Con la condena de Elizabeth Holmes, los capitalistas de riesgo se distancian de Theranos

En su caso contra Elizabeth Holmes, los fiscales convencieron al jurado de que el comportamiento del fundador de Theranos Inc. al liderar la startup antes de que colapsara fue mucho más allá de los límites aceptables de la cultura de falsificar hasta que lo haga en Silicon Valley.

Los inversores de Silicon Valley también se complacen en llamar a Holmes una excepción.


“La ambición, el impulso, la visión y el optimismo son parte del espíritu de Silicon Valley”, escribió el capitalista de riesgo Greg Gretsch en Twitter tras el veredicto. “Las mentiras descaradas y el engaño no lo son. El fraude es un fraude “.

Otros ven el juicio (y el veredicto) como una advertencia sobre los excesos de Silicon Valley y los riesgos para los inversores y clientes cuando una startup avanza sin los controles y contrapesos adecuados, sobre todo a medida que los fundadores acumulan más control.

Elizabeth Holmes hizo muchas apariciones públicas en nombre de Theranos, incluso en un evento de 2014 en San Francisco.


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La Sra. Holmes fue declarada culpable de defraudar a algunos de los mayores inversores de la startup de análisis de sangre el lunes en un tribunal federal de San José en uno de los casos de cuello blanco de más alto perfil en años. El veredicto fue mixto: la Sra. Holmes fue declarada culpable de cuatro cargos que involucran a inversionistas, incluida la conspiración para defraudar a los inversionistas, y no culpable de cuatro cargos que involucran a pacientes, incluida la conspiración para defraudar a los pacientes. El jurado estaba estancado en tres cargos de fraude de inversores.


Muchos capitalistas de riesgo dijeron que Holmes era un caso atípico como fundadora porque no logró obtener fondos de las firmas de capital de riesgo de primer nivel y no formaba parte del círculo íntimo de Silicon Valley. Dicen que la mayoría de los inversores no tolerarían el secretismo con el que se salió con la suya.

“Si bien es tentador ver el veredicto en el juicio de Holmes como una prueba de Rorschach sobre el estado de las empresas emergentes y el capital de riesgo, la realidad es que el juicio de Elizabeth Holmes trata sobre la culpa y la inocencia de Elizabeth Holmes, ni más ni menos”. dijo Venky Ganesan, socio de la firma Menlo Ventures.

Un jurado federal condenó a la fundadora de Theranos, Elizabeth Holmes, por cuatro de los 11 cargos de fraude criminal. Cada cargo conlleva una pena máxima de prisión de 20 años. Sara Randazzo de WSJ comparte lo más destacado del testimonio de Holmes. Foto: Josh Edelson para EDL

Theranos surgió hace casi dos décadas a partir de una idea que la Sra. Holmes soñó cuando era una estudiante de 19 años en la Universidad de Stanford, y abandonó la escuela para fundar su empresa, un camino bien recorrido para los fundadores de startups. Theranos tenía su sede en Palo Alto, California, una ciudad llena de empresas emergentes y capitalistas de riesgo, y Holmes atrajo a miembros de la junta y mentores de Stanford.

Theranos, que durante 15 años pasó del modo sigiloso a una empresa de biotecnología altamente valorada hasta el fracaso, controlada por la Sra. Holmes como directora ejecutiva, dio resultados de análisis de sangre inexactos a pacientes a las que se les dijo falsamente que podían tener VIH o cáncer de próstata o que estaban sufriendo un aborto espontáneo. , según testimonio del juicio. La compañía perdió la mayor parte de los $ 945 millones que recaudó de los inversores cuando se disolvió en 2018 en medio de sanciones regulatorias e investigaciones civiles y penales.

Theranos una vez tuvo su sede en Palo Alto, California.


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Bryan Roberts, un antiguo capitalista de riesgo de la firma Venrock, dijo que el veredicto tendrá “efectos nulos” en las nuevas empresas. “Cada fundador se considera a sí mismo como muy diferente y cada inversor se considera más inteligente y, por lo tanto, capaz de ver estos problemas”.

Los capitalistas de riesgo han tratado de distanciarse de Theranos diciendo que algunos inversores de Silicon Valley rechazaron la empresa, dudosos de sus afirmaciones. Sin embargo, muchos otros capitalistas de riesgo realizaron inversiones repetidas desde aproximadamente 2006 hasta 2013.

Los capitalistas de riesgo que respaldaron a la Sra. Holmes, según los registros judiciales, incluyen a Draper Fisher Jurvetson (el fundador de la empresa, Tim Draper, era un amigo de la familia); Donald Lucas, un inversor de Silicon Valley desde hace mucho tiempo, así como la empresa de riesgo de su hijo; Black Diamond Ventures, una empresa del sur de California dirigida por el sobrino del Sr. Lucas mayor, Chris Lucas; El fondo de riesgo del cofundador de Oracle Corp. Larry Ellison; Reid Dennis, fundador de Institutional Venture Partners y capitalista de riesgo desde la década de 1950; la extinta ATA Ventures de Silicon Valley; y Peer Venture Partners, que ahora invierte en startups de criptomonedas.

El cofundador de ATA Ventures, Hatch Graham, se negó a comentar. Otros capitalistas de riesgo no respondieron a una solicitud de comentarios. Donald Lucas y su hijo han muerto.

Entre los patrocinadores de Theranos se encontraban el fondo de riesgo del cofundador de Oracle Corp. Larry Ellison (el Sr. Ellison está a la izquierda) y Draper Fisher Jurvetson, fundado por Tim Draper.


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En un correo electrónico el martes, Draper siguió apoyando a Holmes y dijo que el veredicto pone en peligro la capacidad de emprendedores como Holmes para seguir iterando e inventando hasta que encuentren un producto que funcione.

“Sigo creyendo en lo que ella estaba tratando de hacer, y si este escrutinio le sucediera a todos los emprendedores que intentan hacer de este mundo un lugar mejor, no tendríamos automóvil, teléfono inteligente, antibióticos, automatización y nuestro mundo sería menos por eso ”, dijo el Sr. Draper.

Los capitalistas de riesgo invirtieron junto con familias adineradas y magnates de negocios, grupos médicos, inversionistas inmobiliarios, un general militar de cuatro estrellas y un fondo de cobertura centrado en la atención médica.

Debido a que la Sra. Holmes tenía un grupo de inversionistas tan dispares, “no cayó en el balde de nadie”, dijo Steve Blank, un fundador de startups en serie y profesor adjunto en Stanford, donde enseña sobre startups e innovación. Eso hace que sea más fácil para los inversores distanciarse de la Sra. Holmes, dijo.

En una entrevista con la Comisión de Bolsa y Valores en 2017, como parte de una investigación que la SEC estaba realizando sobre la Sra. Holmes, dijo que buscó familias adineradas con negocios controlados por la familia para invertir porque pensaba que apoyarían su deseo de mantener Theranos una empresa privada por tiempo indefinido.

Las empresas emergentes con un respaldo de capital de riesgo más tradicional no han sido inmunes a las acusaciones de fraude. A medida que las nuevas empresas en los últimos años han optado por permanecer privadas por más tiempo, los problemas se han multiplicado, según una investigación de Matthew Wansley, profesor asistente de derecho en Cardozo Law School en la ciudad de Nueva York. Las empresas privadas están exentas de la mayoría de los requisitos de divulgación que se aplican a las empresas públicas, señala un artículo de investigación de marzo de Wansley.

“Algunos de los unicornios más valiosos cometieron faltas que pasaron desapercibidas durante años”, escribió.

Los capitalistas de riesgo son a veces cómplices, escribió Wansley: No tienen ningún incentivo para compartir información sobre la mala conducta porque quieren parecer amistosos por los fundadores y mantener una reputación de elegir las inversiones con prudencia. Los capitalistas de riesgo también están acostumbrados a que las inversiones quebran y, desde su perspectiva, la diferencia entre una pérdida de “una startup que estalla en escándalo y las muchas startups que no logran desarrollar un producto o encontrar un mercado es insignificante”, dijo Wansley. escribió.

El entonces vicepresidente Joe Biden habló con Elizabeth Holmes durante una visita en 2015 a una planta de fabricación de Theranos en Newark, California.


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Inmediatamente después del escrutinio que afectó a Theranos, algunos inversores se pusieron nerviosos. Los directores ejecutivos de nuevas empresas que también estaban creando nuevas herramientas de muestreo de sangre dijeron que se enfrentaban a un proceso de recaudación de fondos más largo como resultado de los problemas de Theranos, y los inversores los exigieron con estándares más altos de rigor científico e intercambio de datos, ansiosos por evitar respaldar otra debacle al estilo de Theranos.

“Pero eso fue hace cinco años y los inversores lo han superado”, dijo Skip Fleshman, un inversor en tecnología y atención médica de Asset Management Ventures. Aún así, dijo, la caída de la Sra. Holmes “servirá como un recordatorio para hacer la debida diligencia”.

El veredicto se produce cuando un ritmo de inversión a alta velocidad ha provocado que muchos capitalistas de riesgo que quieren seguir siendo competitivos omitan o reduzcan la investigación de una posible inversión, tradicionalmente un proceso de una semana. La pandemia trajo acuerdos históricamente rápidos a Silicon Valley, con la recaudación de fondos sobre Zoom y los rendimientos en auge que proporcionaron una ganancia inesperada a los inversores que han llevado a que los acuerdos se cierren en horas, o menos.

El Sr. Roberts de Venrock dijo que el juicio de la Sra. Holmes “no es una lección nueva, sino un recordatorio, y uno necesario cuando los mercados se sobrecalientan y los financiamientos se completan muy rápidamente, que juzgar a las personas es muy, muy difícil”.

Elizabeth Holmes abandonó la corte federal después del veredicto del lunes en San José, California.


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Fuente: WSJ

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