Cómo Rusia está sacando provecho del cambio climático

PEVEK, Rusia: un puerto reformado. Una nueva y espectacular planta para generar electricidad. Carreteras repavimentadas. Y sobró dinero para reparar la biblioteca y poner una nueva explanada a lo largo de la costa del Océano Ártico.

A nivel mundial, el calentamiento del clima es un desastre progresivo, que amenaza vidas y medios de subsistencia con inundaciones, incendios y sequías, y requiere un gran esfuerzo y gasto para combatirlo.

Pero en Pevek, una pequeña ciudad portuaria en el Océano Ártico en el extremo norte de Rusia que aprovecha el auge del transporte marítimo en el Ártico, el clima cálido se ve como una bonanza apenas mitigada.

«Yo lo llamaría un renacimiento», dijo Valentina Khristoforova, curadora de un museo de historia local. «Estamos en una nueva era».

Si bien los gobiernos de todo el mundo pueden estar corriendo para evitar los efectos potencialmente catastróficos del cambio climático, la economía del calentamiento global se está desarrollando de manera diferente en Rusia.

La tierra cultivable se está expandiendo, y los agricultores plantan maíz en partes de Siberia donde nunca antes había crecido. Las facturas de calefacción en invierno están disminuyendo y los pescadores rusos han encontrado una modesta captura de abadejo en las áreas descongeladas del Océano Ártico cerca de Alaska.

En ningún lugar las perspectivas parecen más prometedoras que en el extremo norte de Rusia, donde el rápido aumento de las temperaturas ha abierto un abanico de nuevas posibilidades, como los proyectos de minería y energía. Quizás el más profundo de ellos es la perspectiva, ya para el próximo año, de un transporte marítimo ártico durante todo el año con buques portacontenedores de “clase de hielo” especialmente diseñados, que ofrecen una alternativa al Canal de Suez.

La política del Kremlin hacia el cambio climático es contradictoria. No es un tema importante en la política interna. Pero siempre consciente de la imagen global de Rusia, el presidente Vladimir V. Putin prometió recientemente por primera vez que Rusia, el cuarto mayor emisor de gases de efecto invernadero del mundo y un prodigioso productor de combustibles fósiles, se convertiría en carbono neutral para 2060.

Afortunadamente para Pevek y otros puestos avanzados del Extremo Norte, sin embargo, en la práctica, el enfoque ruso parece reducirse a esto: si bien el cambio climático puede ser una enorme amenaza para el futuro, ¿por qué no aprovechar las oportunidades comerciales que ofrece en el presente?

Al otro lado del Ártico ruso, un consorcio de empresas respaldadas por el gobierno está a la mitad de un plan para invertir 735 mil millones de rublos, o alrededor de $ 10 mil millones, durante cinco años desarrollando el Paso del Noreste, una ruta de navegación entre el Pacífico y el Atlántico que los rusos llaman el Ruta del Mar del Norte. Planean atraer el transporte marítimo entre Asia y Europa que ahora atraviesa el Canal de Suez, y permitir empresas de minería, gas natural y turismo.

Cuanto más retrocede el hielo, más sentido tienen estas ideas comerciales. El paquete de hielo mínimo de verano en el Océano Ártico es aproximadamente un tercio menos que el promedio en la década de 1980, cuando comenzó el monitoreo, dijeron el año pasado investigadores del Centro Nacional de Datos de Nieve y Hielo con sede en Colorado. El océano ha perdido casi un millón de millas cuadradas de hielo y se espera que esté casi libre de hielo durante el verano, incluso en el Polo Norte, hacia mediados de siglo.

Pevek es un puerto clave en el borde oriental de este mar en deshielo. Antes de que el gran derretimiento y sus posibilidades económicas se enfocaran, era un remanso helado, uno de los muchos puestos de avanzada agonizantes del imperio soviético, en camino de convertirse en ciudades fantasmas.

Fue fundado en la década de 1940 como un campo de gulag para la extracción de estaño y uranio, donde los prisioneros murieron en gran número. «Pevek, al parecer, consistía en torres de vigilancia», recordó Aleksandr Tyumin, un ex prisionero, en una colección de memorias sobre los campos del Ártico siberiano.

En la tundra en las afueras de la ciudad, la nieve se amontona contra los cascos de los helicópteros abandonados, los autos desechados y los campos de barriles de combustible viejos, ya que transportar la basura es prohibitivamente costoso.

En los espeluznantes y vacíos asentamientos de gulag esparcidos cerca, las ventanas rotas miran inexpresivamente el páramo helado.

En el invierno, el sol se esconde bajo el horizonte durante meses. Un viento estacional aúlla, superando las 90 millas por hora. Cuando llega el momento, los padres no dejan salir a sus hijos para que no se queden impresionados.

Los planes comerciales anteriores de Pevek han fracasado lamentablemente. Un esfuerzo por vender carne de reno a Finlandia, por ejemplo, fracasó cuando los inspectores finlandeses rechazaron el producto, dijo Raisa Tymoshenko, reportera del periódico de la ciudad, North Star.

Hace solo unos años, la ciudad y sus comunidades satélites fueron abandonadas en su mayoría. La población había caído a alrededor de 3.000 desde aproximadamente 25.000 en la época soviética. «Había rumores de que la ciudad cerraría», dijo Pavel Rozhkov, un residente.

Pero con el calentamiento global, la rueda de la fortuna giró y la población aumentó en unas 1.500 personas, reivindicando, al menos en un pequeño bolsillo, la estrategia del Kremlin para adaptarse al cambio: gastar donde sea necesario y obtener beneficios cuando sea posible.

Esa política tiene sus críticos. «Rusia está hablando de los méritos de su enfoque de adaptación porque quieren aprovechar plenamente el potencial comercial de sus recursos de combustibles fósiles», dijo Marisol Maddox, analista del Ártico en el Centro Internacional Woodrow Wilson para Académicos en Washington.

En general, dijo, para Rusia, «la evidencia sugiere que los riesgos superan con creces los beneficios, sin importar cuán optimista sea el lenguaje del gobierno ruso».

El Kremlin no es ajeno a los inconvenientes del calentamiento global, reconociendo en un decreto político de 2020 «la vulnerabilidad de la población, la economía y los recursos naturales de Rusia a las consecuencias del cambio climático».

El calentamiento global, señaló el plan, requerirá adaptaciones costosas. El gobierno tendrá que cortar los cortafuegos en los bosques recientemente vulnerables a los incendios forestales, reforzar las presas contra las inundaciones de los ríos, reconstruir las viviendas que se derrumban en el derretimiento del permafrost y prepararse para una posible disminución de la demanda mundial de petróleo y gas natural.

Rosatom, la compañía nuclear estatal rusa que está coordinando la inversión en la ruta marítima, dijo que la iniciativa se beneficia del cambio climático pero también ayudará a combatirlo al reducir las emisiones de los barcos que navegan entre Europa y Asia en un 23 por ciento, en comparación con la ruta mucho más larga de Suez. .

El viaje de Busan, en Corea del Sur, a Ámsterdam, por ejemplo, es 13 días más corto por la Ruta del Mar del Norte, lo que supone un importante ahorro de tiempo y combustible.

El tráfico de barcos en el Ártico ruso aumentó en aproximadamente un 50 por ciento el año pasado, aunque todavía representa solo el 3 por ciento del tráfico a través del Canal de Suez. Pero una prueba realizada en febrero pasado con un barco comercial especialmente reforzado proporcionó pruebas de que el pasaje se puede atravesar en invierno, por lo que se espera que el tráfico aumente drásticamente cuando la ruta se abra durante todo el año el próximo año, dijo Yuri Trutnev, viceprimer ministro. Medios rusos.

“Gradualmente retiraremos el transporte del Canal de Suez”, dijo Trutnev sobre el plan. «Una segunda posibilidad para la humanidad ciertamente no molestará a nadie».

El dinero ha estado llegando a los proyectos del Ártico. Rosatom firmó en julio un acuerdo con DP World, la empresa de logística y puertos con sede en Dubai, para desarrollar puertos y una flota de portacontenedores de clase hielo con cascos especialmente reforzados para navegar en mares helados.

El deshielo del océano también ha hecho que las empresas de petróleo, gas natural y minería sean más rentables, reduciendo los costos de envío de suministros y productos. Una empresa conjunta multimillonaria de la empresa rusa Novatek, Total of France, CNPC of China y otros inversores exporta ahora alrededor del 5 por ciento de todo el gas natural licuado comercializado a nivel mundial sobre el deshielo del Océano Ártico.

En general, dicen los analistas, al menos media docena de grandes empresas rusas de energía, transporte y minería se beneficiarán del calentamiento global.

Un beneficio que la gente de Pevek no ha sentido es la sensación de que el clima en realidad se está calentando. Para ellos, el clima parece tan frío y miserable como siempre, a pesar de una temperatura promedio 2,1 grados Fahrenheit más cálida que hace 20 años.

El calentamiento global ha sido «una ventaja desde el punto de vista económico», dijo Olga Platonova, bibliotecaria. Sin embargo, ella y otros residentes dicen que a la luz de los cambios costosos y peligrosos en todo el mundo, no tienen motivos para celebrar.

E incluso aquí, los impactos ambientales son inciertos, dicen muchos, citando (para ellos) la aparición alarmante en los últimos años de una bandada de cuervos ruidosos nunca antes vista.

Y la Sra. Platonova lamentaba otra cosa: “Es una pena que nuestros nietos y bisnietos no vean el norte helado como lo experimentamos nosotros”.