Cómo una impresionante laguna en España se convirtió en ‘sopa verde’

LA MANGA, España – El Mar Menor, una laguna de agua salada en la costa del sureste de España, fue reconocida durante mucho tiempo por su belleza natural, atrayendo a turistas y jubilados a sus aguas poco profundas y cálidas e inmaculadas y al suave clima mediterráneo de la zona.

Pero en los últimos años, la idílica laguna se ha visto amenazada. Toneladas de peces muertos han llegado a la costa mientras las aguas, que alguna vez fueron cristalinas, se llenaron de algas.

Los científicos están divididos sobre si el cambio climático, que causa un calor excesivo que reduce los niveles de oxígeno en el agua, está contribuyendo al problema. Pero coinciden en que las escorrentías llenas de nitratos de los fertilizantes de las granjas cercanas han dañado gravemente las aguas donde solían prosperar las ostras y los caballitos de mar. Pero los agricultores de la zona se han negado a cargar con la culpa.

Hugo Morán, un alto funcionario del Ministerio de Medio Ambiente del gobierno central, estimó que el 80 por ciento de la contaminación del agua se debió al crecimiento descontrolado de la agricultura. También culpó en parte a los políticos locales, acusándolos de minimizar durante mucho tiempo la contaminación y proponer remedios inviables, como canalizar gran parte de las aguas de la laguna hacia el mar Mediterráneo.

Esto solo crearía otra víctima, dijo.

“Para sanar, primero hay que reconocer la enfermedad”, dijo. “Pero lo que hemos escuchado, en cambio, son afirmaciones esporádicas del gobierno regional de Murcia de que el Mar Menor está mejor que nunca”.

Recientemente, han surgido problemas similares en otras partes del mundo. Se ha culpado a la contaminación, incluso de contaminantes a base de nitrógeno, de acelerar la secreción de una sustancia viscosa llamada mucílago que ha obstruido el Mar de Mármara en Turquía. Y los desechos producidos por un plan de electricidad cercano y una refinería de petróleo han dañado la laguna gigante de Berre en el sur de Francia.

El área alrededor del Mar Menor, con sus campos fértiles y clima templado durante todo el año, ha resultado irresistible para las granjas a gran escala, que a menudo usan fertilizantes de nitrato que dañan el medio ambiente. Además de los problemas, ha habido un gran desarrollo turístico en el estrecho banco de arena de 13 millas conocido como La Manga, o la Manga, que separa el Mar Menor del Mediterráneo.

Quien tenga la culpa, María Victoria Sánchez-Bravo Solla, maestra jubilada, ha tenido suficiente.

Cuando cinco toneladas de peces muertos aparecieron en agosto cerca de su casa en la laguna, decidió que estaba lista para mudarse. Ella lo llamó «un desastre ambiental que debería avergonzar a nuestros políticos y a todos aquellos que niegan la responsabilidad de permitir que esto suceda».

Tales muertes masivas de peces han ocurrido varias veces durante los últimos cinco años, y el hedor de las algas en descomposición, que ha oscurecido y turbio las aguas de la laguna, es una señal más de la crisis ecológica.

Los restaurantes locales ya no sirven mariscos del Mar Menor y las tripulaciones de pesca comercial ahora se dedican a la pesca de arrastre en el cercano Mediterráneo. Pocos residentes incluso considerarían darse un chapuzón en la laguna.

A medida que los problemas se han intensificado, también lo ha hecho el juego de la culpa.

La administración conservadora de la región de Murcia dice que el gobierno central español en Madrid, actualmente una coalición de izquierda, debería hacer más para ayudar. Madrid dice que la responsabilidad recae en el nivel local.

Miriam Pérez, responsable del Mar Menor en el gobierno regional, dijo que cree que las rivalidades políticas están impidiendo que el gobierno central haga más.

«Desafortunadamente, creo que los colores políticos son importantes», dijo.

Dijo que el gobierno central había hecho poco para apoyar los esfuerzos de limpieza de su administración de derecha, incluida la eliminación de alrededor de 7,000 toneladas métricas de biomasa, en su mayoría algas en descomposición, incluso después de que la región emitió un decreto en 2019 para proteger la laguna.

En agosto, cuando llegó otra ola de peces muertos, los científicos notaron que la temperatura del agua había subido significativamente. Pero en septiembre, el Instituto Español de Oceanografía publicó un informe que rechazaba la idea de que el calor excesivo del verano ayudara a matar a los peces.

En cambio, los científicos atribuyen gran parte de la culpa a la agricultura. En 1979, se abrió un canal para llevar agua desde el Tajo, el río más largo de la Península Ibérica, al sureste de España. El canal condujo al riego, que transformó a Murcia en una de las potencias agrícolas de Europa, produciendo lechuga, brócoli, alcachofas, melones y más para exportar a todo el continente.

La agricultura representa el 8,5 por ciento del producto interior bruto de la región y genera cerca de 47.000 puestos de trabajo, según un estudio publicado el año pasado por la Universidad de Alcalá, cerca de Madrid.

Pero los agricultores alrededor del Mar Menor han desviado la culpa, diciendo que la contaminación proviene del agua que se filtra a la laguna desde un acuífero en el que se han acumulado sustancias tóxicas durante décadas.

Vicente Carrión, presidente de la rama local de COAG, un sindicato agrícola, dijo que los agricultores ahora estaban usando estrictamente solo la cantidad de fertilizantes necesarios para que las plantas crezcan.

“Nos culpan por lo que sucedió hace 40 años” cuando se puso menos escrutinio sobre las prácticas agrícolas y las autoridades hicieron hincapié en aprovechar la demanda de toda Europa, dijo.

Adolfo García, director de Camposeven, un exportador agrícola que cosecha alrededor de 1,500 acres de tierra en la región, dijo que la mayoría de los agricultores ya se habían cambiado a métodos de producción sostenibles. Los rezagados deberían obtener incentivos del gobierno para invertir en tecnología verde en lugar de «piedras lanzadas por personas que no tienen conocimiento de nuestros sistemas de riego modernos», agregó.

“Incluso si no plantamos nada en esta área durante los próximos 50 años, el acuífero permanecería muy contaminado”, dijo.

Pero Julia Martínez, quien creció en la región y ahora es bióloga y directora técnica de la Fundación Nueva Cultura del Agua, un instituto especializado en sostenibilidad del agua, dijo que los argumentos sobre el acuífero eran una pista falsa. Dijo que al menos el 75 por ciento de la contaminación del agua de la laguna provino de las escorrentías.

El impacto del turismo, otro gran contribuyente a la economía local, es otro problema. Los hoteles y restaurantes del Mar Menor se concentran a lo largo de la barra de arena de La Manga, donde también se construyeron decenas de bloques de apartamentos, muchos de ellos como casas de vacaciones. Casi cada centímetro de la tira está desarrollado.

El Sr. Morán, secretario de Medio Ambiente, reconoció que el Mar Menor había sufrido un enfoque de “barra libre” en términos de concesión de permisos de construcción. Pero principalmente culpó a la escorrentía de fertilizantes de las granjas.

La laguna fue la prueba de que “uno de los mayores problemas de Europa es la contaminación de sus aguas por nitratos”, dijo.

Pedro Luengo Michel, biólogo que trabaja para Ecologistas en Acción, una organización ambiental española, dijo que las industrias agrícola y turística tienen una amplia influencia, particularmente a nivel local donde el conservador Partido Popular ha gobernado desde 1995.

“Nos enfrentamos a un grupo de presión agrícola muy poderoso del que dependen nuestros políticos para mantenerse en el poder”, dijo Luengo Michel.

Morán dijo que su gobierno central planeaba usar 300 millones de euros, o alrededor de 350 millones de dólares, del fondo de recuperación de pandemias de la Unión Europea para proteger el hábitat natural y las aguas del Mar Menor. El plan incluye replantar vegetación cerca de las costas, lo que puede detener el flujo de agua contaminada desde los campos vecinos.

Para algunos científicos, monitorear el deterioro de la laguna se ha sentido como una tragedia personal.

“Recuerdo que cuando era niño me parecía impresionante que podía ver la arena en el fondo sin siquiera notar el agua porque el Mar Menor era muy transparente”, dijo la Sra. Martínez, la bióloga.

«Ahora, lamentablemente tenemos una sopa verde y ciertamente he dejado de nadar en ella».