Coronavirus: luchas urbanas dependientes del turismo en California

Con sus gafas de montura metálica, constitución corpulenta y mechones de pelo de alabastro metidos en un casco de bicicleta, Chuck Stacy se parecía un poco a Santa Claus de vacaciones mientras pedaleaba por el pintoresco distrito financiero de Solvang la semana pasada.

Estaba paseando tranquilamente por el centro de una calle vacía en este paraíso turístico de California que se obstruiría con el tráfico en circunstancias normales.

Pero estos no son tiempos normales.

Con gran parte del país bajo órdenes de quedarse en casa para frenar la propagación del nuevo coronavirus, el pueblo asentado en Dinamarca, cuyos molinos de viento y arquitectura de entramado de madera atrae a más de 1 millón y medio de visitantes al año, es una ciudad fantasma virtual.

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Nancy Wyatt pasa junto a las esculturas de los fundadores de Solvang, que usan máscaras quirúrgicas, frente a la Casa de Copenhague en Solvang la semana pasada.

(Genaro Molina / Los Angeles Times)

«Nunca lo había visto así», dijo Stacy, un predicador episcopal retirado que ha pasado 53 de sus 72 años en Solvang.

A un par de cuadras de distancia, Thomas Birkholm mantiene su panadería danesa preparando pedidos de comida para llevar con un personal compuesto principalmente por familiares después de despedir a 16 empleados.

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Una escultura de madera de uno de los fundadores de Solvang usa una máscara quirúrgica con el mensaje, «Use la máscara – Mantenga Solvang seguro», frente a la Casa de Copenhague en la ciudad de California.

(Genaro Molina / Los Angeles Times)

«Todos los días es como la mañana de Navidad entrando aquí», dijo Birkholm. «Las calles están vacías y todo está cerrado».

Esto es el equivalente a un terremoto económico para esta pequeña ciudad de casi 6,000 personas enclavada en el país vinícola del valle de Santa Ynez, a media hora al norte de Santa Bárbara. Los turistas son el motor de una economía que genera casi $ 200 millones en actividad al año. Cientos de personas en Solvang y las comunidades de dormitorios circundantes ya han perdido sus empleos, mientras que la ciudad está perdiendo $ 500,000 en impuestos al mes.

«Eso es mucho dinero para una ciudad de este tamaño», dijo Andrew Moore, cuya sala de degustación de vinos ha cerrado. «Es mucho dinero para una ciudad de cualquier tamaño».

En un típico fin de semana de primavera, solo un puñado de las 847 habitaciones de hotel de la ciudad estarían vacías y las colas para llegar a las salas de degustación de vinos y restaurantes serían largas. Este fin de semana, solo unos pocos hoteles de la ciudad estuvieron abiertos y la fila más larga estaba fuera de la Iglesia Luterana Bethania, donde la gente hacía cola para recibir donaciones de alimentos.

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El agente de bienes raíces Allan Jones y su esposa reconocen un automóvil que toca la bocina la semana pasada mientras están parados junto a un letrero que erigió en su oficina de bienes raíces en Solvang con la esperanza de que la economía se vuelva a abrir.

(Genaro Molina / Los Angeles Times)

Solvang comenzó a sentir los efectos de la pandemia de coronavirus el 15 de marzo, cuando cerró el Chumash Casino Resort en la vecina Santa Ynez. Cuatro días después, el resto del estado cerró también, con el gobernador Gavin Newsom ordenando a todos los negocios no esenciales que cierren.

Para una ciudad que ha sufrido inundaciones, incendios y recesiones económicas, la declaración del gobernador fue otro golpe doloroso.

«Esto está en una escala totalmente diferente», dijo el alcalde Ryan Toussaint, quien ha vivido en la ciudad toda su vida. «No hay libro de jugadas para esto».

Toussaint, de 33 años, dijo que le preguntan todos los días cuándo las cosas volverán a ser como antes, una pregunta que no puede responder. Pero la nueva normalidad, reconoce, no es sostenible.

«La gente se está frustrando», dijo. «¿Cuánto tiempo pueden permanecer encerrados?»

El majestuoso teatro de festivales de Solvang se encuentra entre los muchos negocios cerrados de la ciudad, la organización sin fines de lucro ya ha pospuesto la mayor parte de su temporada de verano. Los Rancheros Visitadores, Una procesión de 750 vaqueros cuyos números una vez incluyeron a Ronald Reagan, Clark Gable y Walt Disney, suspendió el viaje de recaudación de fondos a la ciudad el próximo mes por primera vez en 89 años.

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En el sentido de las agujas del reloj desde la esquina superior izquierda: Carol Collins, derecha, gerente de Bakery & Cafe de Birkholm, ayuda a un cliente mientras ambos usan máscaras protectoras para evitar la propagación del coronavirus en el centro de Solvang. Un peatón se abre paso entre escaparates cerrados. Los clientes, ambos con máscaras protectoras para prevenir el coronavirus, salen de Birkholm’s Bakery & Cafe. Un cartel cerrado en el centro.

(Genaro Molina / Los Angeles Times)

Mientras Toussaint caminaba por las calles solitarias del centro de la ciudad la semana pasada, un niño hizo trucos de skate en el estacionamiento vacío de un hotel cuyo letrero de neón rojo No Vacante significaba cerrado. Frente a la Casa de Copenhague, un mercado minorista, las estatuas de los fundadores daneses de Solvang han sido equipadas con máscaras protectoras.

Doblado Olsen, quien abrió una floreciente panadería en Solvang hace cinco décadas y le fue tan bien que compró el hotel al otro lado de la calle e invirtió en un restaurante en el centro, ha despedido a más de la mitad de su personal. Él compara la situación actual con la crisis petrolera de 1973, cuando el racionamiento de gas mantuvo a las personas de todo el sur de California, que representan el 85% de los visitantes de Solvang, fuera de las carreteras.

Pero la dificultad es relativa, dijo Olsen, de 76 años, quien nació en Dinamarca en los últimos días de la Segunda Guerra Mundial.

«Después de la guerra, no fueron muy buenos tiempos», dijo Olsen, cuya panadería continúa vendiendo pasteles y café para llevar. “Aprendimos a apretarnos el cinturón. Tienes que sobrevivir. Eso se quedó con nosotros durante todos esos años «.

No todos son tan estoicos. Alrededor de un cuarto de milla por Mission Drive, la carretera principal que atraviesa la ciudad, Allan Jones ha colocado un letrero frente a su oficina de bienes raíces pidiéndole a los transeúntes que toquen la bocina si quieren que termine el cierre.

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«Después de la guerra, no fueron muy buenos momentos», dijo Bent Olsen, de 76 años, propietario de Danish Village Bakery de Olsen, y continúa vendiendo pasteles y café para ir a Solvang. «Aprendimos a apretarnos el cinturón», concluyó.

(Genaro Molina / Los Angeles Times)

Muchos obligaron a que el ruido obligara a Jones a retirar el letrero.

«Mucha gente en esta ciudad está lista para que las cosas se abran nuevamente», dijo Jones, asomándose por debajo de un sombrero de vaquero. “La gente se está poniendo un poco inquieta. Dependemos de los visitantes. La gente quiere trabajar y estamos retenidos. Es duro para ellos «.

«La gente está un poco cansada de esto y, francamente, piensa que es un poco exagerado; sabes destruir la economía y todo eso «, agregó Moore, el vendedor de vino. «Están dispuestos a soportarlo por un tiempo, pero creo que nos estamos acercando bastante al final».

La impaciencia es comprensible dado que el virus ha hecho pocos avances en el Valle de Santa Ynez, con solo cinco de los 20,000 residentes del área dando positivo. El hecho de que Solvang y los destinos turísticos de los alrededores se hayan cerrado tiene mucho que ver con eso, ya que a medida que disminuye el número de personas que ingresan, también aumenta el riesgo de infección.

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Chuck Stacy, de 72 años, anda en bicicleta por una calle que generalmente está llena de autos y turistas en el centro de Solvang la semana pasada.

(Genaro Molina / Los Angeles Times)

«Hubo un par de residentes que realmente nos golpearon en enero para detener los autobuses turísticos», dijo Robert Clarke, alcalde temporario de Solvang. «Y esto es antes de que supiéramos realmente lo que vendría».

Ahora hay una gran incertidumbre sobre cuánto tiempo pueden aguantar muchos de los comerciantes de la ciudad. El Ayuntamiento ha aprovechado $ 250,000 del fondo general de Solvang para pagar micro préstamos a 50 empresas que aún no han recibido ayuda del gobierno federal. Pero ese dinero ahora está agotado y las arcas de la ciudad continuarán vaciando hasta que los turistas regresen.

Las organizaciones sin fines de lucro, que llenan los agujeros en la red de seguridad de la ciudad, también están en bancarrota.

«A medida que esto se prolonga y las personas no tienen tanto dinero en sus cuentas bancarias, no están donando a organizaciones benéficas», dijo Clarke.

Los recursos no son lo único escaso; el tiempo también se acaba.

«Memorial Day es enorme para Solvang», dijo Birkholm sobre el fin de semana festivo que inicia el ajetreado período de verano.

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Thomas Birkholm, propietario de la tercera generación de Birkholm’s Bakery & Cafe, tiene uno de los pocos negocios que aún abre en el centro de Solvang.

(Genaro Molina / Los Angeles Times)

Su panadería familiar, abierta en 1951, ya se está preparando para eso, ordenando menús y servilletas desechables y planeando extender las mesas con fines de distanciamiento social. Solvang Brewing Co. está eliminando los menús por completo mientras elimina su barra, tira aproximadamente la mitad de sus mesas y extiende su patio al estacionamiento en un esfuerzo por mantener a los clientes separados una vez que se vuelve a abrir.

«La forma en que mis socios comerciales y yo lo veamos será un nuevo paradigma», dijo Bill Rodgers. «La gente va a pensar de manera diferente, por lo que ya estamos ejerciendo muchas de las mejores prácticas en cosas como el saneamiento».

Y mientras esperan que regresen los forasteros, la gente de Solvang se ha vuelto el uno al otro, lo que explica cómo un restaurante que abrió dos semanas después de la orden de cierre de Newsom se ha convertido en uno de los más populares de la ciudad.

Michael Cherney y su esposa, Sarah, ambos nativos de Los Ángeles que han vivido en el valle durante una década, abrieron el FEAST de los campesinos el 1 de abril, después de haber invertido $ 180,000 en su sueño: decenas de miles de dólares destinados a sillas, mesas, platos y cubiertos que nunca se han usado.

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Bill Rodgers, copropietario de Solvang Brewing Co., se encuentra dentro del establecimiento, que ha cumplido con la orden de cierre de negocios no esenciales.

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«Estábamos en el punto en el que estábamos todos», dijo Michael Cherney. «Para detenernos y esperar unos meses y luego tal vez obtener un rescate, decidimos que no valía la pena el riesgo».

Los lugareños premiaron el desplume de Cherneys. El día que abrieron, sirviendo comidas para llevar fuera de su estacionamiento, su antiguo propietario compró $ 2,500 en tarjetas de regalo y se las entregó a sus empleados. Otros han comprado tarjetas de regalo que han donado a familias necesitadas, mientras que la estación de bomberos de la calle distribuye menús en papel e insta a los visitantes a probar la comida reconfortante de temporada del restaurante.

«Siempre supimos que los locales son el pan y la mantequilla», dijo Michael Cherney. “La comunidad siempre ha sido muy fuerte y solidaria, pero tal vez no tan ruidosa como ahora. Ahora están expresando abiertamente: «Estamos aquí para ayudarlo».

Pero hay un límite para esa ayuda y los Cherney dicen que probablemente no puedan sobrevivir más de tres meses como restaurante de comida para llevar. La esperanza es que una vez que las personas sean libres de salir de casa, los vacacionistas hagan el corto viaje a Solvang en lugar de sentarse codo a codo junto a un extraño en un avión o tirar de la manija de una máquina tragamonedas sucia en un casino abarrotado de Las Vegas .

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Un automóvil solitario conduce por una carretera desierta de Alisal en el centro de Solvang.

(Genaro Molina / Los Angeles Times)

Ese fue el plan de regreso de la ciudad después de la recesión de 2008 y Clarke está seguro de que volverá a funcionar.

«Estamos mejor situados que otras ciudades», dijo. «Las caídas siempre son más rápidas que las oscilaciones, pero sí, soy bastante optimista».