contrae el virus, permitiendo que el equipo afectado se ponga en cuarentena sin tener que cerrar todo el lugar de trabajo. “Cuando pensamos en reabrir, tenemos que pensar en qué hacemos cuando, inevitablemente, vemos un caso”. dijo Justin Lessler, epidemiólogo de enfermedades infecciosas de la Universidad Johns Hopkins. “Hay formas creativas de reducir el impacto”.

Lavarse las manos con regularidad, que puede reducir la propagación de todo tipo de patógenos, siempre es una buena idea. “El mensaje al comienzo de la pandemia sobre lavarse las manos y lavarse las manos durante al menos 20 segundos, es totalmente válido y sigue siendo realmente importante”, dijo el Dr. Hartmann.

Y cuando su propia oficina necesite limpieza, un detergente suave generalmente funcionará, agregó: “El jabón y el agua son geniales”.

Las máscaras también siguen siendo eficaces. “Si usted es alguien que está vacunado y todavía se siente ansioso por regresar al trabajo, lo mejor que puede hacer es continuar usando una máscara durante las primeras dos semanas hasta que se sienta más cómodo”, dijo el Dr. Allen.

Los científicos recomendaron que los trabajadores no vacunados continúen usando máscaras en la oficina. Pero para aquellos que son elegibles, la estrategia de reducción de riesgos más efectiva es obvia, dijo el Dr. Allen: “Lo principal es vacunarse”.