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sábado, mayo 15, 2021

Conozca al primer funcionario electo camboyano estadounidense de Long Beach

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Como la principal comunicadora en inglés de su familia camboyana estadounidense, Suely Saro se acostumbró a hablar a una edad temprana.

Primero, tenía que pedir los boletos para el almuerzo del jardín de infancia para ella y su hermano. En la escuela primaria, la colocaron en la clase de estudiantes de inglés y tuvo que solicitar que la cambiaran. Unos años más tarde, habló para discutir su camino hacia las clases de honores que necesitaba para la universidad.

Pronto estaba preparando solicitudes de ayuda económica y otros documentos oficiales para sus padres, otros miembros de la familia e incluso los amigos de los miembros de la familia. Se enteró de que había personas a las que el gobierno llegaba y a otras no.

“Sentí la responsabilidad de asegurar que no solo mis padres, sino toda la comunidad estuvieran protegidos y defendidos. Y eso eventualmente se extendió a todos los que fueron marginados o privados de sus derechos ”, dijo Saro.

Cuando preste juramento el martes, Saro, de 40 años, se convertirá en la primera miembro del consejo camboyano estadounidense en la historia de Long Beach, que desde la década de 1980 ha albergado la mayor concentración de refugiados estadounidenses camboyanos del país. También puede ser, como ha dicho, la primera estadounidense camboyana elegida para un cargo en California.

Sus preocupaciones políticas son pragmáticas. Quiere pintar cruces de peatones, aumentar la tasa de respuesta de la oficina a las quejas de calidad de vida y reducir la falta de vivienda.

Pero la importancia simbólica de su historia no se le escapa. Como muchos camboyanos estadounidenses en Long Beach, Saro nació en un campo de refugiados en Tailandia y sus padres trabajaron en fábricas y talleres clandestinos después de establecerse en Estados Unidos. Su candidatura llegó a los titulares de las cadenas de televisión y los periódicos de Camboya, enviando ondas de orgullo a través de una diáspora global hambrienta de ejemplos de éxito.

Quiere que su historia destaque no solo las luchas de los refugiados camboyanos, sino también cómo sus hijos e hijas se ven fortalecidos y moldeados por la experiencia.

“La gente está tan acostumbrada a percibirnos como una población necesitada, como víctimas. Pero somos diversos como cualquier comunidad. Podemos ser funcionarios electos y artistas ”, dijo Saro. “Creo que existe la percepción de que de alguna manera le tenemos miedo al gobierno. Puedo testificar del hecho de que eso no es cierto “.

La representación, en la comunidad camboyana estadounidense, puede ser un tema complicado. Un legado de los “campos de la muerte”, una campaña de terror y genocidio de cinco años en la década de 1970 que dejó casi 2 millones de camboyanos muertos, es la vergüenza que los sobrevivientes llevan a sus nuevos países de origen.

Esa dolorosa historia deja a los sobrevivientes y a sus hijos hambrientos de motivos para estar orgullosos de su cultura. Así que he escuchado que más de unos pocos jóvenes estadounidenses de Camboya se preguntan por qué los chefs camboyanos siempre parecen comercializar sus restaurantes como comida tailandesa, que se percibe como más convencional. He cenado en innumerables tiendas de rosquillas camboyanas y articulaciones de pollo frito en Southland, pero nunca he visto a nadie ofrecer nom kong, un pastel camboyano que se parece mucho a una rosquilla.

Dos propietarios de una tienda de donas posan con sus productos

Huey Behuynh, propietario de Knead Donuts & Tea, y su hija, Amy Behuynh.

(Allen J. Schaben / Los Angeles Times)

Así que decidí llamar a Huey Behuynh, un empresario camboyano estadounidense de segunda generación que dirige Knead Donuts, una tienda gourmet de donas en Long Beach. Se sorprendió de que le preguntara sobre nom kong. Su familia ha dirigido tiendas de donas durante décadas y nunca pensó en ofrecerlas.

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Pero servir un plato camboyano no era un gran problema para él. De hecho, se ofreció a prepararlo para mí y rápidamente nos vimos envueltos en una conversación sobre si había un mercado para la masa, que está hecha de harina de arroz y tiene la masticabilidad del mochi.

Me di cuenta de que las suposiciones incluidas en mi pregunta simplemente no le parecían relevantes a Behuynh. No es que no valore su cultura y ame el nom kong. Él y los miembros de su familia que tienen tiendas de donas habrían vendido los pasteles si hubieran pensado que alguien quería comprarlos. Siempre han hecho todo el trabajo necesario para sobrevivir.

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Behuynh, de 47 años, llegó al país como refugiado. Abandonó la escuela secundaria para convertirse en el principal sostén de su familia a la edad de 17 años cuando su padre resultó herido en un accidente. Ha trabajado como agente de bienes raíces, contratista, agente de seguros, oficial de policía y, durante un tiempo, ayudó a administrar el restaurante de su familia en Cambodia Town, el salón de banquetes Siem Reap.

Behuynh nunca imaginó que podría ganarse la vida y celebrar su cultura al mismo tiempo. La asimilación a la cultura estadounidense dominante blanca era una cuestión de supervivencia, dijo Behuynh.

Pero en Siem Reap, el restaurante de su familia, sirvieron un plato de fideos de arroz que la mayoría de los clientes reconocieron como pad Thai, un plato tailandés. Pero la versión camboyana es menos ácida, más dulce, con una textura ligeramente más seca y una historia completamente diferente, popularizada como almuerzos portátiles para estudiantes en Camboya. Behuynh dijo que su familia insistió en llamar al plato por su apodo camboyano, fideos de estudiantes, porque era una expresión importante de su cultura e historia.

“Cuando era niño, no existía Google. Hoy en día, la gente quiere probar algo diferente. Tienes que publicarlo. Los camboyanos están en el mapa ”, dijo Behuynh.

Después de aceptar venir a probar pronto el nom kong de Behuynh, le hice otra pregunta sobre la representación, esta vez sobre la campaña de Saro.

La respuesta de Behuynh fue significativamente más entusiasta. Habló de tratar de deshacerse de una mentalidad de impotencia que a veces proviene de crecer en un campo de refugiados, y cómo la victoria de Saro fue empoderadora para las personas que experimentaron eso. Y reflexionó sobre su hija, quien recientemente se convirtió en la primera persona de su familia en asistir a una universidad de cuatro años.

“Siempre hemos sido descuidados, tratando de sobrevivir, con miedo de pedir ayuda. La comunidad camboyana nunca pide cosas, lamentablemente. Así que esta es una buena dirección para la comunidad, adónde va. Es alentar a las generaciones futuras a ver lo que es posible ”, dijo Behuynh.

Supongo que no debería sorprenderme tanto que esta pregunta arrojara una respuesta más significativa que mi pregunta sobre las donas. Y me recordó que cuando hablamos de representación en la comunidad asiático-americana, debemos mirar más allá de las afirmaciones positivas de nuestras culturas y hacia las necesidades materiales de nuestras comunidades.

Saro y Behuynh comparten una cultura, pero a ambos también les preocupan más las tasas de graduación de la escuela secundaria que las políticas de acción afirmativa en las universidades de élite. Ambos han oído hablar de nom kong; lo que es más importante, comparten la experiencia de crecer en apartamentos estrechos con varias familias.

Le pregunté a Saro qué significaba su candidatura para dos estadounidenses camboyanos en particular: sus padres.

“Nunca se sintieron como si fueran parte de Estados Unidos”, dijo Saro. “Espero que esto comience a cambiar su perspectiva”.

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