Coronavirus: se restablecen los fondos para el programa de caza de virus



Es una oficina oscura del gobierno de los EE. UU. Con muchas misiones, incluida esta vital: cazar enfermedades virales como COVID-19 que se extienden de los animales al mundo humano.

Pero a fines de 2019 se encontró sin un líder permanente, y directamente en la mira del gobierno de Trump.

Todo eso cambió con la pandemia de coronavirus que ha matado a más de 20,000 estadounidenses y más de 100,000 personas en todo el mundo.

Ahora, la Oficina de Salud Global, parte de la Agencia de los Estados Unidos para el Desarrollo Internacional (USAID), cuenta con abundante apoyo del gobierno. El Congreso y el presidente Trump acordaron multiplicar el presupuesto para las actividades de la oficina que pueden apoyar la «seguridad sanitaria mundial» y los esfuerzos relacionados hasta cinco veces, a más de medio billón de dólares. Y su posición de liderazgo superior, dejada vacía durante tres años por la Casa Blanca y un proceso de confirmación del Senado, finalmente se llenó a fines de marzo.

El aumento de fondos, junto con el nuevo liderazgo, mejorará la capacidad de la agencia para responder a la crisis inmediata y reforzará los sistemas de salud extranjeros para proteger contra brotes futuros. También podría reiniciar los esfuerzos estancados para que los EE. UU. Ayuden a liderar una búsqueda global para acorralar a aproximadamente 1.6 millones de virus transmitidos por animales que amenazan con saltar a los huéspedes humanos.

«Con el apoyo de los formuladores de políticas y la comunidad científica, podemos hacer esto: tenemos todas las herramientas y solo necesitamos aprovechar la energía y los recursos para lograrlo», dijo Jonna Mazet, directora ejecutiva del One Health Institute en el UC Davis School of Veterinary Medicine, quien dirigió la iniciativa anterior de USAID para rastrear virus peligrosos.

Los expertos externos advierten que han visto a los EE. UU. Reforzar los programas de salud global durante emergencias pasadas, como la epidemia de ébola 2014-16, solo para ver que los fondos se marchitan cuando la crisis se calmó. “La financiación del gobierno de los Estados Unidos para este tipo de trabajo es completamente episódica. Habrá otro brote, eso es un hecho, y el financiamiento que viene en forma y comienza no permite ninguna preparación real «, dijo Jennifer Kates, quien dirige la investigación de políticas de salud global en la Kaiser Family Foundation. «En este momento, estamos en modo de respuesta. El dinero es realmente importante, pero si el brote es tan devastador como podría ser, no irá muy lejos «.

La inyección de nuevos fondos aumenta el presupuesto que USAID dedica a este trabajo a hasta $ 535 millones, eclipsando la financiación de 2019 de aproximadamente $ 100 millones para los programas. (No está claro cuánto de los $ 535 millones se gastarán en el próximo año). Ese avance es aún más notable dado que el equipo de presupuesto de la administración Trump propuso previamente recortar los fondos de seguridad de la salud global en USAID en un 10% a un máximo de $ 90 millones, según la Fundación Kaiser Family.

El nuevo dinero sería suficiente para permitirle a la agencia extender el tipo de trabajo realizado por uno de sus programas clave de búsqueda de virus, llamado PREDICT. Ese programa para permitir advertencias tempranas sobre virus peligrosos había quedado en barbecho, solo dos meses antes de que el nuevo coronavirus mortal apareciera en el escenario mundial.

La imposibilidad de renovar completamente PREDICT consternó a los expertos en enfermedades infecciosas, quienes dijeron que perseguir a los patógenos era clave para prevenir futuras pandemias.

Una historia del Times que informaba sobre la desaparición de PREDICT creó furor y, como muchas de las respuestas a la pandemia de coronavirus, rápidamente adquirió connotaciones políticas. Presunto candidato presidencial demócrata Joe Biden tuiteó que el final del programa PREDICT había sido un error y agregó: «Las acciones miopes de Donald Trump dejaron a nuestra nación mal preparada para enfrentar este brote».

La doctora Alma Golden, la recién confirmada directora de la Oficina de Salud Global, no respondió a una solicitud de comentarios. La Casa Blanca tampoco respondió a una solicitud para discutir por qué se movió previamente para recortar el presupuesto de USAID para la seguridad sanitaria global o por qué se permitió que el trabajo principal en la oficina permaneciera abierto durante casi tres años.

Al defender la desaparición de PREDICT, un portavoz de USAID dijo anteriormente que era «solo un componente de los esfuerzos de seguridad de la salud global de USAID y representaba menos del 20% de nuestros fondos de seguridad de salud global».

Dennis Carroll, ex jefe de la unidad de influenza pandémica y otras amenazas emergentes de la agencia, dijo en una entrevista que la desaparición del proyecto PREDICT fue el resultado de una variedad de factores, incluida la falta de atención por parte de la administración Trump y la excesiva precaución de algunos burócratas dentro de TU DIJISTE.

Carroll dijo que espera que la oficina vea el valor de los programas de alerta temprana de virus, como un esfuerzo inicial llamado Global Virome Project, que él ayuda a liderar. PREDICT y el incipiente Proyecto Virome se centran en identificar virus, en murciélagos y otras criaturas salvajes, que podrían desencadenar epidemias o pandemias.

«Lo que estamos diciendo es que hemos encontrado el Ébola y podemos tratar con el Ébola», dijo Carroll, una autoridad reconocida en enfermedades infecciosas. «Pero el ébola es solo la punta de un iceberg grande muy grande, y se desconoce qué otros virus hay en ese iceberg. Necesitamos manejarlo mejor». Y de lo que se trata PREDICT, y ahora del Proyecto Global Virome, es tratar de pasar de lo desconocido a lo conocido, para que podamos manejar estos riesgos ”.

El beneficio para los Estados Unidos y para otras naciones del trabajo de Virome sería la creación de una base de datos mundial de patógenos potencialmente peligrosos, dijo Carroll. «En algún momento, habrá un buen traspaso del Proyecto Global Virome, identificando virus claros, de alto valor y alto riesgo, recientemente identificados que están circulando en la vida silvestre», dijo. «Entonces sabremos [the viruses] que tienen el pedigrí de causar estragos entre las poblaciones humanas «.

El Proyecto Global Virome se incorporó en febrero, con Carroll como presidente. Su equipo de liderazgo incluye autoridades de enfermedades infecciosas como Mazet, quien fue el director global de PREDICT durante una década.
Carroll culpó de la falta de apoyo al trabajo de caza de virus en el pasado, en parte por el desdén más amplio de la administración Trump por la ayuda exterior. Una revisión de los presupuestos recientes realizada por el Servicio de Investigación del Congreso no partidista mostró que el equipo de Trump había propuesto una reducción general del 21% de los programas en el Departamento de Estado y agencias relacionadas, como USAID.

El Congreso generalmente ha rechazado tales movimientos, incluidas las propuestas del año pasado que habrían recortado una cuarta parte de los fondos para la protección del medio ambiente y recortado más del 60% de los fondos para agua limpia, saneamiento y «microempresas» relacionadas. Mientras tanto, la administración Trump propuso un aumento del 80% en los fondos para la Iniciativa de Desarrollo Global y Prosperidad de las Mujeres, un programa de $ 100 millones implementado en 2019 por Ivanka Trump, según el Servicio de Investigación del Congreso.

Carroll dijo que, al menos en el pasado, la administración no vio ningún valor «en términos de los problemas más grandes de construir asistencia y capacidades extranjeras para países de todo el mundo y asumir el liderazgo en eso».

PREDICT descubrió alrededor de 1,200 nuevos virus. Y la iniciativa que USAID planea lanzar este otoño, denominada Proyecto STOP Spillover, trabajará para cortar la «amplificación y propagación» de estos llamados patógenos zoonóticos.

Los expertos estiman que puede haber 1,6 millones en el mundo animal con al menos el potencial de ser una amenaza para la humanidad y STOP Spillover no hace nada para cazar y catalogar esas amenazas no identificadas, dijo Carroll. Esa fue la misión prevista por Carroll para el nuevo Proyecto Global Virome.

Pero la propuesta se topó con obstáculos dentro de USAID en varios frentes antes de la pandemia actual, dijo Carroll, quien dejó la agencia en agosto.

La Oficina de Salud Global careció de un líder permanente la mayor parte del tiempo desde que Trump asumió el cargo. La Casa Blanca no nombró a Golden para dirigir la oficina hasta abril de 2019. Luego tomó casi un año, hasta el 20 de marzo, a medida que la pandemia estaba explotando, para que el Senado controlado por los republicanos aprobara a Golden, un médico respetado que dirigió una serie de clínicas para los pobres en Texas.

Carroll, quien estudió la mecánica molecular de la infección viral en el aclamado Laboratorio Cold Spring Harbor en Nueva York, dijo que los abogados de USAID le advirtieron sobre su intención de ayudar a liderar el nuevo Proyecto Global Virome.

«No pude crear el Proyecto Global Virome mientras era un empleado del gobierno de los Estados Unidos», dijo Carroll. “Ese fue un problema legal grave. … Las agencias estadounidenses, por ley, no tienen permitido establecer ONG [nongovernmental organizations]. Fueron muy cautelosos al respecto, y con razón ”.

Su retiro hace ocho meses le abrió el camino para lanzar el Proyecto Global Virome, que obtuvo su estatus sin fines de lucro en febrero, dijo Carroll. Dijo que la organización espera obtener alrededor de $ 20 millones en fondos del gobierno de los Estados Unidos.

Los expertos coinciden en que Estados Unidos debe estar mejor preparado para la próxima pandemia.

«Es una característica de la seguridad sanitaria global que no hacemos bien la preparación», dijo Kates de la Kaiser Family Foundation, «y no hay una hoja de ruta clara para establecer y cambiar eso. Necesitamos apuntalarnos para la defensa futura «.