Cómo una bomba nuclear podría salvar a la Tierra de un asteroide sigiloso

Un día, los astrónomos pueden detectar un asteroide a meses de un encuentro cataclísmico con la Tierra. Nuestra única posibilidad de sobrevivir en una etapa tan tardía sería intentar usar un explosivo nuclear para destruirlo.

Pero, ¿funcionaría?

A diferencia de algunos éxitos de taquilla melodramáticos de Hollywood de la década de 1990, los científicos de la vida real no se preocupan en gran medida por los gigantes esterilizadores de planetas. Las órbitas de casi todos los asteroides de dos tercios de milla de diámetro o más se han trazado con precisión. “Sabemos que no serán una amenaza en el corto plazo”, dijo Megan Bruck Syal, investigador de defensa planetaria en el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore.

En cambio, su atención se centra en asteroides relativamente pequeños, aquellos del tamaño de estadios de fútbol, ​​notables por su abundancia, así como por su capacidad para evadir los observatorios de caza de asteroides. “Esos son los que nos preocupan más porque podrían surgir de la nada”, dijo el Dr. Bruck Syal.

Un asteroide tan diminuto puede no parecer un gran peligro en comparación con el coloso de 6.2 millas que se estrelló contra la Tierra hace 66 millones de años con resultados apocalípticos. Pero un meteoro que explotó sobre Siberia en 1908 tenía solo unos 200 pies de ancho, y la onda de choque de la explosión niveló 800 millas cuadradas de bosque. “Ese es el tamaño de toda el área metropolitana de Washington DC”, dijo el Dr. Bruck Syal.

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Utilizando simulaciones de alta fidelidad, los científicos informaron en un estudio publicado a principios de este mes que un asteroide sigiloso de hasta 330 pies podría ser aniquilado por un dispositivo nuclear de un megatón, con el 99,9 por ciento de su masa despejada del camino de la Tierra, si el El asteroide es atacado al menos dos meses antes del impacto.

Idealmente, los asteroides que apuntan a nuestra canica azul se identificarían con décadas de anticipación. Si es así, la esperanza es que una nave espacial sin tripulación pueda chocar contra ellos con el impulso suficiente para apartarlos del camino de la Tierra. Esta estrategia, conocida como desviación, se probará por primera vez el próximo año con la misión espacial Prueba de redirección de doble asteroide (DART) de la NASA.

Pero un asteroide incluso a varios años de la Tierra puede no ser adecuado para la desviación. En esa etapa, puede que sea demasiado tarde para alterar suficientemente su trayectoria con un codazo. Y si cualquier intento de desvío resulta demasiado entusiasta, el asteroide puede romperse en pedazos más pequeños pero aún corpulentos que podrían golpear la Tierra en múltiples puntos.

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Usar una explosión nuclear para destruir a un intruso interplanetario “siempre será el último recurso”, dijo Patrick Michel, un experto en asteroides del Observatoire de la Côte d’Azur que no participó en el estudio. Pero si tenemos poco tiempo, puede que sea nuestra única esperanza.

Un equipo dirigido por Patrick King, físico del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins, realizó simulaciones en 3-D para ver si una bomba nuclear podría proporcionar la salvación planetaria. Como un aspirante a Marco Inaros, un villano de la serie de ciencia ficción “The Expanse” que planeó bombardear la Tierra desde el espacio, lanzó asteroides virtuales de 330 pies a nuestro planeta a lo largo de cinco trayectorias orbitales diferentes.

Se enviaron poderosos dispositivos nucleares de un megatón para recibirlos.

Las simulaciones mostraron que cuando la detonación tuvo lugar dos meses o más antes de la fecha de impacto proyectada, fue suficiente para garantizar que casi todos los fragmentos de asteroides que sobrevivieron a la explosión no alcanzaran la Tierra. Cualquier fragmento que llegara a la Tierra probablemente sería lo suficientemente pequeño como para quemarse en la atmósfera, dijo el Dr. Bruck Syal, coautor del estudio.

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Esta estrategia no es infalible. “Si calcula mal la energía que necesita para destruirla, puede hacer muchos fragmentos”, dijo el Dr. Michel, y algunos pueden ser lo suficientemente grandes como para impactar la Tierra con una violencia considerable.

Nadie quiere esperar hasta el último momento para ver si un Ave María nuclear salva al mundo. Pero algún día la humanidad puede no tener otra opción: la NASA estima que hay 17,000 asteroides cercanos a la Tierra de 460 pies o más grandes que aún no se han encontrado.

Para reducir las probabilidades de una emboscada a un asteroide, los científicos están siendo proactivos. Un futuro telescopio espacial de la NASA tiene como objetivo detectar dos tercios de esas amenazas en miniatura. Su esperanzador éxito será un alivio para los oficiales de defensa planetaria que, quizás más que nadie, no quieren perderse nada.