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Cómo se propagó el coronavirus a través de una instalación de inmigración

Gregory Arnold entró en la oficina del alcaide el 1 de abril cuando el coronavirus atravesó uno de los mayores centros de detención de inmigrantes en los Estados Unidos. Mientras esperaba con unos 40 guardias para comenzar su turno, escuchó a un capitán decir que las máscaras faciales estaban prohibidas.

Incrédulo, él y un guardia que recientemente dio a luz querían escucharlo del jefe. Arnold le dijo al alcaide Christopher LaRose que tenía 60 años y que vivía con un hijo asmático.

“Bueno, no puedes usar la máscara porque no queremos asustar a los empleados y no queremos asustar a los reclusos y detenidos”, recuerda Arnold.

“Con el debido respeto, señor, eso es ridículo”. Arnold replicó.

Dijo que quería usar una máscara y guantes, y “todos los demás deberían estar haciendo lo mismo”. Pero el alcaide no se conmovió. Y en las semanas siguientes, el Centro de Detención de Otay Mesa vería el primer gran brote en los 221 centros de detención del Servicio de Inmigración y Aduanas de los Estados Unidos.

Los orígenes del brote son inciertos, pero las cuentas de trabajadores y detenidos revelan deficiencias en la forma en que la empresa privada que administra el centro manejó la enfermedad: hubo una temprana ausencia de coberturas faciales y la falta de productos de limpieza. Los detenidos sintomáticos se mezclaron con otros.

El centro de detención de Otay Mesa en San Diego en 2017.

El centro de detención de Otay Mesa en San Diego en 2017.

(Elliot Spagat / Associated Press)

Otros centros seguirían con sus propios brotes, y una encuesta de vigilancia interna del Departamento de Seguridad Nacional de 188 centros de detención realizada a mediados de abril se hizo eco de algo de lo que Associated Press encontró en Otay Mesa: el 19% de los directores de las instalaciones dijeron que no había suficientes estándares máscaras quirúrgicas, el 32% dijo que no había suficientes máscaras respiratorias N95, y el 37% sintió que no había suficiente desinfectante de manos para los detenidos.

Al igual que las cárceles, las condiciones de vida son estrechas, excepto que las personas detenidas en centros de detención de inmigrantes no son acusadas de ningún delito. Esperan para comparecer ante un juez de inmigración para argumentar que se les debe permitir permanecer en el país.

Otay Mesa se encuentra en una periferia escondida de San Diego en medio de lotes de almacenamiento de vehículos, una central eléctrica a gas, una prisión estatal, la cárcel del condado y un campo de detención juvenil. La población promedio diaria de ICE de 956 detenidos el año pasado lo convirtió en el 11º centro de detención más ocupado de la agencia.

La instalación achaparrada de dos pisos, administrada bajo contrato por CoreCivic Inc. y compartida con los reclusos del Servicio de Alguaciles de EE. UU., Está rodeada por dos capas de cerca de alambre rematada con alambre de púas. Las habitaciones de dos a cuatro literas se abren a áreas comunes con televisores, sofás y juegos de mesa.

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Margarita Smith, una guardia que fue nombrada empleada del año de Otay Mesa de CoreCivic en 2019, dijo que los gerentes con frecuencia desanimaban a los trabajadores de usar máscaras. El tema surgió durante las sesiones informativas en marzo.

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“No querían que nadie usara máscaras”, dijo Smith, quien fue aprovechado por CoreCivic para dirigir un comité de moral de los empleados en enero. “Dijeron que asustaría a los detenidos y les haría pensar que estamos enfermos o algo así”.

En una presentación judicial, LaRose, el director, dijo que las políticas sobre máscaras evolucionaron con la orientación de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. El personal debía usarlos alrededor de los detenidos en cuarentena y eran opcionales para otros empleados a partir de la tercera semana de marzo, dijo, una declaración que disputan Arnold y Smith.

Arnold dijo que usaba una máscara después de enterarse del primer caso del centro de detención el 31 de marzo, un empleado que entregó equipo a los guardias que comenzaban sus turnos. Sin darse cuenta de la prohibición de los revestimientos faciales, los detenidos le agradecieron.

“Estaba disgustado”, dijo Arnold. “Es obvio que esto estaba aumentando. Yo sabía que iba a pasar. Solo podría decirlo.

El contratista entregó máscaras a los detenidos el 10 de abril, pero a condición de que firmen una exención de responsabilidad en idioma inglés, según varios detenidos. Se retiró rápidamente después de un tenso enfrentamiento con los detenidos.

“Todos gritaban”, dijo Issis Zavala de Honduras, quien se negó a firmar pero fue liberada con un brazalete en el tobillo porque un episodio de tuberculosis en 2007 la hizo vulnerable. “Dijeron: ‘Simplemente lo firmas. De acuerdo, si no quieres firmar, iremos ”.

El 17 de marzo, el día en que San Diego limitó las reuniones públicas a 50 personas y cerró restaurantes, los colegas se reunieron para asar al alcaide. Smith recordó haberse preguntado por qué tanta gente, incluida la mitad de los lugartenientes, podía reunirse tan cerca en una habitación.

Cuando un empleado presionó por trapos limpios, el director respondió dos veces que no era necesario porque los químicos utilizados para la limpieza eran muy potentes. Otros preguntaron cuándo obtendrían más toallitas y geles.

Los guantes eran difíciles de encontrar, dijo Smith. Arnold dijo que los que vio eran demasiado pequeños para sus manos. Los dispensadores de desinfectante para manos a menudo estaban vacíos.

Sintiendo que el director no estaba tomando el virus en serio, Smith sintió que no tenía otra opción. A los 48 años, perdió una semana de trabajo a principios de marzo con neumonía, tiene asma y había estado enferma de vez en cuando desde noviembre.

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Ella renunció. “Pensé para mí misma que no volveré a enfermarme”, dijo. “Tenía la sensación de que las cosas no iban a salir bien”.

Los detenidos, por supuesto, no tuvieron más remedio que quedarse. Carlos González Gutiérrez, cónsul general de México en San Diego, escribió a ICE el 16 de abril sobre un “miedo generalizado” entre los detenidos, expresando su preocupación por mezclar detenidos enfermos y asintomáticos y exigir exenciones de responsabilidad por las máscaras. Una línea directa del consulado recibió más de 100 llamadas.

Las quejas comunes incluyen la falta de productos de higiene personal, distanciamiento social y máscaras, dijo González Gutiérrez. Se quejaron de que se les ordenó beber agua salada para lidiar con el dolor y que los empleados no usaban equipo de protección personal.

La portavoz de CoreCivic, Amanda Gilchrist, dijo que el contratista siguió rigurosamente la orientación de los funcionarios de salud y ICE. Señaló que los CDC no aceptaron completamente las máscaras hasta la primera semana de abril y dijo que los empleados y los detenidos se cubren la cara sin tener que firmar una exención.

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“Hemos respondido a esta situación sin precedentes de manera apropiada, exhaustiva y con cuidado para la seguridad y el bienestar de los que nos han sido confiados a nosotros y a nuestras comunidades”, dijo.

Víctor Rodríguez, de 44 años, se encontraba entre los 35 detenidos que iniciaron una huelga de hambre de cinco días el 4 de abril. El hombre guatemalteco estaba molesto por un detenido que trabajaba en el comedor manipulando alimentos y parecía tener fiebre, por lo que le dieron ibuprofeno. . (CoreCivic dijo que prohibía a los detenidos con síntomas trabajar en la cocina y que seguía las pautas de los CDC sobre limpieza y desinfectantes).

Las autoridades insisten en que los detenidos tenían suficiente jabón gratis (23.300 bares del 24 de marzo al 23 de abril), pero Rodríguez dijo que el bar que tomaba a diario era apenas suficiente para lavarse las manos o ducharse. Las solicitudes de desinfectante para manos fueron denegadas porque las autoridades temían que pudieran ser utilizadas para el alcohol casero.

Elizabeth Cruz, de 22 años, dijo que un detenido que tosía mucho en su celda la primera semana de abril fue retirado durante aproximadamente una semana, regresó y fue retirado nuevamente antes de dar positivo. Cruz dijo que informó dolor en el pecho y dificultad para respirar durante dos semanas, pero no pudo obtener más que medicamentos para la alergia.

“Conozco mi cuerpo y no estoy bien”, recuerda haberle dicho a una enfermera, quien le dijo que no podía hacer nada más.

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Cruz, de El Salvador, finalmente dio positivo y fue colocado en aislamiento con otros ocho detenidos infectados.

El virus ha traído un nuevo escrutinio a ICE. La agencia albergó un máximo histórico de más de 56,000 personas el año pasado, con más de 500,000 reservas durante un período de 12 meses, pero las políticas para limitar severamente el asilo y las recientes liberaciones destinadas a controlar el virus redujeron la población a 22,340.

En general, ICE ha tenido 3.596 detenidos con resultado positivo: el 27% de los examinados. De ellos, 967 están actualmente bajo custodia; el resto fueron liberados, deportados o se han recuperado. En ICE, 45 trabajadores del centro de detención dieron positivo, junto con un número no revelado de contratistas.

Chad Wolf, secretario interino de Seguridad Nacional, dijo a los periodistas en mayo en San Diego que ICE dejó de tomar detenidos en Otay Mesa y “uno o dos más” y continuará liberando a detenidos mayores y médicamente frágiles. ICE redujo la población de Otay Mesa en más de la mitad en tres meses a 376 desde 761 el 1 de abril.

Durante semanas, Otay Mesa tuvo la dudosa distinción de la mayoría de los casos en el sistema ICE, pero la propagación se detuvo efectivamente; 168 detenidos han dado positivo desde el inicio del brote, al igual que 11 empleados de ICE y más de 30 trabajadores de CoreCivic. ICE dijo en un comunicado que el aumento de las pruebas y el aislamiento de los detenidos que dieron positivo contribuyeron a mejorar las condiciones.

Los casos están surgiendo en las instalaciones de Farmville, Virginia, con 315 detenidos que dieron positivo, Anson, Texas, con 290, Eloy, Arizona, con 250 y Houston con 206. En Eloy, 128 de aproximadamente 315 empleados habían dado positivo a partir de a principios de este mes, según CoreCivic, que administra la instalación.

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Arnold renunció después de su confrontación del 1 de abril con el alcaide, justo cuando el virus estaba desgarrando a Otay Mesa. Smith tomó un permiso de dos semanas antes de renunciar, desgarrada por su lealtad al trabajo y lo que ella considera es la tendencia de CoreCivic a “cortar atajos”. Ambos han demandado a la empresa en un tribunal federal.

CoreCivic abordará las cuentas de los ex guardias en la corte, dijo Gilchrist, pero “podemos decir en general que negamos sus acusaciones engañosas y sensacionalistas que están diseñadas para obtener un resultado favorable en la corte”. Daniel Struck, abogado del alcaide, no respondió a una solicitud de comentarios.

Smith y Arnold creen que la propagación comenzó con alguien de afuera, tal vez un guardia o un abogado. Smith llamó a los detenidos “patos sentados”.

“Después de que el primer oficial lo consiguió, fue como un incendio allí”, dijo Smith. “Simplemente despegó después de eso”.

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