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Coronavirus: dentro de una escuela de California que ha reabierto

Dentro de Mount St. Mary’s Academy, una escuela católica en esta ciudad de la fiebre del oro en las estribaciones de Sierra Nevada, una estatua de tamaño natural de la Virgen María se erige como centinela sobre la mesa de registro en la puerta principal. Los estudiantes que regresan para la sesión de otoño se detienen bajo su mirada atenta para un ritual moderno de la vida pandémica: control de temperatura, desinfectante de manos, preguntas sobre su potencial como vectores de virus.

El jueves por la mañana, la directora Edee Wood usó una máscara roja estampada con estampado de cachemira mientras empuñaba un termómetro digital destinado a proteger a los 160 estudiantes de su escuela, uno de los pocos en California que intentaron clases en persona este otoño. En Mount St. Mary’s, la vida vuelve a la normalidad con uniformes impecables, lápices afilados y clases cinco días a la semana.

Si bien el aprendizaje remoto es la regla en casi todas las escuelas públicas en este momento, Mount St. Mary’s abre porque está en el condado de Nevada, que no está en la lista de vigilancia del coronavirus del estado, y también porque sus administradores creen que puede hacerlo de manera segura.

Mientras los padres en California luchan con los planes para una mayor educación en el hogar, Mount St. Mary’s está participando en un experimento que espera proporcione un modelo para otras escuelas como esta, dijo Lincoln Snyder, superintendente de escuelas de la Diócesis Católica de Sacramento, que supervisa 38 campus que inscriben a unos 13.000 estudiantes desde el norte de la capital hasta la frontera de Oregon.

Si bien un puñado de ellos ahora están de regreso en las aulas, Snyder espera reabrirlos todos en las próximas semanas, utilizando planes en los que ha estado trabajando desde que el virus obligó a las escuelas a cerrar en marzo. Está en la cuarta versión de esas reglas.

“Obviamente, todos estamos aprendiendo sobre la marcha”, dijo Snyder. Pero insiste en que los niños pertenecen a la clase y que las escuelas privadas más pequeñas como la suya son lo suficientemente “ágiles” para hacerlo de manera segura.

Miles Sirisute, de 6 años, un estudiante de kindergarten en Mount St. Mary's, tiene su temperatura controlada por la directora Edee Wood.

Miles Sirisute, de 6 años, un estudiante de kindergarten en Mount St. Mary’s, tiene su temperatura controlada por la directora Edee Wood.

(Gary Coronado / Los Angeles Times)

Sin embargo, cómo, dónde y qué niños regresan a la escuela en California está empantanado tanto en la política como en los problemas de salud.

En todo el estado, los debates se intensifican sobre los riesgos que enfrentan los niños y los maestros, cómo los niños están superando las ramificaciones de salud mental del aislamiento y cómo los padres que trabajan pueden hacer frente al aprendizaje a distancia. Permitir que algunas escuelas vuelvan a abrir también plantea problemas de equidad: la matrícula en Mount St. Mary’s es de aproximadamente $ 5,000 al año, aunque muchas familias reciben ayuda financiera.

En Grass Valley, un lugar donde la local Wendy Ermshar dijo “verás cosas de Trump en todas partes y luego verás cosas de Black Lives Matter en todas partes”, algunos ven Mount St. Mary’s como una tontería arrogante, mientras que otros ven que proporciona una servicio esencial.

Hace semanas, el gobernador Gavin Newsom implementó una rúbrica compleja para cuándo las escuelas pueden reanudar la instrucción en persona en los 38 condados que tienen una alta prevalencia del coronavirus, lo que llevó a la mayoría de los distritos grandes a anunciar el aprendizaje remoto para el otoño. Pero Newsom también creó un sistema de exenciones que permitía a las escuelas con planes de mitigación de riesgos solicitar permiso a sus departamentos de salud locales para regresar a la educación en el campus.

Dado que esas exenciones se consideran en los próximos meses, y algunas probablemente se otorgan, escuelas como Mount St. Mary’s brindarán lecciones sobre lo que funciona y lo que no.

Aunque Wood ha pasado meses preparándose para traer a los estudiantes al interior del antiguo edificio de ladrillo, fundado en 1859 y la escuela católica más antigua en funcionamiento continuo al oeste del Mississippi, está preocupada.

“Todos estamos nerviosos”, dijo.

Dina Rubino, maestra de tercer grado, ayuda a Calvin, de 8 años, un estudiante que ingresa a tercer grado, con una prueba de evaluación de lectura.

Dina Rubino, maestra de tercer grado en Mount St. Mary’s Academy, ayuda a Calvin, de 8 años, con una prueba de evaluación de lectura.

(Gary Coronado / Los Angeles Times)

Los protocolos de Snyder para Mount St. Mary’s abarcan 28 páginas y cubren todo lo que él, el gobierno estatal o federal podrían imaginar más allá de los conceptos básicos de higiene y sentido común: no se permiten alimentos del exterior; abra las ventanas cuando no afecte a los niños con alergia al polen; quite todas las alfombras del salón de clases.

Wood ha intentado, dijo, imaginar cada paso del día para cada estudiante.

Aunque solo los niños mayores de tercer grado deben usar una máscara en las aulas, según las reglas del estado, Wood ordenó polainas para el cuello para cada niño para que los más pequeños puedan subirse según sea necesario, sin tener que preocuparse por ponerse o quitarse la máscara. o perderlo, dijo. En los pasillos, las pegatinas de huellas azules con ojos de dibujos animados crean caminos de un solo sentido para que los niños no tengan que pasar a otros.

Atrás quedaron los choques de manos y los abrazos cuando los niños saludan a los maestros. En su lugar, los estudiantes de primer grado harán lo que la maestra Carol Kent describe como un “abrazo de langosta”, donde se enfrenta a su estudiante desde los seis pies requeridos, se dobla ligeramente por la cintura con los brazos extendidos y mueve los dedos hacia el niño. En segundo grado, “solo vamos a dar cumplidos, tal vez un namaste, ”Un saludo tradicional hindú con las manos juntas, dijo la maestra Carol Keane-Stein.

  La maestra de primer grado Carol Kent ayuda a Hunter Roe, de 6 años, que no se muestra, con una prueba de evaluación.

La maestra de primer grado Carol Kent ayuda al estudiante entrante Hunter Roe, de 6 años, que no se muestra, con una prueba de evaluación.

(Gary Coronado / Los Angeles Times)

La maestra de jardín de infantes Megan Hood, que comienza su primer año en la escuela, está optando por un protector facial en lugar de una máscara para que los niños puedan ver que la “t y la h hacen un th”, dijo.

“Es un buen momento para pensar de manera creativa y fuera de la caja”, dijo Wood.

Pero Wood y sus maestros dicen que los métodos de la vieja escuela serán una gran parte del futuro. Después de años de avanzar hacia modelos de enseñanza que invitaban a la colaboración y el trabajo en grupo, los niños ahora estarán sentados en sus escritorios todo el día, incluso los “pequeños” de Hood, como a veces se les llama a los kinders.

“Básicamente será como cuando estaba en la escuela”, dijo Kent, el maestro de primer grado. “Pero cada media hora vamos a levantarnos y movernos o estirarnos o bailar al ritmo del rock and roll”.

Los padres, maestros y administradores están de acuerdo en que el tamaño pequeño de Mount St. Mary’s y otras escuelas similares les da una ventaja en la lucha contra el COVID-19. Incluso antes de la pandemia, las clases superaron los 20 estudiantes, dejando sus grandes aulas, la mayoría con techos de 20 pies y amplias ventanas, con mucho espacio para la separación. Sus pasillos de madera con paredes de color amarillo brillante huelen a yeso fresco y aire de montaña de las secuoyas y arces que lo rodean. Afuera, un área de juegos con asfalto tiene un pabellón cubierto con mesas para el almuerzo.

La comunidad más pequeña también ha permitido un mayor consenso. Aunque se ofrecerá aprendizaje en línea, Wood dijo que la mayoría de los padres quieren lecciones en persona.

Nora Roe es uno de esos padres. Con su hijo Hunter, de 6 años, Roe se reunió con Kent el jueves por la mañana para ayudarlo a elegir su escritorio y tomar una prueba de evaluación de matemáticas. Hunter se sentó socialmente distanciado de Kent, que usaba un protector facial, mientras revisaba los problemas en una computadora en un laboratorio donde todas las demás máquinas estaban bloqueadas.

Roe dijo que cree que las consecuencias para la salud mental de no asistir a la escuela son más dañinas que el riesgo de enfermedad, y que Hunter está ansioso por regresar.

“Si le dices que la escuela comienza en una hora, estará vestido, esperando en el porche”, dijo.

Amber Waters, que estaba con su hija China, de 8 años, y su hijo Jaeden, de 10, dijo que es “cautelosa pero emocionada”. Tanto ella como su esposo trabajan a tiempo completo para el Servicio Forestal de EE. UU., Él como bombero, y ella cree que el peligro del coronavirus en una escuela es menor de lo que enfrentará su cónyuge en un campamento de bomberos. Ella también dijo que el “aspecto familiar” de la escuela pequeña le hizo confiar en “que no van a poner en riesgo a nuestros hijos”.

Para muchos estudiantes, la oportunidad de estar cerca de otros niños es un alivio después de lo que muchos dijeron que fue un verano solitario.

Ema Chapman, de 13 años, está comenzando su octavo grado. Desde la pandemia, ha hecho poco más que montar a caballo, dijo.

“Estoy muy emocionada”, dijo sobre estar de regreso en el campus. “Tengo muchas ganas de hacerlo.”

A pesar de las incógnitas, la inscripción ha aumentado en Mount St. Mary’s. El tercer grado tiene una lista de espera y la mayoría de las otras clases están llenas. Las solicitudes, dijeron Wood y algunos maestros, subieron tan pronto como la gente se enteró de que se abriría con regularidad.

Nora Roe y su hijo Hunter Roe, de 6 años, un estudiante entrante de primer grado, esperan en la oficina de la escuela después de que Hunter tomó una prueba de evaluación.

Nora Roe de Grass Valley y su hijo Hunter esperan en la oficina de la escuela después de su examen de evaluación en Mount St. Mary’s.

(Gary Coronado / Los Angeles Times)

La madre, Kimberly Penrose, dijo que las peleas con su estudiante de cuarto grado, Bryson, por completar lecciones en línea, estaban “dañando nuestra relación”. Ella lo trasladó de una escuela pública a Mount St. Mary’s porque era en persona.

“El aprendizaje a distancia no nos estaba funcionando en absoluto”, dijo.

La apertura de Mount St. Mary también se ve favorecida por el hecho de que sus maestros, como la mayoría de los de las escuelas privadas y parroquiales, no están sindicalizados. En todo Estados Unidos, los sindicatos han exigido que se controle el virus antes de que los maestros regresen a las aulas, para proteger tanto su propia salud como la de la comunidad. En algunos estados donde se han abierto escuelas, ya se han producido brotes en campus públicos.

Como su director, los maestros de Mount St. Mary’s dijeron que están preocupados, pero creen que la escuela está haciendo todo lo posible para garantizar la seguridad. Snyder dijo que si un maestro se sentía incómodo al regresar, lo tratarían “como lo haríamos con cualquier otro alojamiento de licencia médica”, pero hasta ahora, ninguno se ha negado a regresar.

“Nos estamos excediendo”, dijo David Pistone, un maestro de escuela secundaria que solía ser ingeniero en Intel. “Me sorprende que mis manos no se caigan de la lejía”.

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