Cómo se está erosionando la libertad de prensa en Hong Kong

Los medios de comunicación estridentes y políticamente diversos de Hong Kong, aunque libres de las limitaciones impuestas al periodismo de al lado en China continental, han enfrentado varias amenazas a lo largo de los años. Pero después de que una draconiana ley de seguridad nacional entró en vigencia hace un año, esos desafíos se han multiplicado dramáticamente.

La creciente presión sobre los medios de comunicación se puso de relieve el miércoles cuando Apple Daily, un tabloide a favor de la democracia que a menudo es crítico con los gobiernos de China y Hong Kong, dijo que no tenía más remedio que cerrar. El periódico, que había sido uno de los más leídos en Hong Kong, es objeto de una investigación de seguridad nacional que también ha encarcelado a su fundador, Jimmy Lai.

A pesar de tener el derecho a la libertad de expresión consagrado en su Constitución local, el territorio chino ahora ocupa el puesto 80 entre 180 países y regiones en el Índice Mundial de Libertad de Prensa, por debajo del 18 cuando Reporteros sin Fronteras publicó por primera vez el índice en 2002.

“No hay duda de que es el peor de los tiempos”, dijo Chris Yeung, presidente de la Asociación de Periodistas de Hong Kong, a The New York Times el mes pasado.

Estas son algunas de las formas en que se está erosionando la libertad de prensa en Hong Kong.

En junio de 2020, el gobierno chino impuso una amplia ley de seguridad nacional destinada a acabar con la oposición a su gobierno en Hong Kong, una ex colonia británica que fue devuelta a Beijing en 1997. La ley fue promulgada después de meses de protestas contra el gobierno en Hong Kong que planteó el mayor desafío político para Beijing en décadas, con algunos manifestantes pidiendo la independencia del territorio.

Si bien la ley se centra en los cuatro delitos de terrorismo, subversión, secesión y colusión con fuerzas extranjeras, la forma vaga en que está redactada tiene implicaciones para los medios de comunicación, dicen los expertos legales. El jefe de policía de Hong Kong, Chris Tang, advirtió a principios de este año que la policía investigaría los medios de comunicación que se considere que ponen en peligro la seguridad nacional, citando a Apple Daily como ejemplo.

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Los funcionarios no han proporcionado mucha claridad sobre lo que eso significa. En comentarios de esta semana, Carrie Lam, directora ejecutiva de Hong Kong, sugirió que dependía de los propios periodistas descubrir cómo evitar infringir la ley de seguridad nacional. La ley no debería afectar el “trabajo periodístico normal”, dijo, aunque no explicó lo que considera normal.

Sin nadie seguro de dónde están las líneas, una respuesta común ha sido la autocensura. Los periodistas evitan ciertos temas en las entrevistas, los activistas han eliminado sus historias de redes sociales y las bibliotecas han sacado de los estantes libros de figuras prodemocracia para su revisión. Los activistas, académicos y otros también están menos dispuestos a hablar abiertamente, una reticencia que se reforzó el mes pasado cuando un juez, al explicar por qué a un exlegislador acusado bajo la ley de seguridad nacional se le negó la libertad bajo fianza, citó comentarios que había hecho en entrevistas y en mensajes privados de WhatsApp a reporteros.

En agosto de 2020, los agentes de policía arrestaron al Sr. Lai en virtud de la ley de seguridad nacional, como había predicho en un ensayo de opinión para The Times. Horas más tarde, allanaron las oficinas de Apple Daily, su periódico ferozmente a favor de la democracia. Algunos reporteros transmitieron en vivo videos de la redada mientras los oficiales revisaban sus escritorios. La policía también arrestó a los dos hijos del Sr. Lai y a cuatro ejecutivos de su empresa, Next Digital.

Lai, que ya había sido arrestado por su papel en protestas no autorizadas en 2019, fue acusado según la ley de seguridad nacional de confabulación con fuerzas extranjeras, incluso pidiendo sanciones contra Hong Kong. Ya está en prisión por un período total de 20 meses por dos casos relacionados con protestas, pero aún enfrenta cargos adicionales que incluyen fraude y tres cargos bajo la ley de seguridad nacional, que podrían conllevar una sentencia de prisión de por vida. (El primer juicio de seguridad nacional de Hong Kong comenzó el miércoles).

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La redada de agosto ahora parece haber sido solo un calentamiento. La semana pasada, cientos de agentes de policía allanaron la sala de redacción del Apple Daily por segunda vez, arrestaron a cinco altos ejecutivos y editores, se apoderaron de las computadoras de los periodistas y congelaron las cuentas de las empresas. Dos de los detenidos han sido acusados ​​conforme a la ley de seguridad de conspiración para cometer colusión con potencias extranjeras. Un superintendente principal del departamento de seguridad nacional de la policía también advirtió al público que no comparta los artículos del Apple Daily en línea.

Incapaz de pagar a sus empleados con sus cuentas congeladas, Apple Daily dijo el miércoles que cerraría después de 26 años. El día había comenzado con el arresto del principal escritor de opinión del periódico, Yeung Ching-kee, quien escribía bajo el seudónimo de Li Ping. El Partido Comunista de China y sus aliados en Hong Kong “han decidido estrangular al Apple Daily, para matar la libertad de prensa y la libertad de expresión de Hong Kong”, escribió Yeung después del arresto de Lai el año pasado.

RTHK, una emisora ​​pública financiada por el gobierno conocida por sus reportajes independientes, está siendo controlada cada vez más. En un informe a principios de este año, el gobierno de Hong Kong acusó a la emisora ​​de falta de transparencia y objetividad y dijo que debería ser supervisada más estrictamente. Otros funcionarios han sugerido cerrarlo por completo.

Una serie de altos funcionarios abandonaron RTHK en los últimos meses, incluido el director de radiodifusión, que fue reemplazado por un funcionario sin experiencia en periodismo. Desde entonces, la emisora ​​ha cancelado programas, rechazado premios de medios y eliminado contenido de archivo de sus cuentas de YouTube y Facebook. La Sra. Lam recibió su propio programa, que se transmite cuatro veces al día, para explicar los cambios a las leyes electorales que, según los críticos, casi excluyen a los candidatos prodemocracia.

En abril, Choy Yuk-ling, un productor independiente de RTHK, fue multado luego de ser declarado culpable de hacer declaraciones falsas para obtener registros públicos, en un caso que el Comité para la Protección de los Periodistas calificó de “absurdamente desproporcionado”. La Sra. Choy, que había estado trabajando en un informe que criticaba a la policía, dijo que su caso mostraba cómo los funcionarios estaban tratando de restringir el acceso a información que alguna vez estuvo disponible públicamente. Ella está apelando su condena.

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Más allá de la ley de seguridad nacional, ha habido cambios de política más pequeños que, según los periodistas de Hong Kong, podrían obstaculizar su capacidad para hacer su trabajo. Algunos de los cambios involucran interacciones con la policía, que tuvo algunos enfrentamientos tensos con los periodistas durante las protestas de 2019. El año pasado, la policía dijo que reconocería las credenciales de los periodistas solo si trabajaban para medios registrados con el gobierno o para organizaciones noticiosas internacionales prominentes. El jefe Tang también dijo que el acceso a las operaciones policiales en el terreno debería restringirse a los “medios de comunicación de confianza”.

Por otra parte, el gobierno está preparado para permitir que las empresas oculten datos confidenciales de propiedad, lo que, según los críticos, podría dificultar la detección del fraude.

Los medios de comunicación también han informado de retrasos en la tramitación de visas para empleados extranjeros y, en algunos casos, se les ha negado. El Times citó la ley de seguridad nacional y las interrupciones de las visas en su decisión del verano pasado de reubicar a algunos miembros del personal de Hong Kong a Seúl, aunque otras organizaciones internacionales de noticias han dicho que no tienen planes de irse.

Más desafíos podrían estar en camino.

La Sra. Lam dio la alarma el mes pasado cuando dijo que el gobierno estaba explorando una legislación contra las “noticias falsas”, la pregunta es cómo se deben definir las noticias falsas y por quién. Una legislación similar promulgada en países asiáticos como Camboya, Malasia y Singapur ha sido criticada como una herramienta para sofocar la disidencia.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.