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Compañía de agua retira propuesta de desalinización mientras se intensifica la batalla por la justicia ambiental

En medio de una creciente controversia y preocupaciones sobre la justicia ambiental, California American Water retiró el miércoles su solicitud para un proyecto de desalinización en la pequeña ciudad de Marina en la Bahía de Monterey.

La propuesta se había convertido en uno de los temas más tensos que se presentaron ante la Comisión Costera de California, que se votó el jueves. La decisión habría sido la primera prueba importante del nuevo poder de la comisión para revisar no solo el daño al medio ambiente al tomar decisiones, sino también el daño a las comunidades subrepresentadas.

Lo que estaba en juego era el polémico futuro del agua en la península de Monterey, así como el papel que el gobierno debería desempeñar para abordar los problemas de desigualdad ambiental.

Las proyecciones de la demanda de agua, los impactos de las aguas subterráneas locales y otras preocupaciones sobre el suministro de agua se han disputado acaloradamente en toda la región, pero una pregunta que se avecinaba era si era justo continuar cargando a algunas comunidades costeras con proyectos industriales mientras que otras se aburguesan.

El proyecto de agua en sí, señalaron muchos, ni siquiera abastecería a los residentes de Marina. Otros cuestionaron el costo de este importante proyecto de infraestructura, que podría sobrecargar a los contribuyentes con mil millones de dólares más durante los próximos 30 años.

“Durante las últimas semanas escuchamos serias preocupaciones sobre justicia ambiental de los residentes de Marina y preocupaciones sobre los costos de nuestros clientes”, dijo Catherine Stedman, portavoz de Cal Am, en un comunicado. “Nos gustaría tener más conversaciones con los residentes de Marina (o la ciudad de Marina) y también dedicar más tiempo a explicar nuestras mejoras propuestas a nuestro programa de bajos ingresos para los clientes de Monterey antes de solicitar una votación de la Comisión”.

“Esperamos volver a estar frente a la Comisión en unos meses”, dijo Stedman. “Todavía creemos que este es el proyecto correcto en la ubicación correcta, pero queremos construir puentes en la medida de lo posible”.

Cal Am está bajo una orden de décadas de la Junta Estatal de Control de Recursos Hídricos para detener el bombeo excesivo del río Carmel para diciembre de 2021. Desde 1995, la compañía ha realizado numerosos esfuerzos para desarrollar un suministro alternativo para una región tan afectada por el agua. (La península de Monterey está aislada de los acueductos estatales y federales y tiene opciones limitadas de agua).

El río, donde una vez desovaron 10,000 truchas arco iris, ha sufrido mucho por las demandas de agua de la región. No se observaron truchas durante la última sequía, y las 9.5 millas más bajas del río están estacionalmente secas la mayoría de los años debido a las continuas desviaciones ilegales, dijeron las autoridades del agua.

El proyecto cuenta con el apoyo de conservacionistas de la trucha arco iris, importantes grupos agrícolas y empresariales, así como de hoteles y desarrolladores de la región que durante años no han podido expandirse sin más agua. Cal Am también se ha reunido en privado con algunos de los principales funcionarios del gobernador Gavin Newsom, incluido el secretario de Protección Ambiental, Jared Blumenfeld, quien dice que es imperativo salvar el río Carmel.

Los opositores a la desalinización han instado a Cal Am a considerar en su lugar un proyecto público de agua reciclada, Pure Water Monterey, que se puso en marcha este año.

Ampliar ese proyecto, el personal de la Comisión Costera acordó recientemente en un informe de 154 páginas, sería una forma más económica, más equitativa y ambientalmente consciente de satisfacer las necesidades de Cal Am durante al menos las próximas décadas.

Jonas Minton, ex subdirector del Departamento de Recursos Hídricos de California que dirigió el grupo de trabajo de desalinización del estado, acogió con agrado la noticia el miércoles y dijo que es hora de que todos, incluido Cal Am, trabajen juntos para expandir el proyecto de reciclaje en lugar de continuar la -y adelante.

“Ya es hora de que Cal Am se dé cuenta de que los impactos de la planta desaladora propuesta en los residentes desfavorecidos, la costa y el medio ambiente nunca podrán eliminarse. Estos no se pueden explicar ni negociar ”, dijo Minton, quien ahora es asesor de políticas de agua para la Liga de Planificación y Conservación. “Es hora de que avance el proyecto de reciclaje de agua Pure Water Monterey. Esto proporcionará suficiente agua para los residentes actuales y futuros y permitirá que Cal Am cese sus desviaciones ilegales del río Carmel ”.

El alcalde de Marina, Bruce Delgado, calificó la retirada de Cal Am como una gran victoria para su comunidad, que se ha visto afectada durante décadas por una mina de arena y otras instalaciones industriales. Tener un espacio abierto en la costa para que todos disfruten es una prioridad para su ciudad, donde un tercio de los residentes son de bajos ingresos y muchos hablan poco inglés.

Reflexionó con orgullo sobre los muchos miembros de su comunidad que han pasado años enfrentándose a los abogados y campañas pulidas de Cal Am.

“Este es uno de los días más felices de mi vida y uno de los días más importantes para la ciudad”, dijo Delgado. “Se siente como si recuperamos nuestra agua y nuestro futuro”.

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