Coronavirus en Wuhan, China: por qué es difícil saber qué tan grave será el brote del virus


En las últimas 24 horas, el número de casos del nuevo coronavirus que se originó en Wuhan, China, casi se duplicó a más de 4,400. Desde que se anunció el brote el 31 de diciembre, el virus ha cobrado la vida de 107 personas.

Menos de cuatro semanas después del brote, el temor a lo grave que podría ser esto se está extendiendo más rápido que el virus. Y con buen motivo.

Si bien la gran mayoría de los casos y muertes se producen en China continental, 2019-nCoV ya ha llegado a al menos una docena de otros países, incluidos EE. UU., Alemania y Canadá. La gente es comprar mascarillas. Los mercados están al límite. Las ciudades y los países están respondiendo con cuarentenas masivas y prohibiciones de viaje. Todo se parece mucho a la película de pandemia de 2011, Contagio.

Entonces, ¿qué tan grande podría ser el brote? ¿Es este el próximo? pandemia – una enfermedad que se extiende a nivel mundial?


Una respuesta a esta pregunta requiere conocer las respuestas a otras dos preguntas: ¿con qué facilidad se transmite el 2019-nCoV de persona a persona y qué tan mortal es el virus? Por el momento, los científicos solo tienen suposiciones informadas, que probablemente se solidificarán en las próximas semanas y meses. Pero lo que sabemos hasta ahora es instructivo.

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El R0, explicado

Con cada brote de enfermedad, los epidemiólogos tratan de averiguar qué tan lejos, y qué tan rápido, es probable que un virus se propague a través de una población. Para hacer eso, usan el número de reproducción básico, llamado “R nada”, o R0.

Más simplemente, la cifra se refiere a cuántas otras personas es probable que una persona enferma infecte en promedio en un grupo que es susceptible a la enfermedad (lo que significa que ya no tienen inmunidad de una vacuna o lucha contra la enfermedad antes).

El R0 es muy importante en el contexto de la salud pública porque predice cuán grande será un brote. Cuanto mayor sea el número, mayor será la probabilidad de que muchas personas se enfermen.

El sarampión, el virus más contagioso que conocen los investigadores, puede permanecer en el aire de una habitación y enfermar a las personas hasta dos horas después de que una persona infectada que tosió o estornudó se fue. Si las personas expuestas al virus no se vacunan, el R0 del sarampión puede ser tan alto como 18.

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El ébola es más mortal pero mucho menos eficiente: su R0 suele ser solo 2, en parte, porque muchas personas infectadas mueren antes de que puedan transmitir el virus a otra persona.

Ahora, aquí hay una gran advertencia: el R0 no es “algo que se arregle”, dijo Marion Koopmans, quien estudia enfermedades infecciosas emergentes y dirige el departamento de virología en el Centro Médico Erasmus en Rotterdam, Países Bajos.

Las enfermedades se comportan de manera diferente en diferentes entornos, dependiendo de factores como la densidad de población y la susceptibilidad a una enfermedad en una población. Por ejemplo, en el caso del norovirus, ese bicho desagradable y altamente contagioso infame por causar brotes de gripe estomacal en cruceros – las estimaciones de R0 varían según si el brote está contenido en un lugar (como un hospital) o si se propaga más ampliamente.

Algunas personas también son más contagiosas, y tienen un R0 más alto, que otras, debido a su carga viral, por ejemplo, o al flujo de aire en el edificio donde están enfermos. (Las personas que son especialmente contagiosas se conocen como “súper spreaders. ”)

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Lo que sabemos sobre la facilidad con que se propaga el nuevo coronavirus

Con estas advertencias en mente, esto es lo que sabemos sobre el R0 para el nuevo coronavirus. Según una estimación preliminar de la OMS, en este momento, cada individuo infectado con 2019-nCoV ha transmitido el virus a un promedio de 1.4 a 2.5 más. Eso haría que 2019-nCoV menos contagioso que el SARS, que tenía un R0 de 3, pero más contagioso que la gripe estacional.

Javier Zarracina y Christina Animashaun / Vox

Esa es solo la palabra de la OMS. Hay literalmente docenas de estimaciones sobre el R0 2019-nCoV que circulan, de grupos de investigación de todo el mundo. Y diferentes grupos de investigación utilizan diferentes modelos estadísticos, supuestos y datos para conectarse a sus modelos.

En total, encontré una amplia gama de estimaciones de R0: de 1,4 a 5.47 – siendo presentado.

Si uno reduce las estimaciones a algunos de los mejores laboratorios de modelado epidemiológico del mundo, como Maia Majumder “s en el Boston Children’s Hospital o Christian Althaus “s en la Universidad de Berna o Jon Read ‘s en Lancaster – el rango se ve mucho más pequeño: 2 a 3.8. Eso haría al nuevo coronavirus al menos tan contagioso como la gripe estacional y potencialmente más contagioso que el SARS.

“Dada la reciente aparición de esta enfermedad, los datos disponibles muy limitados y los muy diferentes métodos empleados para la estimación, la consistencia de estas estimaciones es notable”, epidemiólogo de Toronto David Fisman le dijo a Vox por correo electrónico.

Aún así, son los primeros días. “Es difícil o imposible obtener una R0 precisa al comienzo de una epidemia”, dijo Daniel Lucey, médico de enfermedades infecciosas y profesor adjunto de enfermedades infecciosas en el Centro Médico de la Universidad de Georgetown. Todavía no sabemos exactamente cuándo o cómo comenzó el brote, dónde se propagó o cuántas personas están enfermas. Solo en las próximas semanas, a medida que los investigadores recopilen más datos sobre cómo se está moviendo el virus, podrán refinar el R0.

Por ahora, sin embargo, hay un par de cosas que pueden decir. “Debido a que está por encima de 1, eso significa que sabemos que puede causar una transmisión sostenida en humanos”, dijo Maia Majumder, profesora del Programa de Informática de Salud Computacional del Hospital de Niños de Boston. Un R0 debajo de uno significa que es probable que se produzca un brote. Pero, “solo porque el número es alto [like SARS’s R0 or the upper end of the current 2019-nCoV estimate] no significa que va a causar una pandemia masiva “.

“Tenemos buenos ejemplos de enfermedades de alto número reproductivo como el SARS”, agregó Majumder. “No tenía una vacuna, ni un enfoque de atención específico, y aun así logramos controlar la situación”. Esto se debe a que el R0 no puede explicar todas las intervenciones implementadas por los funcionarios de salud pública, como los antivirales o las medidas de control de infecciones en los hospitales. .

Entonces, aunque el R0 evolucione en los próximos días, e incluso si aumenta, eso no significa necesariamente que el brote se convierta en una pandemia.

Lo que sabemos sobre cuán mortal es el coronavirus

Junto a R0, la otra forma más importante de comprender qué tan grave puede ser un brote es tasa de letalidado CFR. En términos simples, es la proporción de muertes que causa una enfermedad dentro de un grupo de personas que la padecen.

Aquí también hay problemas para llegar a una estimación sólida en este momento. Para tener una comprensión firme del CFR, debe saber cuántas personas de la población tienen el virus y, entre ellas, cuántas mueren. Y al principio de los brotes, a menudo no lo sabemos.

Visualización de 2019-nCoV con microscopía electrónica de transmisión.
NEJM

Eso se debe a que los más enfermos suelen ser los que se presentan en los consultorios médicos y en los hospitales. Pero puede haber cientos o miles de otras personas con el virus que nunca muestran síntomas o que nunca se molestan en ir al médico porque no están muy enfermos. (Es por eso que el CFR a menudo puede verse mucho peor en los primeros días de un brote).

Obtener un CFR preciso requeriría una encuesta de la población china para averiguar quién tiene anticuerpos para el virus, dijo Majumder, incluidas las personas que ni siquiera sabían que lo tenían. Eso le dará a los expertos el denominador, el costo real del caso, en la ecuación CFR. “Hasta que hayamos terminado [that] – y estoy seguro de que sucederá en algún momento en el futuro – habrá algunas personas que tienen infecciones leves o infecciones asintomáticas que no estamos detectando ”. Además, hay muchas personas con la infección en el limbo en hospitales, que pueden o no sobrevivir a la neumonía que la acompaña.

Entonces, si bien existe un gran deseo de claridad sobre cuán grave será el brote, frustrantemente en esta etapa, los investigadores necesitan tiempo para resolverlo.

Mientras tanto, hay una tendencia a la especulación para llenar el vacío. Por ejemplo, hay muchas conjeturas sobre la tasa de letalidad del nuevo virus. Un grupo de personas está tomando la cantidad de muertes que esta enfermedad ha causado y dividiendo eso por la cantidad de casos diagnosticados, dijo Majumder. (Al momento de escribir esto, eso sería 106 dividido por 4,629, para un CFR del 2 por ciento, lo que hace que este virus sea menos mortal que el SARS y más mortal que la gripe estacional)

Pero nuevamente, pasará un tiempo antes de que sepamos el número real de casos y tengamos una idea clara de las muertes.

Esto es lo que sabemos con certeza: si bien hasta ahora han muerto más de 100 personas en este brote, la gripe estacional mata entre 250,000 y 650,000 personas anualmente. Para la mayoría de las personas, “probablemente tenga más probabilidades de contraer gripe que de contraer coronavirus”, dijo Devi Sridhar, presidente de salud pública global de la Universidad de Edimburgo.

Pilar Benegas

Pilar Benegas es una reconocida periodista con amplia experiencia en importantes medios de USA, como LaOpinion, Miami News, The Washington Post, entre otros. Es editora en jefe de Es de Latino desde 2019.