Con el auge de China, no se tuvo en cuenta el cambio climático. Ahora debe.

El vertiginoso crecimiento de China durante las últimas cuatro décadas erigió ciudades vertiginosas donde había aldeas y tierras de cultivo. Las ciudades atraían a las fábricas y las fábricas atraían a los trabajadores. El auge sacó a cientos de millones de personas de la pobreza y las dificultades rurales que una vez enfrentaron.

Ahora esas ciudades enfrentan el nuevo y abrumador desafío de adaptarse al clima extremo causado por el cambio climático, una posibilidad en la que pocos pensaron mucho cuando el país comenzó su extraordinaria transformación económica. La urbanización dinámica y ordenada de China ha hecho que, de alguna manera, el desafío sea más difícil de enfrentar.

Ningún evento meteorológico puede estar directamente relacionado con el cambio climático, pero la tormenta que inundó Zhengzhou y otras ciudades en el centro de China la semana pasada, matando al menos a 69 hasta el lunes, refleja una tendencia global que ha visto inundaciones mortales recientemente en Alemania y Bélgica. y calor extremo e incendios forestales en Siberia. Las inundaciones en China también ponen de relieve las vulnerabilidades ambientales que acompañaron al auge económico del país y aún podrían socavarlo.

China siempre ha tenido inundaciones, pero como Kong Feng, entonces profesor de políticas públicas en la Universidad de Tsinghua en Beijing, escribió en 2019, la inundación de ciudades en China en los últimos años es “una manifestación general de los problemas urbanos” en el país.

La gran expansión de carreteras, subterráneos y ferrocarriles en las ciudades que crecieron casi de la noche a la mañana significó que había menos lugares donde la lluvia pudiera ser absorbida de manera segura, interrumpiendo lo que los científicos llaman el ciclo hidrológico natural.

Faith Chan, profesora de geología de la Universidad de Nottingham en Ningbo, en el este de China, dijo que las ciudades del país, y hay 93 con poblaciones de más de un millón, se modernizaron en un momento en que los líderes chinos hicieron de la resiliencia climática una prioridad menos que crecimiento económico.

“Si tuvieran la oportunidad de volver a construir una ciudad, o de planificar una, creo que estarían de acuerdo en hacerla más equilibrada”, dijo el Sr. Chan, quien también es miembro visitante en el Instituto de Investigación Water @ Leeds de la Universidad. de Leeds.

China ya ha tomado algunas medidas para comenzar a abordar el cambio climático. Xi Jinping es el primer líder del país en hacer del tema una prioridad nacional.

Ya en 2013, el Sr. Xi prometió construir una “civilización ecológica” en China. “Debemos mantener la armonía entre el hombre y la naturaleza y perseguir el desarrollo sostenible”, dijo en un discurso en Ginebra en 2013.

El país casi ha quintuplicado la superficie de espacios verdes en sus ciudades durante las últimas dos décadas. Introdujo un programa piloto para crear “ciudades de esponja”, incluida Zhengzhou, que absorben mejor las lluvias. El año pasado, el Sr. Xi se comprometió a acelerar las reducciones de emisiones y alcanzar la neutralidad de carbono para el 2060. Fue un cambio tectónico en la política y puede que también lo sea en la práctica.

Deberías leer:   India aplica 20 millones de inyecciones de vacuna Covid en el cumpleaños de Modi

La pregunta es si es demasiado tarde. Incluso si países como China y Estados Unidos reducen rápidamente los gases de efecto invernadero, es probable que el calentamiento de los ya emitidos tenga consecuencias duraderas.

El aumento del nivel del mar ahora amenaza a las metrópolis costeras de China, mientras que tormentas cada vez más severas azotarán ciudades del interior que, como Zhengzhou, se están hundiendo bajo el peso del desarrollo que se planeó apresuradamente, con edificios e infraestructura que a veces se construyeron de manera deficiente.

Incluso Beijing, que fue golpeada por una inundación repentina mortal en 2012 que dejó 79 muertos, todavía no tiene el sistema de drenaje necesario para desviar la lluvia de una gran tormenta, a pesar de los relucientes monumentos arquitectónicos de la capital que significan el ascenso del estado de China.

En Zhengzhou, los funcionarios describieron las lluvias torrenciales que cayeron la semana pasada como una tormenta única en un milenio que ninguna planificación podría haber evitado.

Aun así, la gente ha preguntado por qué el nuevo sistema de metro de la ciudad se inundó, atrapando a los pasajeros mientras el agua subía constantemente, y por qué un “túnel inteligente” debajo de la tercera carretera de circunvalación de la ciudad se inundó tan rápidamente que las personas en automóviles tuvieron poco tiempo para escapar.

El empeoramiento del impacto del cambio climático podría representar un desafío para el gobernante Partido Comunista, dado que el poder político en China se ha asociado durante mucho tiempo con la capacidad de dominar los desastres naturales. Una oleada pública hace varios años sobre la contaminación tóxica del aire en Beijing y otras ciudades finalmente obligó al gobierno a actuar.

“A medida que tenemos más y más eventos como lo que ha sucedido en los últimos días, creo que habrá más conciencia nacional del impacto del cambio climático y más reflexión sobre lo que debemos hacer al respecto”, dijo Li Shuo, un analista climático de Greenpeace en China.

La urbanización de China ha facilitado de alguna manera el ajuste. Ha reubicado a millones de personas de aldeas rurales que tenían muchas menos defensas contra las inundaciones recurrentes. Es por eso que el número de víctimas de las recientes inundaciones ha sido de cientos y miles, no de millones, como lo fueron algunos de los peores desastres en la historia del país.

Sin embargo, la experiencia de Zhengzhou subraya el alcance de los desafíos que tenemos por delante y los límites de las soluciones fáciles.

Deberías leer:   Pilotos afganos que buscaban seguridad en Uzbekistán se trasladan a una base estadounidense

Una vez que fue una mera encrucijada al sur de una curva en el río Amarillo, la ciudad se ha expandido exponencialmente desde que comenzaron las reformas económicas de China hace más de 40 años.

Hoy en día, los rascacielos y las torres de apartamentos se extienden a lo lejos. La población de la ciudad se ha duplicado desde 2001, alcanzando los 12,6 millones.

Zhengzhou se inunda con tanta frecuencia que los residentes bromean mordazmente al respecto. “No hay necesidad de envidiar a esas ciudades donde se puede ver el mar”, decía un comentario en línea que se extendió durante una inundación en 2011, según un informe de un periódico local. “Hoy les damos la bienvenida a ver el mar en Zhengzhou”.

En 2016, la ciudad fue una de las 16 elegidas para un programa piloto para expandir los espacios verdes para mitigar las inundaciones: el concepto de “ciudad esponja”.

La idea, no muy diferente a lo que los planificadores en los Estados Unidos llaman “desarrollo de bajo impacto”, es canalizar el agua lejos de los densos espacios urbanos hacia parques y lagos, donde puede ser absorbida o incluso reciclada.

A Yu Kongjian, decano de la Escuela de Arquitectura del Paisaje de la Universidad de Pekín, se le atribuye la popularización de la idea en China. Dijo en una entrevista telefónica que en su rápido desarrollo desde la década de 1980, China había recurrido a diseños de Occidente que no eran adecuados para los extremos que ya estaba experimentando el clima del país. Las ciudades estaban cubiertas de cemento, “colonizadas”, como él dijo, por “infraestructura gris”.

Deberías leer:   En la ONU, Biden pide diplomacia, no conflicto, pero algunos son escépticos

China, en su opinión, necesita “revivir la sabiduría antigua y mejorarla”, dejando de lado los espacios naturales para el agua y la vegetación como lo hacían los antiguos agricultores.

Según el programa, Zhengzhou ha construido más de 3,000 millas de nuevo drenaje, ha eliminado 125 áreas propensas a inundaciones y ha creado cientos de acres de nuevos espacios verdes, según un artículo en Zhengzhou Daily, un periódico estatal.

Uno de esos espacios es Diehu Park, o Butterfly Lake Park, donde sauces llorones y alcanfor rodean un lago artificial. Abrió solo el pasado mes de octubre. También se inundó la semana pasada.

“Las esponjas absorben el agua lentamente, no rápido”, dijo el viernes Dai Chuanying, un trabajador de mantenimiento del parque. “Si hay demasiada agua, la esponja no puede absorberla toda”.

Incluso antes de las inundaciones de la semana pasada, algunos habían cuestionado el concepto. Después de que la ciudad sufriera inundaciones en 2019, el Diario de la Juventud de China, un periódico dirigido por el partido, lamentó que el fuerte gasto en los proyectos no hubiera resultado en mejoras significativas.

Otros señalaron que las ciudades de las esponjas no eran una panacea. Nunca fueron diseñados para lluvias torrenciales como la de Zhengzhou el 20 de julio, cuando cayeron veinte centímetros de lluvia en una hora.

“Aunque la iniciativa de la ciudad esponja es un excelente enfoque de desarrollo sostenible para la gestión de las aguas pluviales, todavía es discutible si se puede considerar como la solución completa para la gestión del riesgo de inundaciones en un clima cambiante”, dijo Konstantinos Papadikis, decano de la Escuela de Diseño de Universidad Xi’an Jiaotong-Liverpool en Xi’an.

Las fábricas que han impulsado el crecimiento de China también extraen más y más gases que contribuyen al cambio climático, al mismo tiempo que contaminan gravemente el aire. Como países de todo el mundo, China se enfrenta ahora a la tarea de reducir las emisiones y prepararse para los efectos del calentamiento global que parecen cada vez más inevitables.

Chan, el profesor, dijo que en China el tema del cambio climático no ha sido tan polarizador políticamente como en, por ejemplo, Estados Unidos. Eso podría facilitar la creación de apoyo público para los cambios que deben realizar los gobiernos locales y nacionales, muchos de los cuales serán costosos.

“Sé que para las ciudades, las cuestiones del uso de la tierra son caras, pero estamos hablando de cambio climático”, dijo. “Estamos hablando de desarrollo futuro para la próxima generación o la próxima, la próxima generación”.

Li Tú contribuiste con la investigación.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.