Cómo resolver cualquier problema usando solo el sentido común

Cada vez que me atascaba en la tarea de matemáticas mientras crecía, iba a buscar a mi madre. A menudo la encontraba en el sofá de la sala relajándose después del trabajo, poniéndose al día con las noticias con el canal de noticias cantonés local sonando a todo volumen en la televisión y The Economist abierto en su regazo.

“No sé cómo hacer esto”, me quejaba, sentándome en la alfombra a sus pies.

“Léeme la pregunta”.

Yo recitaría: “Sarah tarda seis horas en pintar una cerca, y John tarda 12 horas en pintar la misma cerca. ¿Cuánto tiempo tomará pintar una cerca el doble de largo si trabajan juntos? “

Ni siquiera miraría la página.

“¿Cuántas horas crees que les llevará?”

“¡No lo sé, o no te lo estaría preguntando!”

“¿Un digito? ¿Decenas de horas? ¿Cientos de horas?

“Mamá …”

Mi madre estaba terminando su doctorado. estudios en física cuando inesperadamente fue desviada hacia la administración del negocio de su familia, pero nunca perdió su amor por los métodos científicos. Uno de sus libros favoritos es “Powers of Ten”, un libro animado que se abre con una imagen del universo con galaxias moteadas, luego se acerca, un orden de magnitud a la vez, a nuestro sistema solar, luego a la canica azul de nuestro Tierra, hasta llegar a una pareja tumbada sobre una manta de picnic. El libro se sumerge en las hormigas sobre la hierba, luego cada vez más pequeñas en el mundo invisible de los átomos y las partículas subatómicas. El cerebro de mi madre funcionaba como ese libro, subiendo y bajando en la escala de poderes de 10, siempre buscando un punto de vista general. Ella me dio un codazo para que hiciera lo mismo, para sacar mi nariz de la fórmula que estaba copiando de mi libro de texto y evaluar desde la distancia: “¿Eso tiene sentido, Caroline? Mira tu respuesta. ¿Cómo podrían los pintores pasar más horas pintando la cerca juntos que si lo estuvieran haciendo solos? “

Si ponemos toda la pasta que comemos de fin de año, ¿qué porcentaje de la circunferencia de la Tierra ocuparía?

Hay un nombre para los problemas de estimación que a mi madre le gustaba plantear: Fermi Problems, llamado así por el físico italiano Enrico Fermi, quien tenía una extraña habilidad para hacer aproximaciones precisas con pocos datos reales a mano. Uno de los ejemplos más famosos es: ¿Cuántos afinadores de pianos hay en Chicago?

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Sin mirar, podría adivinar que la población de Chicago está entre uno y cinco millones de personas. Usando 2.5 millones para comenzar, y asumiendo que un hogar promedio tiene cuatro personas, tendríamos 625,000 hogares. Digamos que uno de cada cinco hogares tiene un piano; eso nos lleva a unos 125.000 pianos. Digamos que todos se sintonizan una vez al año. Ahora la pregunta es cuántos pianos puede reparar un sintonizador anualmente. Supongo que se pueden afinar tres pianos al día. Multiplique por cinco días a la semana, durante 50 semanas al año, y eso equivale a unos 750 pianos por afinador por año. Dividimos el número de pianos (125.000) por 750 y obtendremos aproximadamente 170 afinadores en Chicago. El objetivo aquí no es saber el número exacto, sino poder estimar el orden de magnitud correcto usando nada más que el sentido común.

Cuando era joven, me irritaba el cuestionamiento de mi madre, más preocupado por hacer mi tarea para poder jugar. Pero ahora que no tengo ningún conjunto de problemas, me he encontrado volviendo a estos problemas como una forma de entretenerme, cuanto más absurdo, mejor.

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Durante la cena con mi esposo, le pregunté: Si pusiéramos toda la pasta que comemos de fin de año, ¿qué porcentaje de la circunferencia de la Tierra ocuparía? Mientras están acostados juntos en la cama: ¿Cuántos pingüinos crees que cabrían en nuestro dormitorio? Mientras nuestro gato salta sobre mi esternón, despertándome antes de mi alarma: ¿Cuál crees que es el volumen de Polo en pulgadas cúbicas?

Solo después de hacer nuestras mejores conjeturas, recurrimos a nuestros teléfonos para obtener la respuesta de Internet. En realidad, Google no suele ser tan útil. “¿Cuántos pies cuadrados ocupa un pingüino?” no da ninguna respuesta satisfactoria. Reddit, en forma típica irónica, sugiere que la mejor manera de calcular el volumen de un gato es aturdir al pobre animal y tirarlo en una tina de agua, luego medir la cantidad de agua desplazada. Sin embargo, en medio de muchas risas, siempre aprendemos cosas divertidas. Ahora sé que el pingüino más pequeño del mundo se llama pingüino de hadas. Tradicionalmente, los espaguetis medían hasta 20 pulgadas, antes de encogerse a la mitad para adaptarse a los envases de hoy en día.

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Podría defender los beneficios prácticos de la mentalidad de Fermi, pero no es por eso que me encantan estas preguntas. Contemplar los problemas de Fermi me mantiene curioso sobre el mundo y cómo se relacionan las cosas entre sí. La cuestión de la pasta me impresionó de cuán grande era la Tierra. (Pensamos que incluso nuestro consumo de pasta más ardiente nos daría solo un 0.01 por ciento alrededor del Ecuador). Si está interesado en probar uno, considere: Si no se limitaba a las preguntas para las que sabía que Google tenía una respuesta lista. , ¿qué querrías saber? El punto es imaginar el cosmos infinito, no organizarlo, etiquetarlo o conquistarlo.

Una noche, durante los primeros días de la pandemia, mientras salía a caminar con mi esposo, me cansé de las calles vacías y me detuve para mirar el cielo nocturno.

“Oye, ¿cuántas cajas de hilo dental crees que se necesitarían para llegar a Alpha Centauri?”

Y así deambulamos, discutiendo años luz y carretes de hilo ceroso, sin preocuparnos por respuestas, contentos con simplemente preguntarnos.


Caroline Chen es reportera de investigación que cubre salud y ciencia para ProPublica.